Hoy es día de año nuevo en Marte

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Casi se nos pasa la fecha, pero hoy día 31 de Julio de 2013 en la Tierra es el primer día del año en Marte.

Hoy el Sol ha cruzado el ecuador marciano, anunciando la llegada de la primavera en el hemisferio norte y la del otoño en el sur del planeta.

Esta es la fecha que los climatólogos marcianos han elegido como el punto cero en el calendario marciano. Desde hace 31 años que se sigue esta normativa, hoy empieza el año 32, y lo hace con una actividad frenética en cuanto a exploración se refiere.

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Opportunity se encuentra en el lugar conocido como Solander Point, Curiosity se dirige a buen ritmo hacia la base del monte Aeolis, un nuevo orbitador como el MAVEN va a analizar las capas superiores de la tenue atmósfera marciana.

El año 33 marciano comenzará el 18 de Junio de 2015. Veremos como se encuentran de salud tanto los rovers como los orbitadores. Seguro que habrá nuevos descubrimientos.

Nuevas observaciones refuerzan la existencia de un océano de agua líquida en Encélado

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La gravedad de Saturno afecta a los “jets” que se despiden desde Encelado

La sonda Cassini, actualmente orbitando Saturno, ha realizado un nuevo descubrimiento sobre una de las lunas más interesantes del gigante gaseoso, Encélado.

Según imágenes tomadas en diferentes momentos del año, la intensidad de los “chorros” de agua helada y partículas orgánicas que despide Encélado depende de la proximidad a Saturno.

Estos nuevos hallazgos refuerzan la teoría de la existencia de un oceano en el subsuelo de la pequeña luna. Esta es la primera vez que se observa claramente las fluctuaciones en las emanaciones desde el polo sur, incluso creen que podrían llegar a predecirlas.

Según los autores del estudio las eyecciones son casi nulas cuando la luna se encuentra en su punto más cercano al planeta, y aumentan a medida que se va alejando. Es como si al liberarse de la intensa gravedad del anillado planeta el interior del subsuelo tuviera más facilidad en salir al exterior.

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En la imagen de la izquierda se observa el aumento de intensidad de las emanaciones de agua y partículas orgánicas cuando Encelado se aproxima a Saturno

La forma en que los chorros responden a la intensIdad de la gravedad sugiere que pueden provenir de una gran masa de agua líquida. La clave de este hallazgo ha estado en el espectrómetro que lleva a bordo la Cassini, capaz de analizar en el rango de infrarrojos y en el de la luz visible. El VIMS (que así se llama) ha estado coleccionando más de 200 imágenes desde 2005 de los chorros de Encélado. Los datos han demostrado que la diferencia de intensidad entre el punto más cercano de la órbita y el más alejado llegaba a ser de hasta tres o cuatro veces mayor. Esto prueba que la fuerza gravitacional del enorme planeta puede disminuir las aperturas por donde escapa el material del subsuelo de Encélado, un enorme océano de agua helada y materia orgánica puede estar esperando a futuras misiones.

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Eyecciones de agua helada y materia orgánica en el polo sur de Encelado

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Primer tránsito de un exoplaneta detectado a través de rayos X

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Por primera vez desde que empezamos a descubrir exoplanetas una observacion en rayos X ha detectado un exoplaneta pasando por delante de su estrella.

Se trata del sistema HD 189733 situado a 63 años-luz, los cazadores esta vez han sido el telescopio Chandra y el XMM Newton de la ESO.

Hasta ahora teníamos cientos de tránsitos en el espectro visible de la luz, ninguno en el rango de los rayos X. Esto puede revelar nuevas propiedades de los exoplanetas estudiados.

El planeta HD 189733b es del tamaño de nuestro Júpiter pero orbitando muy cerca de su estrella madre, unas treinta veces más cerca que la distancia que separa la Tierra del Sol. Realiza una órbita cada 2.2 dïas.

Este Júpiter caliente es el más cercano conocido, por eso se está convirtiendo en uno de los exoplanetas más estudiados, los astrónomos quieren saber más sobre qué tipo de planeta es y conocer datos sobre su atmósfera.

Ya fue estudiado por el telescopio espacial Kepler y por el Hubble, confirmando este último su azulado color como resultado de cristales de silicio en su atmósfera (el primer exoplaneta del que sabemos su aspecto, ya comentado en el blog previamente)

El estudio a través de rayos X ha revelado más pistas acerca de su atmósfera. El descenso de radiación recibida en este espectro fue tres veces mayor que el observado en el de la luz visible. Esto sugiere que hay capas de la atmósfera que son transparentes para la luz visible y opacas para los rayos X, por lo que la atmósfera es mucho más gruesa de lo que pensábamos.

Los astrónomos ya conocían por anteriores estudios que la cercana estrella está evaporando la atmósfera de HD 189733b a lo largo de los años. Se estima que está perdiendo una masa entre 100 y 600 millones de kilogramos por segundo.

Todos estos datos van a ser actualizados con las nuevas observaciones. Este exoplaneta se está convirtiendo en el banco de pruebas para conocer un modelo de sistema planetario que se repite con demasiada frecuencia en nuestra galaxia, el de un gigante gaseoso orbitando a escasa distancia de su estrella.

Nada que ver con nuestro sistema solar.

Fuente: nasa

Detectada una supernova en la galaxia espiral del Abanico (M74)

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La noticia aún es provisional, varios astrónomos están dando parte de lo que están observando, confirmando la presencia de un objeto brillante que ha aparecido sobre dos arcominutos al sureste del centro de la galaxia espiral M74.

El objeto tiene apariencia azul a la captura con instrumentos CCD y una magnitud de aproximadamente 12.4 (la magnitud de toda la galaxia M74 es de 9.9)

La cercanía de esta galaxia a nosotros, entre 23 y 30 millones de años luz, podría convertirla en una supernova muy brillante, incluso llegando a magnitud 10 en el pico de brillo.

Por ahora se está intentando confirmar por varios telescopios que las coordenadas son las correctas para el evento (algo que ya parece confirmado, no así si se trata de una supernova).

Este es el escueto mensaje publicado en la web de la IAU con las coordenadas, magnitud y otros datos del objeto.

El hallazgo ha sido realizado por el astrónomo Patrick Schmeer desde Alemania y confirmado esta madrugada del día 27 de Julio a las 2 de la madrugada hora española.

Hace falta la espectroscopia para conocer la naturaleza del objeto. Las coordenadas exactas son R.A. 01 36 48.16 Dec. +15 45 31.0 (por si alguien se anima)

Dejo el post abierto pendiente de futuras actualizaciones.

Link a la American Association of Variable Star Observers

Actualización: acaba de salir la primera imagen
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Localización esta noche de M74.

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El telescopio espacial IRIS manda la primera imagen de una zona poco conocida del Sol

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El nuevo observatorio solar de la NASA ha mandado la primera foto de su misión apenas 21 horas después de abrir el compartimento que protegía la estructura.

La primera instantánea revela detalles de una parte muy poco conocida de nuestro sol, las capas bajas de la atmósfera.

El telescopio IRIS capturó imágenes de la fina estructura magnética que compone la región de transición del Sol. Las primeras observaciones sugieren que de esta parte de la atmósfera fluye gran cantidad de energía.

Un nuevo ojo empieza a observar el Sol para entender con mayor precisión algunos de los misterios que aún nos oculta nuestra estrella. Las nuevas imágenes comparadas con su predecesor, el SDO, no dejan lugar a ninguna duda sobre la potencia del nuevo telescopio.

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El lanzamiento de la sonda, por si no lo habéis visto, fue espectacular.

Fuente: space.com

Actualización: vídeo con las primeras imágenes recibidas.

¿Dónde están las olas de los lagos de Titán?

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El descubrimiento de una luna orbitando Saturno con una superficie salpicada de lagos, ríos, islas, lluvias y nubes catapultó a Titán a las primeras portadas de todas las revistas de astronomía.

Luego fuimos descubriendo más detalles. Ni mucho menos era agua lo que fluía en la helada superficie de Titán, más bien una mezcla de metano, etano y otros hidrocarburos.

La sonda Cassini ha realizado más de 90 sobrevuelos al satélite desde 2004, escaneando su superficie con su radar y mapeando la mayoría de lagos y mares. Las imágenes han captado las masas líquidas en diferentes estaciones del año y desde diferentes ángulos. Se han comparado hasta la saciedad. Y una pregunta inquieta a los responsables de la misión, ¿dónde están las olas?.

Aquí en la Tierra el viento causa olas visibles desde la órbita, incluso la lluvia causa en la superficie de los océanos cambios perceptibles. Sabemos que hay viento en Titán, las enormes dunas fotografiadas son una prueba irrefutable, y sabemos que hay precipitaciones. También sabemos que la gravedad es solo un séptimo de la de nuestro planeta, lo que facilitaría el movimiento de las masas líquidas.

Los investigadores manejan diferentes hipótesis. Quizás los lagos estén helados, algo que creen poco posible al tener evidencias de lluvias y las mediciones de temperaturas en superficie por encima del punto de fusión del metano. Quizás estén recubiertos de una sustancia parecida al alquitrán que pueda dificultar el movimiento de las olas.

Un nuevo estudio aparecido este mes en la revista Icarus ha tomado en cuenta la gravedad de Titán, la baja viscosidad de los hidrocarburos, la densidad de la atmósfera y otros factores para calcular la velocidad con la que tendría que soplar el viento para formar olas, según los investigadores 1 o 2 millas por hora podrían ser suficientes.

Esto sugiere una tercera posibilidad, quizás los vientos no soplen con la suficiente fuerza. Desde que la sonda Cassini llegó a Saturno en 2004, el hemisferio norte ha estado sumido en un largo invierno, pero en 2009 el Sol cruzó el ecuador de Titán y esto significa que llega el verano a las tierras del norte, donde están situados la mayoría de los lagos. La luz va aumentando, con ello las temperaturas y puede que la velocidad del viento.

Los modelos climáticos indican que esta situación irá aumentando hasta el solsticio de 2017, las olas pueden aparecer y Cassini tiene capacidad para detectarlas. Los próximos sobrevuelos pueden ser claves (mañana mismo el número 93)

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Fuente: solar system

Uno de los dos giroscopios del Kepler ha respondido

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Este pasado Jueves 18 de Julio el equipo del telescopio espacial Kepler comenzó con los intentos para recuperar los dos giroscopios (reaction wheels en la imagen) que dejaron en “modo seguro” al telescopio espacial Kepler.

Los tests consisten en probar los giroscopios 4 y 2, intentando averiguar si van a poder volver a funcionar.

La rueda 4 no respondió a los intentos por moverla en dirección a las agujas del reloj, aunque si lo hizo en la dirección contraria. Este giroscopio es el más dañado de los dos que han fallado.

El 22 de Julio comenzaron las pruebas con la rueda número 2, y aquí vienen las buenas noticias, respondió al movimiento en las dos direcciones.

Durante las dos próximas semanas van a seguir las pruebas. Recordemos que con que una sola funcionara, el telescopio volvería a tener los tres giroscopios necesarios para volver a reiniciar su actividad y poder apuntar a los objetivos con la suficiente precisión.

El problema de la fricción de las ruedas sigue ahí. Aunque se muevan, una alta fricción también daría al traste con la misión.

La actividad del equipo del telescopio no ha cesado, la recuperación de los giroscopios dañados, el mantener la sonda en buen estado de salud y los dos años de datos almacenados que aún deben ser procesados los mantienen muy ocupados.

Vamos a cruzar los dedos…

Fuente: nasa

Una vista única del Curiosity

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La alineación perfecta entre el Sol, el orbitador MRO y el rover Curiosity han dado lugar a esta increíble instantánea del robot en Yellowknife Bay.

Se puede ver a la perfección el sitio de aterrizaje, las huellas del rover que acaban en un nítido punto brillante, nuestro explorador de una tonelada de peso.

Como siempre click para ampliar la imagen y echarle un vistazo al crater Gale con visitante incluido.

Desde Mercurio también nos han fotografiado

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El mismo día (19 de Julio) en que la Cassini se giraba para hacer una foto de nuestro planeta, la sonda Messenger hacia lo propio desde su órbita alrededor de Mercurio a 98 millones de kilómetros.

La imagen acaba de ser publicada y nos muestra otra visión del sistema Tierra-Luna desde un punto de vista totalmente diferente de nuestro sistema solar al que nos ha proporcionado la Cassini desde Saturno.

Algo tiene de especial el tercer planeta de este sistema solar. ¿Será capaz la New Horizons de mandarnos otra desde Plutón?

La primera evidencia de vida fuera de nuestro planeta no tardará en llegar

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La primera prueba de vida en un lugar que no sea la Tierra no va a tardar en llegar mucho más tiempo.

Algunos pensábamos que vendría fruto de la exploración robótica de nuestro propio sistema solar. Una misión a Marte con los instrumentos adecuados para investigar vida microbiana en el subsuelo, un explorador al inmenso oceáno de Europa o un rover a Titán.

Pero todo eso tardará décadas en materializarse, los recortes han frenado en seco todos estos apasionantes proyectos.

La primera señal de vida llegará en forma de una señal pasiva, algo que nos indique que ha sido formado por la existencia de vida o el desarrollo de alguno de sus procesos, todo indica que se hallará en la atmósfera de algún exoplaneta y todo indica que será pronto.

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Los planetas con atmósfera confirmada son el mejor lugar para empezar la búsqueda de vida, es lógico que dirijamos nuestra mirada hacia capas de gas rodeando un mundo rocoso, que le dote de fuentes de energía y protección de las radiaciones provenientes del espacio. Los instrumentos que vienen, sobre todo el telescopio espacial James Webb, van a permitir escrudiñar esos preciosos nichos de habitabilidad de forma inimaginable solo hace unos pocos años.

Lo primero que debemos determinar es si es una atmósfera que merezca la pena ser estudiada. La mayoría de los planetas hallados por el Kepler no cumplen las mínimas condiciones de habitabilidad, al menos en principio.

Una atmósfera de un grosor parecido a la nuestra y situada a una distancia de su estrella que permitiera unas temperaturas aceptables sería un punto de partida excelente.

En la Tierra hay abundancia de oxígeno, una sustancia gaseosa resultante de la vida que inunda nuestro planeta. Un exoplaneta con enormes cantidades de oxígeno y metano podría significar que hay algún proceso vivo que los está generando, algo los metaboliza.

Pero distinguir las trazas de estos gases en atmósferas situadas a varios años luz no es tarea fácil. Hasta ahora se ha podido realizar mediciones de unos 50 planetas, todos ellos enormes gigantes gaseosos de estructura similar a nuestro Júpiter orbitando a distancias muy pequeñas de sus soles, mundos que dificilmente podrían albergar ningún tipo de vida.

Con los medios actuales es muy complicado cazar esos biomarcadores en pequeños planetas potencialmente habitables. El oxígeno presenta muchas dificultades para ser localizado en un espectro, el metano es más sencillo de encontrar aunque también necesita de poderosos telescopios, tanto que aún no está claro si el Webb podrá hacerlo.

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Otras métodos que barajan los exobiólogos sería el de observar otros signos de la atmósfera que no fueran las sustancias que la componen. En la Tierra es muy frecuente que todas las formas de vida desperdicien energía que no pueden usar, en nuestro caso las plantas reflejan fotones que no llegan a utilizar, si la masa vegetal es lo suficientemente densa puede observarse un resplandor en la parte infrarroja del espectro, un “halo rojo” que podría ser observado en otras atmósferas.

También se habla de usar imágenes directas del objetivo, como ya ha pasado con la primera determinación del color de un exoplaneta que resultó ser de un hermoso color azul, aunque no por las causas a las que estamos acostumbrados sino por la existencia de silicatos en estado cristalino.

Quizás el observar un tímido color verde nos podría dar pistas sobre una posible vida basada en la fotosíntesis, aunque otros colores podrían ser válidos, todo depende del pigmento que usaran para acumular la luz de su sol. Aquí se usa la clorofila A lo que explica que la mayoría de plantas sean verdes. Otras estrellas con diferentes longitudes de onda provocarian el desarrollo de diferentes tipos de pigmentos (u otras estructuras similares) lo que daría lugar a otros tipos de colores predominantes en el planeta.

Debemos estar preparados para muchas variantes, se aproximan tiempos muy bonitos para la astrobiología. Los próximos 5-10 años prometen y mucho.