Hace 80 años que nació Carl Sagan

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Hoy 9 de Noviembre se cumplen 80 años del nacimiento de Carl Edward Sagan.

Desde que apareció el blog siempre hemos intentado rendirle un pequeño homenaje en fechas señaladas como la de hoy. De una manera o de otra su legado está presente en cada una de las palabras que se escriben por esta humilde página.

Sagan hubiera disfrutado del maravilloso momento por el que pasa la astronomía en la actualidad. La reciente visión de un disco protoplanetario por el telescopio ALMA, la sonda Rosetta danzando en armonía con un cometa, o incluso las imágenes de su querido Titán con nubes, océanos y materiales orgánicos le hubieran fascinado.

Cada vez tenemos más presente lo enorme y grandioso que es el Cosmos, sabemos de miles de planetas orbitando estrellas, andamos junto a emisarios como Curiosity por complicados terrenos en Marte, nos acercamos a los confines de nuestro Sistema Solar con la New Horizons, incluso nos atrevemos a intentar posar una sonda sobre un cometa.

Nuestras sondas e instrumentos son cada vez más precisos, esto es solo el principio, aún seguimos adentrándonos en “la orilla del océano cósmico”. El viaje promete ser largo y fascinante.

Como es costumbre aquí va el vídeo subtitulado de “Un punto azul pálido”. Por si alguien lo ve por primera vez, disfrútalo, y si después de eso viene una lectura o algún capítulo de Cosmos, daré por bueno el post.

- Bonus: The Sagan Series – Gift of Apollo

-nota: gracias a todos los que habéis votado al blog en los “X premios Bitácoras” durante los últimos días. Este año tampoco ha podido ser. Veremos el que viene o el siguiente…

Espectaculares imágenes de ALMA sobre la formación de planetas

ALMA image of the protoplanetary disc around HL Tauri

Disco protoplanetario que rodea a HL Tauri

 

Espectacular, increíble, revolucionaria… los adjetivos se acaban ante la imagen que acaba de publicar el telescopio ALMA (Atacama Large Milimeter/submilimeter Array). La formación de un disco protoplanetario alrededor de una estrella joven.

El nivel de nitidez es el más detallado jamás visto por el ser humano, es la instantánea más precisa hecha por el telescopio desde su inauguración, y aún no está al 100% de su capacidad.

La estrella es HL Tauri y está situada a unos 450 años luz de nosotros. Ya se sabía que estaba rodeada de un disco de gas y polvo  pero la imagen ha revelado mucho más. Anillos concéntricos de material sobrante de la formación de la estrella con huecos entre el material, el espacio que va dejando la formación de planetas entre disco protoplanetario.

Las imágenes de ALMA suponen, por si solas, un avance en el conocimiento de la formación de cuerpos planetarios. Hasta ahora se creía que una estrella tan joven no podía formar planetas tan pronto. La imagen revela un estado de formación muy avanzada.

Según el ESO “las estrellas jóvenes como HL Tauri, nacen en nubes de gas y fino polvo, en las regiones que han colapsado bajo los efectos gravitatorios, formando densos núcleos calientes que, finalmente, se encienden, convirtiéndose en estrellas jóvenes. Inicialmente, estas estrellas jóvenes quedan envueltas en el gas y el polvo restantes que quedan en el disco, conocido como disco protoplanetario.

Tras numerosas colisiones, las partículas de polvo se pegan, creciendo en grumos del tamaño de granos de arena y guijarros. En última instancia, en el disco pueden formarse asteroides, cometas e incluso planetas. Los planetas jóvenes irrumpirán en el disco y crearán anillos, brechas y agujeros como los que se ven en las estructuras observadas ahora por ALMA”

ALMA image of the young star HL Tauri (annotated)Entramos en una nueva era de la astronomía, estamos viendo cosas que hasta ahora era imposible de imaginar. Esto empieza ahora…

Fuente: eso news

La sonda china Chang’e 5-T1, que regresó la semana pasada, ha dejado un módulo de servicio más allá de la Luna

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La sonda Chang´e 5 después de su reentrada en la atmósfera la semana pasada

Hace ya una semana que la sonda Chang’e 5-T1regresaba a la Tierra después de realizar un viaje de ida y vuelta a la Luna.

Hasta hoy todos pensábamos que la única finalidad de la misión era la de probar tecnología en un viaje de estas características. Pero no, la cápsula china no iba sola hacia nuestro satélite. También había un módulo de servicio similar a los ya lanzados en las misiones Chang’e 1 y 2, y no ha regresado a la Tierra.

Ahora mismo se dirige en una trayectoria estable hacia el punto de Lagrange L2, una localización gravitacionalmente estable más allá de la Luna desde donde podría iniciar otro tipo de misión a numerosos destinos.

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El punto de Lagrange L2 hacia donde se dirige el módulo que acompañaba a la sonda

Desde L2 podría dirigirse a algún asteroide cercano o volver a la Luna y permanecer en órbita. Esta última posibilidad sería un paso más para un futuro viaje tripulado a nuestro satélite.

Las siguiente misiones estarán centradas en traer muestras de la superficie lunar. Algo que no ocurre desde la última misión del Apollo. Pero todo son suposiciones, lo único cierto es que una sonda parecida a la de la imagen que cierra el post acaba de sorprender a la comunidad internacional.

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Sonda Change 1 similar a la que puede haber liberado la Change 5

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Tour en 3D por la Estación Espacial Internacional

Durante la Expedición 31 el astronauta Don Pettit usó una cámara 3D para tomar impresionantes vistas del interior y exterior de la Estación Espacial Internacional (ISS).

Busca tus gafas azules y rojas y disfruta del espectáculo.

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El Sol reflejándose en los Mares del Norte de Titán.

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Nuevas imágenes de la fascinante luna de Saturno nos llegan desde la sonda Cassini. En el sobrevuelo realizado a finales de Agosto de este año se obtuvo la espectacular imagen que abre el post.

Un distante y lejano sol refleja su luz en los mares y océanos de una pequeña luna. La imagen está realizada en el infrarrojo cercano, la única manera de ver lo que hay debajo de la gruesa atmósfera de Titán.

Los rayos del Sol se reflejan en la masa líquida más grande de Titán, el Kraken Mare, tan grande es la intensidad del brillo que llegaron a saturar el detector del instrumento VIMS (Visual and Infrared Mapping Spectrometer).

La parte sur del Kraken Mare presenta una gran porción de depósitos evaporados, lo que nos indica que el mar fue mucho mayor en otros tiempos.

La gran resolución de los datos adquiridos en este sobrevuelo permite ver un área de canales que conectan el Kraken Mare con el otro gran lago de Titán, el Ligeia Mare que en esta ocasión permanece bajo una densa capa de nubes de metano.

Las vistas de la zona de los mares del norte de Titán suelen ser muy hermosas, pero esta última supera con creces todas las anteriores.

Fuente: Nasa news

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La sonda china Chang’e 5 fotografía la Luna y la Tierra juntas

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La misión de prueba china Chang’e 5 cuya misión era la de rodear la luna y volver sana y salva a la Tierra está mandando fotos espectaculares del sistema Tierra-Luna.

Ya va por más de la mitad de la misión, ha rodeado nuestro satélite y tiene previsto la reentrada en nuestra atmósfera el 31 de Octubre.

Su objetivo es solo el de probar tecnologías que se puedan usar para un futuro viaje tripulado de ida y vuelta. No tiene planeada ninguna misión científica pero las fotos son realmente hermosas.

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Compuestos orgánicos detectados en Titán podrían ser biomarcadores

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Una sola observación de apenas tres minutos ha bastado al telescopio Atacama Large Millimeter Array (ALMA) para obtener la imagen que abre el post.

Lo que vemos es el descubrimiento de partículas organicas en las capas altas de la atmósfera del satélite de Saturno. Las moléculas en cuestión son el isocianuro de hidrogeno (HNC) y el cianoacetileno (HC3N).

Que Titán es un mundo a rebosar de partículas orgánicas ya lo sabiamos, la sonda Cassini lleva años mandando datos sobre los increíbles ciclos del etano y el metano presentes en la luna, fotos sobre sus lagos,ríos, su atmósfera gruesa y opaca a las miradas que pretenden investigarla en el espectro de la luz visible… pero el último hallazgo es algo totalmente diferente…

Las moléculas descubiertas por ALMA deberían estar distribuidas al azar por toda la atmósfera, y no lo están.

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Las imágenes nos revelan la distribución de HNC y HC3N además de su concentración (el rojo indica una menor densidad y el blanco una mayor).

En las zonas altas de la atmósfera de Titán se han encontrado acúmulos de estos dos gases. El misterio para los investigadores de la NASA no es el haberlos hallado, es su distribución. En ambos casos hay lugares donde la concentración es mucho mayor que en el resto del satélite y fuera de ambos polos.

En Titán los vientos siguen un patrón parecido (aunque a menor escala) que en Júpiter. En las capas medias de la atmósfera su fuerza es mayor y lo hacen de este a oeste, formando zonas similares a las bandas del gigante gaseoso pero mucho menos pronunciadas, los gases deberían estar, en un principio, mezclados y con similares concentraciones.

Si estuvieramos en la Tierra la primera explicación que se nos vendría a la cabeza para explicar este fenómeno sería la de un proceso biológico capaz de cambiar estas concentraciones, es decir la existencia de vida.

Pero fuera de nuestro planeta estos procesos pueden deberse a muchas otras causas. Los astroquímicos de la NASA no pueden afirmar que este hallazgo sea una traza de vida. Hay muchos otros procesos que pueden explicar el fenómeno, como la intensa radiación del campo magnético de Saturno que puede activar procesos en las capas altas de la atmósfera que den lugar a la formación de estos compuestos orgánicos, eso explicaría su existencia, pero no el patrón de concentración detectado.

Tenemos un mundo repleto de sustancias orgánicas muy parecidas a las presentes hace millones de años en nuestro planeta, un mundo con lagos y océanos de hidrocarburos en superficie y ahora ciertos patrones en la atmósfera que podrían parecerse mucho a lo que entendemos como un biomarcador.

La sonda Cassini pronto terminará su misión y por lo que se puede intuir su reemplazo tardará bastantes años en producirse. Y mientras el poco capital que dispone la agencia americana se dilapida en proyectos que puede nunca vean la luz. No lo entiendo…

Fuentes:
Nasa news press release

-Universe Today

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Opportunity vuelve a hacer historia. La primera foto de un cometa desde Marte.

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Todos esperando las primeras fotos del paso del cometa Siding Spring a casi un tercio de la distancia Tierra-Luna.

Media comunidad científica esperando una instantánea de cualquiera de las sondas que orbitan Marte, o una captura del Curiosity desde el cráter Gale con alguna de sus potentes cámaras.

¿Pero quién ha sido al final el que ha fotografiado por primera vez un cometa desde otro planeta? Si, el de siempre, el que lleva diez años recorriendo sin parar los fríos y duros terrenos marcianos. Quien iba a ser si no, Opportunity.

Oppy alzó ayer su mirada para tomar la foto que abre el post. Una muesca pequeña y débil en el centro indica que ha conseguido su objetivo. No es nada espectacular y apenas se distingue del fondo de estrellas. Pero ahí está. El Siding Spring acariciando Marte…

Ya están llegando muchas otras de sondas como la MRO y alguna del Curiosity, seguro irán llegando más. Pero la primera es de Oppy.

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El núcleo del cometa parece ser mucho menor de lo esperado, aproximadamente medio kilómetro. Lo que podría explicar la poca vistosidad de las fotos. Comparado con el 67p que visita ahora mismo la sonda Rosetta es minúsculo. Por lo que la proeza de Oppy es aún mayor.

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A 7800 metros de un cometa

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Esa es la distancia a la que están tomadas las imágenes de este post. A solo 7.8 kilómetros de distancia la sonda Rosetta está cartografiando el cometa 67p de una manera nunca antes vista.

Las cuatro imágenes que forman el mosaico que abre el post tienen una resolución de unos 66.5 cm/pixel. Los detalles son sencillamente asombrosos. Incluso podemos observar otra línea de fractura en el cuadrante derecho inferior.

En esa misma porción vemos numerosas rocas en la superficie junto con terreno más escarpado y la gran llanura de la parte central.

Las imágenes se tomaron con un decalaje de 20 minutos por lo que se pueden observar con diferentes ángulos de rotación.

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Este es un año en el que los cometas están cobrando mucho protagonismo. Aún seguimos esperando las imágenes que han podido captar las sondas marcianas del acercamiento de ayer.

Mientras disfrutemos de los espectaculares paisajes que nos está brindando la sonda europea.

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Hoy el cometa Siding Spring rozará Marte (actualizado)

Hoy día 19 de octubre a las 20:27 hora española, el cometa C2103 A1 Siding Spring alcanzará su máximo acercamiento al planeta rojo.

Pasará a unos 139.500 kilómetros, menos de la mitad de la distancia que separa nuestro planeta de la Luna… y eso es un margen extremadamente pequeño en términos astronómicos, jamás el ser humano ha observado el paso tan cercano de un cometa a un planeta rocoso.

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La de hoy va a ser una jornada ajetreada para todos los integrantes de la flotilla de emisarios que la humanidad tiene en Marte. Opportunity y Curiosity han pasado las últimas semanas afinando sus cámaras para intentar captar el paso del cometa. La débil atmósfera marciana les proteje de posibles impactos con alguna partícula de la enorme cola del cometa. No pasa lo mismo con los orbitadores.

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Las sondas Mars Reconnaissance Orbiter, Mars Odyssey, MAVEN, Mars Express y Mangalyaan han ajustado sus órbitas para que el paso de la cola del cometa, con restos de hielo y polvo a una velocidad de más de 56 kilómetros por segundo, les coja justo en la cara opuesta del planeta. Marte actuará como escudo de nuestros frágiles robots. Aún así se intentará tomar todas las mediciones y fotos posibles del paso del cometa y de la interacción de su cola con la atmósfera marciana, sobretodo por parte de la recién llegada MAVEN.

Esperemos que las maniobras efectuadas durante las semanas previas sean suficientes para evitar cualquier daño en ninguno de los orbitadores. No andamos sobrados de presupuesto y la desaparición de cualquiera de las sondas sería un duro revés para futuros proyectos en Marte.

Estaremos pendientes de los datos que vayan llegando y de la cobertura que va a realizar la Nasa en directo. Todo lo que recibamos será un “extra” desde el punto científico. Nadie había planeado a las sondas y rovers para esto… pero hay que aprovechar la oportunidad.

Actualización: algunos enlaces para seguir el evento.

- Streaming de la ESA

- Broadcast desde Slooh

- Web en la Nasa sobre el cometa

-Así lucía el cometa Siding Spring hace unas horas, Marte va a atravesar la cola que vemos de lleno.

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- El cometa unas horas antes del encuentro con Marte arriba a la derecha.

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- Foto de hoy mismo. Siding Spring se dirige hacia Marte.

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- Representación de los tamaños y las distancias relativas de Marte y Siding Spring.

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- Actualización (20/10/14): por supuesto ha tenido que ser Opportunity el que envíe una de las primeras fotos. En el centro se puede ver el cometa un día antes del máximo acercamiento.

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Por cierto, todas las sondas parecen estar en perfecto estado de salud.

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