El sistema solar se ha guardado lo mejor para el final. Plutón impresiona. 

Tombaugh Regio fotografiada a 77.000 kilómetros de distancia

No me cansaré de decirlo, acabamos de sobrevolar un mundo realmente impresionante. 

La nueva rueda de prensa dada esta tarde por el equipo de la New Horizons ha dejado datos e imágenes que van directamente a los libros de historia de la exploración espacial. 

La imagen que abre el post corresponde a una amplia llanura de hielo situada en el “corazón” de Plutón, ahora renombrado Tombaugh Regio en honor al descubridor de Plutón. La captura está realizada el día 14 de julio a 77.000 kilómetros de distancia de la superficie y lo que se ve en ella es dificil de explicar para alguien que no es geólogo. 

La “llanura del Sputnik” (como ha sido bautizada) es una zona situada al norte de las montañas heladas que veíamos en la primera imagen en alta resolución enviada ayer mismo. Es una superficie formada por segmentos irregulares de unos 20 kilómetros de ancho, rodeada de lo que parecen ser canales poco profundos. Algunos de estos canales parecen tener un material oscuro dentro de ellos, mientras que otros están perfilados por grupos de colinas que se elevan sobre el terreno circundante. 

La total ausencia de cráteres indica que estamos hablando de un terreno muy joven, menos de 100 millones de años de antigüedad, incluso se podría asegurar que sigue geológicamente activo hoy en día. 

  

Pero es que dentro de esa imagen hay más sorpresas… Al norte de la Sputnik Planum vemos lo que podrían ser rastros de polvo orgánico movidos por viento… habéis oído bien viento que podría estar soplando a unos 10 kilómetros por hora. La otra explicación a estas manchas englobaría procesos volcánicos o jets en la superficie, algo a lo que mentalmente no estaríamos preparados aún…

  
Por último se ha hablado de la atmósfera de Plutón, solo algunos primeros datos recibidos desde la sonda con los que ya podemos confirmar que se extiende hasta 1.600 kilómetros por encima de su superficie. El planeta enano pierde lentamente su atmósfera al espacio, en parte debido a su baja gravedad y al viento solar, el mismo que ioniza moléculas de nitrógeno que terminan formando una cola parecida a la de los cometas. 

Todo esto solo con el 1% de los aproximadamente 50 gigabytes de información que ha recogido la sonda. Las próximas semanas serán un continuo goteo de datos e imágenes, las preguntas superan en número a las respuestas en estos momentos. 

Lo único cierto es que nadie esperaba esto, según palabras del propio Stern “el sistema solar se ha guardado lo mejor para el final”, y tiene razón…

Solo una cosa más, un video publicado por la Nasa del sobrevuelo sobre las heladas montañas de región de Tombaugh y las enormes llanuras heladas de la Sputnik Planitia. 

Más información en la página oficial de la Nasa.

Sobrevuelo en 3D sobre las montañas heladas de Plutón 

Un sobrevuelo en 3D y 360 grados sobre las impresionantes montañas de hielo que han asombrado a medio mundo tras el sobrevuelo de Plutón. 

Algunas de estas formaciones llegan a tener hasta 3.300 metros de altitud, y lo más sorprendente es que puede que estén formadas por hielo de agua exclusivamente. El hielo de metano y de nitrógeno que está presente en toda la superficie de Plutón es incapaz de formar unas estructuras tan altas. 

Su origen es un misterio y todavía queda por averiguar que mecanismos las han podido formar. Montañas de hielo en las fronteras del Sistema Solar… Increíble…

Plutón tiene altas montañas de hielo, Caronte una superficie joven… esto es una locura…

Primera imagen en alta resolución de Plutón tomada a 770.000 kilómetros de distancia. Está coloreada tomando como referencia los colores de fotos anteriores

Los datos y las imágenes del sobrevuelo de ayer empiezan a llegar desde la sonda New Horizons y lo que se está viendo es para volverse loco… No existe nada parecido en todo el sistema solar, nadie hubiera podido imaginar las sorpresas que nos tenían reservadas este pequeño planeta enano y su satélite Caronte… nadie…

La primera imágen en alta resolución que ha llegado es sencillamente bestial. Se pueden ver enormes montañas de hasta 3.500 metros de altura formadas por hielo… Por hielo… Y según los primeros análisis nada de hielo de metano o de nitrógeno, esos materiales no pueden formar estructuras tan altas y compactas, hielo de agua…

Además estas montañas no tienen más de 100 millones de antigüedad y por lo que parece aún están en proceso de formación, lo que significa que estamos ante una de las superficies más jóvenes de todo el sistema solar, geológicamente activa hoy día. 

imagen original enviada por New Horizons de Plutón

Pero volvamos a la imagen original enviada por la New Horizons hoy mismo, no solo llama la atención lo que podemos, también lo que no podemos tiene una gran trascendencia. ¿Dónde están los cráteres?, se supone que Plutón tiene que haber sido bombardeado por innumerables objetos del cinturón de Kuiper y, al menos en la primera imagen que nos mandan, no vemos ni un sólo cráter. 

Todo esto implica una superficie extremadamente joven y seguramente activa en estos mismos momentos, y eso es un problema para nuestras pobres teorías acerca de lo que genera cambios geológicos en los mundos helados de nuestro sistema solar. 

Europa tiene un gigante gaseoso como Júpiter que con sus mareas gravitatorias puede mantener activo su interior, lo mismo pasa con Io y sus infernales volcanes, Titán una densa atmósfera y otro gigante gaseoso como Saturno… Pero ¿qué tiene Plutón?… Las fuerzas gravitatorias de Caronte no pueden explicar absolutamente nada de lo que sucede en la superficie y de gigante gaseoso cercano nada, y es entonces cuando empezamos a soñar con procesos volcánicos, procesos de migración de hielo o incluso un océano subterráneo… 

  

Caronte, la mayor luna de Plutón. Imagen tomada el 13 de julio a 466.000 kilómetros de distancia

Pero es que dirigimos nuestra mirada a Caronte y nuestra ya pobre salud mental no mejora en absoluto. 

En la imagen tomada por la cámara LORRI a 466.000 kilómetros de distancia lo primero que llama la atención es una enorme fractura formada por barrancos con una longitud de unos 1.000 kilómetros y con una profundidad de entre 6-10 kilometros, y eso solo puede ser resultado de procesos internos. 

Además volvemos al mismo problema que con Plutón, la superficie debería estar llena de cráteres y, como se puede apreciar, su número es bastante menor que lo esperado. 

Tampoco os recomiendo mirar al polo norte del satélite, porque lo que vais a ver es una gran mancha oscura de forma poligonal que ha recibido el nombre de Mordor. Parece ser un gran depósito de un material oscuro del que no tenemos ni idea cuál puede ser su origen. 

Los datos siguen llegando, mañana se espera algunas fotos más en alta resolución, es un mundo que se ha merecido volver a ser visitado en no mucho tiempo, y no con un sobrevuelo precisamente…

Más información en la página oficial de la Nasa.

…por cierto, os presento a Hydra, uno de los satélites de Plutón (lo dicho esto es una locura)…

Hydra, satélite de Plutón

Plutón a color justo antes del sobrevuelo… Impresionante…

 

(NASA/New Horizons)

 
Aquí está… después de casi 10 años de viaje, aquí lo tenemos… Plutón en todo su esplendor… 

La foto está tomada ayer día 13 a 766.000 kilómetros de la superficie y es la, probablemente, la más detallada que veremos en unos días. El corazón de Plutón nos saluda. 

Los libros de texto dirán que hoy,en solo unos minutos, a las 13:50 horas del día 14 de Julio de 2015, una sonda construida por el hombre se acercó a sólo 12.500 kilómetros a un mundo situado a 5.769.000.000 kilómetros de casa. 

Dirán que en una alocada carrera contra el tiempo dirigió sus instrumentos hacia el planeta enano y sus satélites, convirtió en imágenes de alta resolución lo que para muchos de nosotros no eran más que píxeles con diferentes tonalidades, estudió su atmósfera y su superficie, sus elementos químicos, su historia…

Hablarán de un mundo con dos hemisferios totalmente diferentes, de un casquete polar compuesto de metano y nitrógeno helados, de grandes barrancos y grandes explanadas brillantes, de estructuras hexagonales nunca vistas en otros mundos de nuestro sistema solar… De un mundo que nos ayudó a entender como era nuestro vecindario hace millones de años. 

Aquí está el primer adelanto de toda una serie de fotos y datos que irán llegando durante meses. Los datos generados por el sobrevuelo necesitarán mucho tiempo para ser recibidos y estudiados, pero la espera valdrá la pena. 

Mañana día 15 tendremos algunas fotos más, pero solo en formato reducido, una prueba de que todo ha ido bien. La sonda, con Plutón ya en su espejo retrovisor, debe aprovechar a recoger todos los datos que pueda antes de adentrarse en el cinturón de Kuiper, en unos días Plutón volvera a ser un mero punto brillante en los objetivos de la New Horizons, tal como lo era hace solo unos días. 

Un día como hoy pero de hace 50 años la Mariner 4 tomaba las primeras fotos de otro planeta, Marte, hoy el turno es para Plutón, finalizando una era en la que hemos visitado los grandes mundos de nuestro sistema solar,… ahora tiene que empezar la verdadera exploración…

Exploramos porque somos humanos

Las mejores vistas de Plutón hasta la fecha

Esa es la frase que acaba de mandar Stephen Hawking a la NASA a sólo dos días del histórico encuentro de la sonda New Horizons con Plutón. 

Lo llevamos en los genes, nos ha hecho sobrevivir como especie a lo largo de nuestra corta pero intensa historia. Necesitamos explorar… antes nuestro objetivo era buscar un lugar con alimentos y refugio, ahora queremos adentrarnos en nuestro vecindario cósmico, queremos conocer porqué estamos aquí, queremos saber si la vida es algo especial y único de nuestro mundo o, si por el contrario, es un paso más en la evolución del Cosmos… necesitamos averiguar si somos capaces de vivir fuera del planeta que nos vió nacer como especie, queremos ver lo que hay más allá de nuestras fronteras…

En estos momentos una pequeña nave está a 46 horas de sobrevolar un planeta enano situado justo en los límites de nuestro sistema solar, un viaje de descubrimiento que no ocurría desde que la Voyager 2 sobrevoló Neptuno en el año 1989, un viaje que puede ser el último de sus características ya que con estos datos e imágenes concluimos el primer “gran vistazo” a los planetas y satélites más significativos de nuestro entorno, a falta de algún invitado no esperado más allá de la órbita plutoniana. 

Ver por primera vez un mundo es una experiencia que suele ocurrir solo una vez en la vida o quizás ninguna. Descubrir su orografía, descifrar los elementos de los que está compuesto, observar fenómenos que solo se producen en su superficie… eso es explorar, y la exploración solo la mueve la curiosidad, justamente lo que mantiene viva a una especie. 

Somos exploradores, siempre lo hemos sido…

La mejor imagen que tendremos en décadas del hemisferio oculto al sobrevuelo de la New Horizons sobre Plutón 

imagen coloreada de Plutón a 4 millones de kilómetros tomada el día 11 de julio

Estamos a tres días del sobrevuelo de Plutón por la New Horizons, ese máximo acercamiento se producirá sobre uno de los hemisferios del planeta enano quedando el otro “a oscuras”. Teniendo en cuenta que el día en Plutón dura 6.4 días terrestres la imagen que abre el post es la de mayor resolución que tendremos en bastante tiempo del hemisferio contrario al sobrevuelo. 

Está tomada el día 11 de julio a 4 millones de kilómetros, y en ella se observan a la perfección las cuatro manchas que tanto han dado de que hablar desde su descubrimiento. Las manchas parecen estar conectadas por un cinturón de tonalidad oscura que rodea la zona ecuatorial de Plutón. Toda la estructura abarca una distancia de unos 480 kilómetros. 

No sabemos aún que son, solo que su morfología es mucho más compleja de lo que se creía en un principio. El equipo de la misión intentará desvelar la historia geológica de este hemisferio a partir de las mediciones que han ido tomando otros instrumentos de la sonda y de el resto de imágenes que se han ido acumulandon durante estos días de aproximación. 

La próxima foto ya enfocará la parte de Plutón de la que tendremos datos más precisos. La complejidad de Plutón ha sorprendido a la comunidad científica, por eso es muy importante sacar el máximo de cada dato que llega a Tierra, va a pasar mucho tiempo hasta que otro emisario humano se acerque al planeta enano y con mucho tiempo hablamos de décadas…

Las mejores imágenes de las manchas de Plutón que la humanidad tendrá en muchos años… Tenemos que volver…

Las manchas de Plutón a 3.9 millones de kilómetros

imágenes procesadas del día 11 de Julio. Plutón y Caronte a 3.9 M de kilómetros

Fuente: Nasa news

Nuevas imágenes de Plutón. Esto ya no son píxeles, es un nuevo mundo. 

 

Plutón desde la sonda New Horizons el día 9 de Julio

 
Acaban de llegar las nuevas imágenes de Plutón tomadas el 9 de Julio a 5.4 millones de kilómetros. 

Al verlas lo primero que nos viene a la mente es que se acabó lo de ver píxeles e imágenes borrosas, estamos viendo la geología de Plutón, y cada vez con mayor precisión. 

 

estructuras que empiezan a resaltar

 
Los científicos de la misión empiezan a observar áreas de mayor interés, un ejemplo claro es la banda gris situada justo por encima de la gran estructura oscura conocida como “la ballena”. Esta zona es una región de transición con una gran cantidad de procesos dinámicos interactuando unos con otros. 

También empiezan a destacar algunas estructuras poligonales que se extienden de este a noreste, a lo largo de casi 1.500 kilómetros, y cuyo origen aún es desconocido.

Quedan 3 días para el histórico sobrevuelo y la superficie del planeta enano parece que tiene muchas historias que contarnos, la sonda sigue en perfecto estado de funcionamiento tras el sobresalto del día 4 de Julio. Todo parece indicar que no habrá problemas el día 14. Mientras sigamos disfrutando del espectáculo…

Imagen coloreada de la instantánea del día 9 de Julio (NASA/ @mars_stu)

Sistema Plutón-Caronte y detalles de ambos mundos

Y Caronte también va adquiriendo mejor resolución…

   

Así cruzará la New Horizons a Plutón y sus lunas. 

  
Fuente: Nasa news 

Primer mapa de Plutón y Caronte a 6 días del sobrevuelo

 

mapa de Plutón

 
La NASA acaba de publicar un primer mapa de Plutón a partir de las imágenes tomadas por la sonda New Horizons entre los días 27 de junio y 3 de julio. 

Como siempre se han combinado las imágenes en blanco y negro con mayor resolución de la cámara LORRI y las de menor resolución, pero en color, de Ralph

El centro del mapa es la zona que la sonda fotografiará y explorará con mayor resolución en el momento del sobrevuelo.

Ya se van dando nombres informales a las estructuras más importantes, la gran zona oscura del ecuador en la parte izquierda del mapa se conoce como “la ballena”, tiene casi 3.000 kilómetros de longitud y limita con otra gran estructura de Plutón. En la “cabeza” de la ballena podemos ver una amplia zona brillante de unos 1.600 kilómetros de diámetro, la zona es la de mayor brillo de todo el planeta y se cree que está formada por depósitos recientes de hielo, incluyendo zonas de metano y nitrógeno helado. 

Si continuamos hacia la derecha por el ecuador aparecen las cuatro famosas manchas, una zona con cientos de kilómetros de longitud cuyo origen aún está por determinar. 

 

Mapa de Caronte

 
A la vez tenemos otro mapa, este generado por Björn Jonsson, de Caronte. Con mucha menor resolución y menos detalles. Pero podemos empezar a distinguir la gran zona oscura próxima al polo norte y la gran zona brillante del ecuador. 

El resto de estructuras irán mejorando en resolución a medida que se acerque el día 14. Solo quedan 6 días… Estamos a las puertas de un nuevo mundo…

Fuente: Nasa news

Actualización: esta imagen acaba de llegar, es del 8 de Julio, una vez pasada la anomalía que obligó a la New Horizons a entrar en modo seguro. Tomada a sólo 8 millones de kilómetros y sobre el hemisferio donde se producirá el sobrevuelo. 

  

Y más fotos sorprendentes…

  

Últimas imágenes de la New Horizons mandadas justo antes de entrar en modo seguro

  
Estas son las imágenes que la sonda New Horizons mandó del 1 al 3 de Julio, justo antes de la anomalía que se produjo el 4 de Julio y que la obligó a entrar en modo seguro. 

La imagen que abre el post es una combinación de imágenes tomadas por la cámara LORRI y el instrumento Ralph que toma instantáneas en color. En ella podemos observar las diferentes manchas, con cientos de kilómetros de diámetro cada una, que ya fueron detectadas a finales de Junio. Su origen aún es un misterio. 

 

Secuencia de imágenes tomadas del 1 al 3 de Julio

 
El resto de imágenes tomadas por LORRI muestran los diferentes hemisferios de Plutón, siendo la foto de la izquierda la perteneciente al hemisferio que será explorado con mayor resolución y donde podemos observar una amplia región brillante localizada al final de un amplio cinturón de tonalidad oscura que abarca todo el ecuador de ese hemisferio. 

Como ya hemos dicho en el anterior post la sonda se ha recuperado totalmente de su fallo el pasado 4 de Julio. Las nuevas imágenes se esperan para mañana mismo. 

Esto marcha y desde aquí lo vamos a seguir segundo a segundo…

Fuente: Nasa news

Rectificación: en el párrafo de arriba he puesto que la sonda “falló” y eso es falso. Desde Tierra se mandaron varios comandos a la vez y la sonda antes de saturarse decidió entrar en modo seguro y pedir ayuda al control de la misión. La sonda está en perfecto estado de salud, los humanos no. 

La sonda New Horizons sale del modo seguro y vuelve a realizar el programa previsto

 

Cuenta atrás en el momento de empezar a escribir el post

 
Según el último comunicado de la Nasa la New Horizons se ha recuperado de la anomalía sufrida el pasado 4 de Julio que la obligó a entrar en “modo seguro” durante unas horas. 

Se prevé que mañana mismo se empiecen a ejecutar las observaciones científicas que se tenían previstas antes del fallo. Las causas que hicieron entrar a la sonda en “modo seguro” no se han podido esclarecer. Se sabe que no hubo fallo de hardware ni de software, solo que se produjo mientras se ejecutaban unos comandos relacionados con el sobrevuelo. Según la agencia ninguno de estos comandos van a mandarse de nuevo a la sonda. 

  

La sonda comunicándose ayer con Canberra

  
En términos científicos este contratiempo solo ha supuesto la pérdida de un par de días en los que solo estaban previstos imágenes de la cámara LORRI y la observación de albedo de Hydra. Ningún objetivo primario de la misión ha sido afectado. 

Dentro de lo malo lo positivo es que se ha producido unos días antes del encuentro. No quiero imaginar un fallo así el día 14… entre otras cosas la sonda tiene prohibido el entrar en modo seguro mientras esté en pleno sobrevuelo. Lo que si puede hacer es averiarse y no recoger los datos prevsitos, desorientarse y fotografiar las preciosas estrellas de fondo,… Esperemos que todo vaya según lo planeado porque la fecha del próximo sobrevuelo a Plutón no nos va a gustar saberla… 

Este es el programa previsto para el 14 de Julio. Tiene que salir todo bien…