La New Horizons divisa los satélites Hydra y Nix de Plutón

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Animación obtenida del 27 de Enero al 8 de Febrero. Hydra está en el cuadrado amarillo y Nix en el naranja.

La sonda New Horizons cada vez está más cerca de su objetivo, tanto que ya puede observar algunas de sus lunas más pequeñas, Hydra y Nix.

A una distancia de 186 millones de kilómetros la cámara LORRI que lleva a bordo ya ha sido capaz de fotografiar algo que hasta ahora nunca habíamos visto, es la primera imagen clara que tenemos de Nix.

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Todavía quedan dos lunas más (que se sepa) por cazar como son Styx y Kerberos. Pero para la misión es una buena señal haber podido capturar dos lunas de solo 40 kilómetros de diámetro en el caso de Hydra y 150 en el de Nix.

A medida que se vaya aproximando el mes de Julio pasaremos de ver solo píxeles a tener verdaderas imágenes con detalles geográficos del planeta enano y del pequeño sistema de mundos que le rodea. Nada despreciable conociendo que todo esto va a ocurrir a una distancia de 4.800 millones de kilómetros de nuestro planeta…

El sobrevuelo de la sonda Rosetta a solo 6 kilómetros del cometa 67P

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Ya tenemos las imágenes del pasado 14 de febrero en el que la Rosetta pasó a solo 6 kilómetros del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, el primero de los acercamientos programados para estudiar en profundidad la superficie.

La imagen que abre el post es un mosaico formado por cuatro instantáneas tomadas a 8.9 kilómetros de distancia, abarcando un área de 1.35×1.37 kilómetros de la región conocida como Imhotep en el lóbulo mayor del cometa.

Algunas de las fotos son extremadamente detalladas, casi parecen tomadas desde la superficie…

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Mas mosaicos se han ido montando como el superior a unos 12,6 kilómetros del núcleo del cometa. La dificultad de crear una sola imagen reside en el hecho de que el cometa va rotando a medida que la Rosetta se acerca a su objetivo, por lo que es dificil encajar todas las tomas.

Por supuesto solo se han liberado las fotos tomadas por la cámara Navcam, las del equipo Osiris saldrán en algún congreso o publicación, una lástima…

Este es el enlace donde se pueden descargar el resto de imágenes del sobrevuelo a diferentes resoluciones.

Hace 25 años que la Voyager 1 se giró para fotografiarnos

Un 14 de febrero pero del año 1990 la sonda Voyager 1 dirigió sus cámaras hacia nuestro planeta desde una distancia de casi 6.000 millones de kilómetros.

Carl Sagan había sugerido la posibilidad de tomar una instantánea de nuestro planeta desde casi la periferia de nuestro sistema solar. Casi nadie lo tomó en serio pero al final se realizó. Lo que vino después y lo que esa foto inspiró en Sagan algunos lo hemos visto muchas veces… Y como dije al principio del blog, cada vez que surja la oportunidad un servidor lo enlazará…

Ese pequeño punto azul pálido es de donde procede la raza humana, allí aparecimos como especie y allí hemos evolucionado hasta lo que ahora somos. Es nuestro hogar, nuestro punto de partida hacia el resto del cosmos.

La sonda que hizo la fotografía ya está fuera de nuestro sistema solar, nosotros apenas podemos mandar a nuestros semejantes más allá de la órbita baja de nuestro planeta… Pero nadie nos puede parar ahora, ni siquiera los más intransigentes de nuestros congéneres, ni siquiera los más retrógrados y ciegos, no pueden porque hemos visto demasiadas maravillas fuera de nuestro mundo, hemos divisado océanos en una luna de Saturno, hemos visto mundos helados con enormes masas de agua en su interior que quizás alberguen vida, nuestros robots se paran a contemplar atardeceres en los bordes de gigantescos cráteres de Marte y nuestras sondas visitan cometas o mundos tan alejados como Plutón…

Mientras alguien quede para contar estas maravillas el ser humano tendrá alguna posibilidad. Una de las soluciones a la paradoja de Fermi es que las civilizaciones siempre terminan por autodestruirse justo antes de poder expanderse por el universo, quizás es la historia que se repite una y otra vez en todos esos mundos que ahora sabemos que orbitan, por millones, otras estrellas, quizás no. Mientras algunos de nosotros podamos soñar con explorar y descubrir aún quedará alguna esperanza. El día que ese afán desaparezca nosotros también desapareceremos. Quizás es algo ligado a la evolución, quizás el universo ve aparecer y desaparecer mentes conscientes con cierta asiduidad… queremos saberlo…

Pd: Aquí hay otros dos enlaces sobre el punto azul pálido de Sagan. Uno del gran Rafael Bachiller y otro del maestro Dani Torregrosa mucho más rigurosos que yo.

La superficie de Titán vista mejor que nunca

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Una nueva técnica se está aplicando a las imágenes tomadas por la sonda Cassini de la superficie del satélite de Saturno, Titán.

El resultado es una sorprendente supresión del ruido que caracterizaba a las instantáneas que nos llegaban de la sonda.

La perspectiva del Kraken Mare, la imagen que abre el post, no deja lugar a dudas. Los nuevos procesados no solo reducen el ruido sino que permiten generar vistas 3D a partir de los datos del altímetro que lleva la sonda.

Llevamos casi la mitad de Titán mapeada descubriendo la existencia de grandes desiertos, barrancos, ríos y mares. Todos con algo en común, el típico punteado generado al decodificar las imágenes. El nuevo algoritmo permite “desmotear” lo que nos llega a través de la gruesa atmósfera de Titán, revelando detalles y contornos que antes eran dificilmente reconocibles.

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A la izquierda tenemos la imágen del Ligeia Mare tomada desde el Synthetic Aperture Radar (SAR) con el antiguo algoritmo. A la derecha el nuevo, donde claramente se pueden observar con mejor detalle las orillas del mar y los canales que desembocan en una de las mayores masas líquidas del satélite.

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Las nuevas imágenes con diferentes resoluciones pueden consultarse en la nota de prensa de la NASA.

Nuevas imágenes de Ceres desde la sonda Dawn

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Ya esperábamos desde ayer las nuevas imágenes del planeta enano, el movimiento incesante de datos entre las antenas de espacio profundo de la Nasa y la sonda Dawn auguraba una nueva tanda de instantáneas, esta vez mucho mas cercanas a Ceres.

La imagen que abre el post es una de las muchas que la sonda envió el 4 de Febrero en su aproximación a Ceres. A una distancia de 145.000 kilómetros.

La resolución ha mejorado significativamente desde la última tanda de fotos, ahora es de 14 kilómetros por pixel y ya deja entrever bastantes detalles de la superficie del planeta. Repleto de cráteres, siguen destacando dos manchas brillantes la naturaleza de las cuáles aún es un misterio, todo apunta a un impacto reciente aunque la posibilidad de agua helada también va ganando adeptos.

Más imágenes y animación de las mismas en este enlace

-Esta es una de las animaciones liberadas por la NASA con los detalles aumentados para propósitos científicos.

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La sonda New Horizons manda las primeras imágenes de Plutón en su fase de acercamiento

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Plutón y su satélite Caronte en una instantánea tomada entre el día 25 y el 27 de Enero, a unos 200 millones de kilómetros. El objetivo de la sonda New Horizons está cada vez más cerca, el 14 de Julio se producirá el sobrevuelo y ahí no solo tendremos puntos moviéndose, veremos la geología y la morfología de otro nuevo mundo (y ya van muchos en estos últimos meses).

La imagen está tomada solo con una tiempo de exposición de una décima de segundo. Este es el motivo por el que no podamos apreciar más satélites del lejano planeta enano. Nix e Hydra aparecerán muy pronto en el objetivo de la cámara LORRI, es cuestión de tiempo. Ahora mismo todas estas imágenes sirven para indicar el camino a la nave. Cuanto más cerca pase de Plutón mejores y de mayor calidad serán las instantáneas y las mediciones de superficie y atmósfera.

Por ahora nos tendremos que conformar con las vistas más cercanas que el hombre jamás ha divisado de Plutón y de su satélite. El acercamiento comienza…

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Kepler descubre un sistema planetario… con 11.200 millones de años de antigüedad

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Que el ser humano está empezando a conocer el Universo que le rodea es un hecho. Estos últimos años los descubrimientos van sucediéndose a velocidad de vértigo. Cada día aparecen nuevos datos que hacen antiguas las teorías formuladas solo unos pocos artículos antes… Pero esto ya es demasiado…

Cinco pequeños mundos, todos ellos menores en diámetro que nuestro planeta, orbitan una pequeña estrella llamada Keppler-444 a la cual se le ha adjudicado una edad de aproximadamente 11.200 millones de años… No sé si queda claro la antigüedad que reflejan esos números, al Universo se le estiman unos 13.800 millones de años, nuestro sol unos 4.700 millones,… asumiendo que esos pequeños planetas se formaron a la vez que su estrella solo podemos llegar a una conclusión, no tenemos ni la más remota idea de casi nada de lo que nos rodea.

Sabíamos de sistemas planetarios de edades superiores al nuestro, conocíamos estrellas longevas, pero esto supera todas nuestras previsiones. ¿Qué hacen cinco planetas, presumiblemente rocosos, orbitando una estrella desde hace 11.200 millones de años?.

Cuando el universo se formó, hace 13.800 millones de años, los únicos materiales presentes eran hidrógeno y helio (y algunas trazas enormemente pequeñas de berilio, boro y litio), el resto de elementos más pesados se fueron formando en el interior de las sucesivas generaciones de estrellas con el paso del tiempo, con el paso de mucho tiempo…

Para formar esos planetas rocosos necesitamos (al menos) hierro, niquel y silicio. Los estudios realizados sobre Kepler-444 muestran una baja metalicidad, sobre todo en lo que respecta al hierro. Algo totalmente normal teniendo en cuenta que sólo habían pasado 2.500 millones de años desde el big bang cuando la estrella se formó. Esto nos da a entender que los planetas de tipo terrestre se han formado desde casi el inicio de la historia de nuestro universo. Los datos nos cuentan una historia de un universo casi recién nacido capaz de formar galaxias, estrellas y planetas rocosos, los datos nos cuentan historias que apenas podíamos imaginar solo hace unos años…

Vale que el sistema planetario encontrado es hostil para la vida tal como la conocemos. Los cinco mundos que van desde Kepler-444b hasta Kepler-444f están demasiado cerca de su estrella, el más alejado solo se encuentra a 0.08 UA de su Sol (mucho más cerca que Mercurio de nuestro astro) pero eso no es lo importante, si hemos sido capaces de encontrar este sistema planetario con una sola misión como la del telescopio espacial Kepler, debemos de tener la absoluta certeza de que existen miles de sistemas como ese sin descubrir, y entre uno de ellos seguro que habrá planetas rocosos orbitando a distancias más asequibles para la aparición de la vida.

Estamos hablando de los planetas más antiguos datados hasta la fecha. Nuestro planeta en menos de la mitad de ese tiempo ha sido capaz de crear vida compleja e inteligente. Si hablamos de sistemas planetarios con 11.200 millones de años no podemos obviar las millones de combinaciones posibles que nos pueden venir a la mente. Desde mundos totalmente arrasados por el calor y la radiación, el frío, mundos aniquilados por colisiones, explosiones de supernovas cercanas, eyecciones de material de su propia estrella,… y mundos donde elementos como el carbono, el nitrógeno, el oxígeno o cualquiera del resto de la tabla periódica hayan encontrado la manera de organizarse, replicarse y formar algo parecido a lo que conocemos como vida… Ahora sabemos que años para intentar millones de combinaciones posibles han tenido…

Fuente: universe today

Impresionante panorámica enviada desde Marte por el rover Opportunity

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Tras 11 años de travesía por el planeta rojo, Opportunity acaba de mandar una de las más impresionantes panorámicas obtenidas en Marte (click para agrandar la imagen).

La foto está realizada desde lo alto de “Cape Tribulation” una sección elevada situada en el borde del cráter Endeavour. La panorámica abarca los 22 kilómetros de ancho que mide el cráter y se extiende hacia el borde de otro cráter situado a lo lejos.

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Esta sería la situación del rover y de los distintos cráteres que le rodean desde la perspectiva de la órbita marciana.

Aquí está el enlace donde podéis acceder a todas las versiones de la panorámica en alta resolución. La vista es abrumadora…

Nuevas imágenes y datos de la sonda Rosetta (con imágenes de OSIRIS)

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Por fin la ESA ha liberado imágenes en alta resolución de su camara OSIRIS a bordo de la sonda Rosetta (coincidiendo con la publicación de las mismas en una revista científica, todo sea dicho).

Los detalles son sencillamente espectaculares. Según los datos conocidos hoy el 70 % del cometa está mapeado en alta resolución. Lo que queda sin fotografiar por OSIRIS es la parte no iluminada del hemisferio sur.

La composición del cometa queda establecida, en su mayor parte, por hielo de agua y polvo. Con una densidad de 1500-2000 kg/m3 y una porosidad de un 70-80%.

Cinco tipos diferentes de terreno se ha identificado en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Los dominantes son los cubiertos por polvo, terreno quebradizo con pequeñas cuevas y estructuras circulares, grandes depresiones, terrenos suaves y terreno más consolidado.

Gran parte del hemisferio norte está cubierto de polvo, a medida que va calentándose la superficie el material helado pasa directamente a estado gaseoso formando la coma del cometa.

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Una de las sorpresas que han desvelado las nuevas imágenes son pozos activos en la región conocida como Seth del cometa. De estos pozos emanan pequeños jets, estos gases que escapan de la superficie parece que ejercen un papel importante en el transporte de polvo a través de la superficie del cometa, creando las famosas dunas que hemos visto en otras imágenes.

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El resto de datos liberados están en este enlace y en los artículos de libre disposición. Seguiremos actualizando el artículo a medida que los vayamos analizando con detalle. Mucha información en poco tiempo. Por ahora lo importante es que podemos empezar a disfrutar de las imágenes en alta resolución que se nos habían negado hasta ahora.

Actualizando: en las paredes de los barrancos hay estructuras “en piel de gallina” cuyo origen no se conoce con exactitud. Puede que estén relacionadas con los pequeños cuerpos que formaron el cometa. Y siguen las sorpresas…

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– Un gráfico que resume gran parte de los nuevos datos presentados.

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La sonda Dawn envía nuevas imágenes de Ceres. Otro nuevo mundo a la vista.

 

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(Quien no pueda ver el gif animado aquí hay un enlace)

La exploración espacial está en un momento espectacular dentro de sus pocos años de vida. Si hace poco la sonda Rosetta nos entusiasmaba con las imágenes del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, ahora el turno toca a un planeta enano y la sonda recibe el nombre de Dawn.

Las nuevas imágenes son espectaculares. Es una secuencia de extraida de casi una hora de observación el día 13 de Enero de 2015, a una distancia de 383.000 kilómetros. La resolución aún es muy baja, de solo 27 pixeles pero ya se pueden observar detalles de la superficie de Ceres. Un nuevo mundo que explorar.

A medida que pasen las semanas la calidad de las imágenes irá mejorando.

Se espera que la sonda entre en órbita el 6 de Marzo de este año. A partir de esa fecha nos esperan 16 meses de misión para estudiar al mayor cuerpo del cinturón de asteroides situado entre Marte y Júpiter, con un diametro de 950 kilómetros. Algunas hipótesis dicen que en la superficie puede haber pequeños océanos. Nadie sabe lo que podemos ver en unas semanas.

Comienza la exploración de Ceres

Fuente: nasa jpl news

– Ceres comparado con todos los asteroides visitados hasta Enero de 2015

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A destacar el punto brillante que aparece en todas las imágenes (inclusive las tomadas desde el Hubble). Emily Lakdawalla ha separado los distintos frames que forman la animación del principio del post y también ha dado color a la imagen del planeta enano tomando como referencia las imágenes del Hubble. Ahí van:

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