Curiosity fotografiado desde la órbita marciana

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La sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), actualmente en la órbita del planeta rojo, ha conseguido fotografiar al rover Curiosity en pleno viaje hacia las laderas del Monte Aeolis.

El vehículo aparece como un brillante punto azul en el cuadrante inferior izquierdo de la imagen (click para ampliar), cerca de una pequeña elevación llamada “Mount Remarkable”. La siguiente imagen es una ampliación de la que abre el post, donde se ve con claridad nuestro explorador.

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En la imagen general también se observan las huellas que han ido dejando las seis ruedas del rover desde que aterrizó en el cráter Gale.

Para hacernos una idea global de la instantánea, esto era lo que el Curiosity estaba viendo en el mismo momento en el que se tomó.

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Aprovechemos estos años en los que tenemos el lujo de tener orbitadores y robots en la superficie marciana que permiten estas instantáneas. Los recortes en presupuesto harán que pase mucho tiempo en volver a disfrutar de cosas así.

Curiosity está conduciendo marcha atrás para proteger sus ruedas

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Aunque el terreno que está atravesando el rover en estos momentos es menos exigente (en la imagen se puede observar la localización actual y el trayecto previsto), los científicos de la misión han optado por iniciar una nueva estrategia para proteger las dañadas ruedas del rover marciano.

El martes 18 de Febrero Curiosity cubrió 100 metros en su trayecto hacia la base de la Mons Aeolis, pero marcha atrás.

Este tipo de avanzar ha sido ampliamente probado con anterioridad y parece que desgasta menos las ruedas, sobre todo en terrenos con rocas afiladas.

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A finales de 2013 se detectaron daños en la estructura de las ruedas del rover en forma de agujeros y fisuras. Esto obligó al equipo a establecer nuevas estrategias. La primera fue monitorizar con las cámaras del robot el estado de las ruedas con mayor frecuencia.

Luego, y tomando como base las imágenes de las sondas que orbitan Marte en estos momentos, se optó por cambiar el recorrido inicial por otro con características más favorables en cuanto a terreno. Para ello se tuvo que atravesar la duna de 1 metro de alto conocida como Dingo Gap (como ya comentamos hace unos días).

La tercera medida es la de usar más a menudo la conducción marcha atrás. Todo esto disminuirá el desgaste que estaba sufriendo el robot en una de sus partes más importantes.

El rover debe llegar a su destino en buenas condiciones de maniobrabilidad. Le espera mucho trabajo aún.

Fuente: nasa news

-Actualización:: algunos agujeros comienzan a ser preocupantes…

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El misterio de la roca marciana “Pinnacle Island” resuelto

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Hace unas semanas una misteriosa roca aparecía de la nada al lado del rover Opportunity en Marte. Varias posibilidades sobre el origen de la bautizada roca “Pinnacle Island” saltaban a la palestra.

La repercusión sobre el origen de la roca fue tal que hasta un famoso ufólogo norteamericano denunció a la NASA por no investigar el supuesto origen extraterrestre del objeto, dando por supuesto que se ocultaban pruebas sobre un probable ser vivo que había “crecido” al lado del rover.

Pero como siempre la ciencia sigue su curso, y al fin tenemos una explicación.

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Según el equipo científico del Opportunity “Pinnacle Island” proviene de una roca que el rover rompió y trasladó con una de sus ruedas en Enero. En imágenes posteriores tomadas desde el propio rover se puede observar de la roca donde procede el “misterioso” objeto.

Nada de un trozo de meteorito caído en las inmediaciones del robot, y por supuesto nada de otros “orígenes” (a ver que hace este señor ahora con la demanda).

Oppy sigue su camino una vez dejado atrás el fragmento de piedra. Sigamos explorando…

La Mars Orbiter encuentra indicios de probable agua líquida en la superficie marciana

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La sonda de la Nasa Mars Orbiter, actualmente en la órbita de Marte, ha mandado unas imágenes que se han convertido en la más sólida pista que tenemos, hasta la fecha, de la existencia de agua líquida fluyendo por la superficie marciana.

En las imágenes se ven marcas oscuras y alargadas que avanzan pendiente abajo cuando la temperatura del planeta aumenta.

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Captura que combina la imagen de la Mars Orbiter con las mediciones del espectrómetro de la sonda encargado de mapear la composición mineral

Las nuevas indicaciones también incluyen cambios en los minerales de hierro que se encuentran en esa misma pendiente inducidos por las diferentes estaciones marcianas. Este sulfato de hierro podría actuar como “anticongelante”.

Los investigadores han bautizado a estas marcas como RSL ( recurring slope lineae). Existen varias hipótesis aún para dar explicación a las RSL, pero la que más aceptación tiene es la presencia de agua líquida mezclada con sales que disminuiría el punto de congelación correspondiente al agua pura.

Según Richard Zurek “el descubrimiento de agua fluyendo por la superficie marciana sería un gran impacto, podría indicar la existencia de potenciales habitats para la vida en Marte en nuestros días”.

Hasta la fecha se han confirmado 13 localizaciones en la superficie marciana donde existen RSL. Las marcas son más claras dependiendo de la estación del año en que se observen y también varían de un año a otro.

Fuente: comunicado de la NASA

El lucero vespertino marciano somos nosotros

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Empieza a caer la noche sobre el planeta rojo. Un brillante punto destaca sobre el resto del firmamento. Su brillo parece volverse azulado a ratos y si te paras a observar detenidamente un pequeño punto de luz, mucho más débil, le acompaña en su recorrido.

El ojo izquierdo de la Mastcam del rover Curiosity alzó su mirada hacia el oeste para capturar el firmamento marciano unos 80 minutos antes de la puesta de sol del día 31 de Enero.

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Separados por solo 160 millones de kilómetros no es dificil poder localizar nuestro planeta desde el cráter Gale. El resto de constelaciones se ven prácticamente igual que en la Tierra, la distancia hasta ellas es demasiado grande como para que se modifiquen los patrones que tanto conocemos.

Por ahora son los ojos de un robot los que nos observan desde la superficie de otro planeta. Puede que pronto un ser humano espere la llegada del atardecer marciano para poder contemplar el punto brillante donde nació.

La Mars Orbiter observa un impresionante nuevo cráter de impacto en Marte

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Una nueva imagen de la cámara HiRISE que lleva a bordo la sonda Mars Orbiter (actualmente en órbita del planeta rojo) muestra un nuevo cráter de unos 30 metros de diámetro y está rodeado de una vasta zona de impacto. La zona aparece con un color azulado debido a la cantidad de terreno eyectado. El impacto ha tenido que producirse entre Julio de 2010 y Mayo de 2012, imágenes previas a 2010 no muestran esa nueva cicatriz en Marte.

Se calcula que el impacto lanzó material hasta 15 kilómetros de distancia.

Nuevas observaciones permitirán conocer algo más sobre el evento que lo causó. Según se calcula unos 200 meteoritos llegan a la superficie marciana cada año. Recordemos que la atmósfera es mucho más fina que la nuestra.

El nuevo cráter está 3.7 grados latitud Norte y 53.4 longitud Este.

Fuente: http://www.jpl.nasa.gov/m/news/news.php?release=2014-037&utm_source=iContact&utm_medium=email&utm_campaign=NASAJPL&utm_content=mro20140205#.UvKQCni9LCQ

Curiosity en lo más alto de la duna Dingo Gap (actualizado)

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Panorámica desde lo alto de Dingo Gap (NASA/ Damia Bouic) Click para ampliar

El rover Curiosity se encuentra en estos momentos en la parte más alta de la duna conocida como Dingo gap.

La decisión de cruzar un obstáculo de casi un metro de altura se tomó ayer después de comprobar que el terreno parecía lo suficientemente firme como para ser cruzado por un robot de 999 kilogramos de peso.

No olvidemos que Spirit acabó sus días con las ruedas bloqueadas en un trampa de arena marciana por lo que toda precaución es poca a la hora de tomar decisiones de este tipo.

El cambio de ruta permitirá al Curiosity llegar a las faldas del monte Aeolis por un camino menos accidentado que el originalmente previsto, algo que agradecerán sus ya castigadas ruedas.

Desde el punto más alto de la duna se ha tomado la panorámica que abre el post (una pantalla grande, dar un click y a deleitarse con las vistas), una mirada diferente del cráter Gale que servirá para planificar los siguientes movimientos.

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Dingo Gap antes de ser encarada por el rover Curiosity

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Camino despejado hacia el monte Aeolis…

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Huellas del rover en la duna (JPL/NASA)

 

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Detalle de una de las ruedas en plena subida a la duna

Actualización (6/2/14): ayer no se movió ni un solo metro. Sigue en lo alto de la duna. Están pensando la ruta más adecuada para bajarla. No sé vosotros pero preferiría verlo ya fuera de esa duna.

Actualización (7/2/14): anoche llegaron las primeras imágenes del Curiosity una vez pasada la duna. Es un alivio verlo fuera. El camino hacia Aeolis se vuelve un poco más fácil.

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Hacia los estratos de la base del monte Aeolis…

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Aparece una roca al lado del rover Opportunity

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Comparación entre dos fotografías tomadas en sol 3528 y sol 3540

Coincidiendo con las celebraciones por los diez años que lleva el rover Opportunity en Marte una nueva imagen ha llamado poderosamente la atención entre los científicos de la misión.

La parte izquierda de la imagen muestra una toma de la cámara panorámica del robot en Sol 3528 ( un Sol es un día marciano), en ella solo se observa un desnudo lecho de roca. Pero la sorpresa viene en la parte derecha de la imagen, 12 días marcianos después, donde aparece una roca del tamaño de un puño que, simplemente, no estaba antes.

La roca ha sido bautizada con el nombre de “Pinnacle Island” y en estos mismos momentos está siendo analizada y fotografiada por el brazo robótico de Opportunity.

Dos son las teorías que se están manejando, la más probable es que sea un objeto que ha ido arrastrando alguna de las ruedas del robot y que en alguna maniobra ha salido despedido hasta la posición actual donde se encuentra. La segunda posibilidad (mucho menos posible) es que haya aterrizado allí, justo delante del rover, producto del impacto de un meteorito en las cercanías.

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En ciencia nunca se debe perder una oportunidad de investigar y menos si tienes un experto geólogo en un planeta que no es el nuestro. Lo más lógico es que sea una roca arrastrada desde hace días por el propio robot pero es inevitable para Oppy acercarse y “echar un vistazo”, de hecho lleva ya 10 largos años haciéndolo sin descanso desde que llegó en Enero de 2004 al planeta rojo.

Varias páginas ya están, como siempre, atribuyendo un origen “distinto” al que se le supone a una roca marciana. Marte siempre ha llamado poderosamente la atención del ser humano y también ha despertado su imaginación…

Actualización: las últimas noticias sobre el análisis de la pequeña roca muestran, según palabras de Steve Squyres (uno de los directores de la misión), una composición nunca vista antes en Marte, con niveles altos de azufre y manganeso.

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En los próximos días aparecerán más datos y fotografías del objeto que nos aclararán de dónde proviene Pinnacle Island.

Fuente: http://news.discovery.com/space/mystery-rock-appears-in-front-of-mars-rover-140117.htm

-Actualización: Primera imagen microscópica de Pinnacle Island.

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Has nacido demasiado tarde para explorar la Tierra y demasiado pronto para explorar las estrellas

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Acabo de leer un pequeño post que comenzaba con esta dura afirmación, “You were born too late. You will never explore Earth. You were also born too early. You will never explore the stars.”

La traducción la tenéis en el título del post. Según esto somos una generación perdida en medio de dos grandes eras de exploración.

El autor rebate esta posición pesimista alegando que casi el 95% de los océanos son superficies que aún no conocemos y que todos los días se descubre alguna especie de ser vivo en cualquier rincón del mundo (esta parte no se la voy a discutir) pero luego habla sobre la exploración espacial y marca como grandes retos de nuestra generación el proyecto Mars One y la Spaceship Two de la compañía Virgin… y entonces es cuando empiezo a creer que quizás si que seamos una generación perdida…

Datos y más datos sobre el ilusionante proyecto de llevar toda una colonia a Marte a partir de 2025, miles de voluntarios apuntados, proyectos de infraestructuras que permitan sobrevivir al ser humano a la duras exigencias del planeta rojo… Luego las bondades de el turismo espacial a cargo de la nave abanderada de la compañía Virgin…

No existe nada de eso. Solo prototipos en el caso de la Spaceship Two que ya va generando un retraso importante año a año(y de todas formas es un vuelo suborbital) y de la colonia de Mars One solo existen varias diapositivas en powerpoint. Solo eso.

Podríamos ser más rigurosos y extender la mirada a otros proyectos públicos o privados a lo largo de nuestro planeta. Pero la visión es descorazonadora. Tenemos la Nasa totalmente en quiebra con el proyecto de un super lanzador, el SLS, que quizás nunca vea la luz y además se lleve por delante a la propia agencia. Un lanzador sin ninguna misión asignada (lo del asteroide suena a chiste) y con un plan de vuelo de una o dos misiones al año, algo insostenible para el menguante presupuesto que está devorando.

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Tenemos a la iniciativa privada como la ilusionante Space X cuyos avances están siendo enormes en muy poco tiempo. Lanzadores como el Falcon Heavy son una gran noticia para el panorama aeronáutico. Pero es más de lo mismo, hace 40 años ya teníamos uno muchísimo más potente llamado Saturno V, que lo mismo os suena.

Nuestra generación se ha estancado en los primeros pasos hacia el Cosmos. Apenas dos naciones, Rusia y China, tienen capacidad para colocar humanos en la órbita baja. Tenemos una estación espacial de 15 años de antigüedad en esa misma órbita y una serie de sondas explorando el sistema solar que no van a ser reemplazadas en su gran mayoría gracias a los bestiales recortes que sufre la agencia espacial norteamericana.

No sé que pensáis vosotros pero creo que la afirmación con la que abría el post en parte es cierta.

Nos hemos frenado en seco a la hora de comenzar nuestro viaje de exploración estelar. Y no solo eso, no estamos haciendo nada para que, al menos, la siguiente generación tenga una base sobre la que impulsarse, y aún más, estamos destrozando la poca que teníamos nosotros.

Muchas palabras y proyectos sobre el viaje tripulado a Marte para 2025-2030 cuando no estamos inviertendo ni un solo céntimo en las tecnologías que necesitaremos (y que ahora no tenemos) para asentarnos.

No existe un lanzador capaz de llevarnos más allá de unos centenares de kilómetros más allá de nuestra atmósfera, no existen las tecnologías necesarias para proteger a la tripulación de la radiación cósmica que bombardearía su desprotegido ADN durante los 6-9 meses de viaje (con los sistemas de propulsión idénticos a los de la década de los 70 que ahora poseemos). Soporte vital, comunicaciones,… sin hablar de cómo mantenerlos con vida en un entorno tan hostil como el marciano.

Y eso si hablamos del planeta más cercano, no estamos en disposición de imaginar una expedición al sistema solar exterior, no al menos en este siglo.

A principios de los 70 todo parecía que iba a ser diferente. ¿Qué van a escribir los libros de historia sobre nosotros?

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Nuevos datos del Curiosity: un antiguo lago podría haber albergado vida durante millones de años

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Tenemos nuevos datos del rover Curiosity tras la rueda de prensa de esta tarde. El robot ha encontrado evidencias de un antiguo lago marciano que pudo haber soportado vida durante largos periodos de tiempo, puede que millones de años.

Esta masa de agua líquida pudo estar presente en el cráter Gale hasta hace unos 3.700 millones de años, sugiriendo que un posible Marte habitable pudo existir hasta hace relativamente poco tiempo (menos de lo que se pensaba hasta ahora).

Los nuevos resultados son producto de los análisis realizados sobre unas rocas sedimentarias llamadas lutolitas, unas rocas granulosas finas cuyos componentes originales son arcillas o fangos. Estas rocas necesitan para formarse la existencia de agua y además mucho tiempo, y geologicamente hablando mucho tiempo suelen ser millones de años.

El rover obtuvo muestras de este tipo de rocas al taladrar la zona conocida como Yellowknife Bay. Las lutolitas encontradas contenían minerales arcillosos formados en presencia de agua líquida. Las perforaciones también encontraron algunos ingredientes claves para la vida como azufre, nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, fosforo y carbono.

El lago podría haber sido el nicho ideal para un tipo de microbios conocidos como quimiolitoautotrófos capaces de utilizar compuestos inorgánicos reducidos como sustratos para obtener energía y utilizarla en el metabolismo respiratorio. Es una facultad exclusiva de bacterias conocida con el nombre de quimiosíntesis. En la Tierra estos microorganismos se encuentran en cuevas y fuentes hidrotermales situadas en los fondos oceánicos.

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La imagen superior (un click para ampliarla) es un mosaico de varias capturas de la Mastcam mostrando las diferentes estructuras de la impresionante formación geológica que compone Yellowknife Bay. Se indican los sitios donde se perforó y donde se hallaron las rocas sedimentarias arcillosas. Aquí es donde es posible que pequeños microorganismos vivieran y murieran durante millones de años, dentro de un lago de aguas frescas y tranquilas. Solo pensarlo estremece.

Fuentes:
- http://go.nasa.gov/1cl5J6D

- http://news.discovery.com/space/mars-rover-finds-ancient-life-supporting-lakebed-131209.htm

- http://gu.com/p/3y3pa

- Más imágenes en alta resolución: http://photojournal.jpl.nasa.gov/targetFamily/Mars