Primera imagen de SPHERE, un instrumento revolucionario para la búsqueda de exoplanetas

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Comienza una nueva etapa dentro de la búsqueda de exoplanetas por imagen directa.

El instrumento SPHERE (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch o su traducción en castellano, búsqueda de exoplanetas con espectro-polarimetría de alto contraste) instalado en el telescopio VLT chileno, acaba de empezar a proporcionarnos sus primeras imágenes, y el resultado es espectacular.

Las primeras capturas (como la que abre el post) muestran un nivel de detalle impresionante. Se puede observar con total nitidez el disco de polvo que rodea la cercana estrella HR 4796A. La eficacia a la hora de suprimir la luz de la estrella central supera con creces a sus antecesores.

SPHERE combina varias técnicas avanzadas con el fin de ofrecer el contraste más alto jamás alcanzado en la obtención de imágenes directas de planetas — mucho más allá de lo que podría lograrse con el instrumento NACO, que tomó la primera imagen directa de un exoplaneta. Para conseguir este impresionante rendimiento, SPHERE necesitó desarrollar tecnologías novedosas desde sus inicios, en particular en las áreas de óptica adaptativa, detectores especiales y componentes de coronografía.

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La principal meta de SPHERE es la fotografiar, por imagen directa, exoplanetas que orbiten alrededor de estrellas cercanas a nuestro Sol. La dificultad reside en poder bloquear el brillo, lo más eficazmente posible, de la estrella a estudiar, para ello usa varias técnicas de última generación como la óptica adaptatica extrema ya comentada, usada para corregir las distorsiones que puede causar nuestra atmósfera y aumentar la nitidez de los planetas a estudio.

Según Jean-Luc Beuzit “esto es sólo el principio. SPHERE es una herramienta única y poderosa y, sin duda, nos dará muchas sorpresas interesantes en los años venideros”.

Fuente: esa news

Descubierto un nuevo tipo de planeta rocoso con 17 veces la masa de la Tierra.

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Astrónomos del Harvard-Smithsonian Center no saben, aún, como explicar la formación del nuevo exoplaneta descubierto.

El hallazgo es un planeta de tipo rocoso que pesa 17 veces más pesado que nuestro planeta con sólo el doble de su tamaño.

El exoplaneta recibe el nombre de Kepler-10c y fue catalogado en primera instancia por el telescopio espacial Kepler. Con sus medidas solo conocíamos su diámetro, unas 2,3 veces el terrestre, pero su masa era desconocida hasta ahora. El equipo usó el HARPS-North instrument ubicado en el telescopio Galileo para cuantificar el peso de Kepler 10c.

Hasta la fecha se pensaba que mundos como este no podían existir. Se pensaba que la enorme fuerza gravitacional de un cuerpo tan masivo aglutinaría el suficiente gas en su formación como para formar un gigante gaseoso del tipo Júpiter o Neptuno. Sin embargo Kepler-10c parece un perfecto mundo rocoso.

El planeta orbita cada 45 días una estrella de caracteríticas similares a nuestro Sol, situada a 560 años luz de nosotros en la costelación de Draco. Es el segundo mundo encontrado en este sistema, con anterioridad ya se conocía la existencia de Kepler-10b (es el minúsculo punto rojo de la representación artística que abre el post)

La naturaleza nos está sorprendiendo con la cantidad y diversidad de mundos que va formando. A medida que conocemos más datos de los exoplanetas que descubrimos tenemos que ir cambiando nuestras teorías sobre la formación de mundos. Siempre ha sido así…

Fuente: nasa jpl news

Del 13 al 28 de Mayo búsqueda exhaustiva de planetas alrededor de la estrella más cercana al Sol

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Hoy empieza uno de los intentos más ambiciosos por buscar planetas alrededor de una estrella. En concreto la elegida es Proxima Centauri, el astro más cercano a nuestro Sol, situado a 4 años-luz.

La búsqueda estará liderada por David Kipping, uno de los investigadores principales de la misión Kepler. Para ello se va a usar el telescopio espacial MOST (Microvariability & Oscillations of STars) que monitorizará nuestra vecina estrella durante 15 días seguidos, algo nunca realizado con anterioridad, en busca de tránsitos planetarios.

El telescopio MOST es mucho más modesto en especificaciones técnicas, pero tiene en su haber numerosos descubrimientos en relación con la astrofísica y el campo de los exoplanetas. Uno de sus más famosos hallazgos fue la detección del planeta 55 Cancri e, el primer planeta que orbita una estrella capaz de ser observada desde la Tierra a simple vista.

El equipo científico espera encontrar algún resultado positivo basándose en descubrimientos previos alrededor de estrellas enanas tipo M (a la que pertenece Proxima Centauri), en concreto toman como referencia el sistema de tres planetas descubiertos alrededor de KOI-961.

Debido al tipo estelar de Proxima Centauri su zona de habitabilidad estaría situada muy cerca de la estrella, tanto que un planeta situado en ella solo tardaría 8,7 días en dar una órbita completa. En teoría el tiempo de observación (15 días) debería cazar dicho mundo si realmente existiera y su diámetro es lo suficientemente grande para la sensibilidad de MOST.

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El interés por descubrir planetas en zona de habitabilidad alrededor de la estrella más cercana a nuestro Sol es algo lógico, un planeta tan cercano podría ser estudiado en detalle por el futuro telescopio espacial James Webb, no sería complicado conocer los detalles de su atmósfera, temperatura, clima, trazas de biomarcadores,…

Para más adelante dejamos otras especulaciones sobre visitarlo,… para bastante más adelante…

Fuente: http://www.centauri-dreams.org/?p=30593&utm_source=feedburner&utm_medium=feed&utm_campaign=Feed%3A+centauri-dreams%2Feepu+%28Centauri+Dreams%29

Los sistemas con dos estrellas son más propicios para la vida

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Nuestra especie está acostumbrada a mirar al cielo y ver un solo Sol brillando en su firmamento. Pero esa no es la norma en nuestra galaxia, en nuestro vecindario cósmico abundan los sistemas binarios y los triples.

De siempre hemos asociado el hecho de orbitar una solitaria estrella con el ideal de habitabilidad.

Ahora un nuevo estudio habla sobre una mayor probabilidad de albergar vida en lunas cuyos planetas orbiten sistemas binarios.

Dos estrellas entrelazadas gravitatoriamente pueden amortiguar, en parte, los vientos y la radiación de cada una de ellas, creando un ambiente más permisivo para la vida e incrementando la zona de habitabilidad alrededor suya.

Los resultados se han presentado en la 223 reunión de la Sociedad Astronómica Americana, y se han basado en los datos recogidos por el telescopio espacial Kepler.

Una estrella jóven y activa emite grandes cantidades de radiación que podría barrer todo tipo de vida que surgiera en las superficies de planetas cercanos. Si a esta estrella le sumamos una compañera estos devastadores efectos podrían suavizarse.

Algunas binarias están muy separadas entre sí, en estos casos un planeta orbitando cualquiera de las dos estrellas no se beneficiaría de la asociación. El estudio se ha centrado en aquellos casos en los que ambas estrellas orbitan con una frecuencia entre 10 y 60 días terrestres, y que además posean planetas orbitando al sistema binario, los llamados sistemas circumbinarios.

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Los efectos favorables para la vida en estos sistemas no solo se reducen a la disminución de los eventos negativos, como el aumento de la radiación o de los potentes vientos estelares que pueden dejar desprovista de atmósfera los planetas cercanos. También hablamos de que al sumar los brillos de ambas estrellas alejamos la distancia a la que empieza la zona de habitabilidad (aquella donde puede existir agua en estado líquido en la superficie del planeta), disminuyendo la probabilidad de que los mundos candidatos puedan ser esterilizados de toda vida posible.

Según la reciente investigación si nuestro sol tuviera una compañera, quizás habría agua en la atmósfera de Venus, haciéndolo potencialmente habitable, incluso el clima en la Tierra sería aún menos extremo y más húmedo.

Se aproxime a la realidad o no esta hipótesis lo que empezamos a tener claro es que la variedad de sistemas solares que existen a lo largo del Universo es inmensa, y el nuestro no es ni el más común ni el más favorable para la potencial habitabilidad, quizás otros sistemas estén más preparados para la vida con dos o tres planetas o lunas habitadas, quizás…

Fuente: space.com

Espectacular paseo 3D por dos nebulosas bien conocidas

Dos nuevos vídeos del Hubble nos llevan a un espectacular tour por dos de las nebulosas más famosas de nuestro cielo observable, la nebulosa Sharpless 2-106 o más popularmente conocida como “ángel de nieve cósmico” y la nebulosa “cabeza de caballo”.

A estas imágenes del telescopio espacial Hubble se le suman datos del telescopio Subaru y del Infrared Survey Telescope for Astronomy o VISTA.

Aquí el vídeo de la nebulosa “cabeza de caballo”.

- Vïdeo estéreo 3D de la nebulosa Sharpless 2-106, donde podemos observar las “alas” de la nebulosa que son burbujas de gas caliente creadas por vientos estelares y radiación de alta energía proveniente de una masiva y recién nacida estrella situada en el centro.

Es una delicia adentrarse en estas dos estructuras donde nacen las estrellas.

La misión Kepler anuncia el descubrimiento de 715 nuevos planetas

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La NASA está dando en estos momentos una rueda de prensa anunciando los nuevos resultados de los datos almacenados por el telescopio espacial Kepler.

El resultado son 715 nuevos planetas confirmados fuera de nuestro Sistema Solar. Estos nuevos mundos orbitan alrededor de 305 estrellas, es decir la mayoría de ellos pertenecen a sistemas con múltiples planetas. La mayoría son de tamaños relativamente pequeños y orbitan en órbitas circulares y planas muy parecidas a las de los planetas de nuestro sistema solar interior.

Se ha desarrolado una nueva técnica de verificación de planetas candidatos llamada “verificación por multiplicidad” que facilita el descubrimiento de estrellas con más de un planeta alrededor suyo.

Cuatro de los nuevos planetas tienen menos de 2,5 veces el tamaño de nuestra Tierra y además orbitan la zona habitable de sus soles.

Uno de estos nuevos mundos es Kepler-296f, tiene solo dos veces el tamaño de nuestro planeta y orbita justo en la zona de habitabilidad de su sol, una estrella con la mitad de tamaño que nuestro sol y con solo un 5% de su luminosidad. Aún se debate si este nuevo mundo es un planeta gaseoso con una gruesa capa de hidrogeno y de helio, o un mundo rodeado de océanos.

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Los nuevos resultados elevan el número de exoplanetas a 1.700, y todavía quedan más datos por escrutar dentro de los enviados por Kepler.

Los nuevos resultados estarán disponibles el 10 de Marzo publicados en The Astrophisical Journal

Vivimos en un Universo repleto de sistemas solares con múltiples planetas, muchos de ellos de tipo terrestre que orbitan en las zonas habitables de sus soles… Ese es el impresionante legado que nos deja Kepler, increíble…

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Fuente: nasa kepler web

El telescopio espacial Kepler vuelve a detectar el tránsito de un exoplaneta

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En Mayo del año pasado el ya mítico Telescopio espacial Kepler cesó sus actividades tras el fallo de 2 de sus 4 giroscopios, elementos imprescindibles para orientar la sonda a la hora de buscar nuevos exoplanetas.

Desde entonces muchas han sido las propuestas para realizar observaciones con menos maniobrabilidad. La misión K2 del telescopio ha recibido casi 100 borradores de científicos de todo el mundo.

Pero acabo de ver un gráfico que me ha helado la sangre… En Enero de 2014 el telescopio realizó pequeñas observaciones a modo de prueba, y el resultado es la hermosa curva de luz que abre el post. Es el tránsito del exoplaneta WASP-28b, son datos obtenidos a intervalos de 1 minuto de observación, es un exoplaneta ya conocido, es un Júpiter caliente de gran tamaño… ¡pero Kepler es capaz de seguir detectando exoplanetas!

Aún no se sabe lo sensible que podrá ser Kepler en su nueva etapa, pero puede ser que sea capaz de ver planetas del tamaño terrestre alrededor de estrellas brillantes tipo G y K.

Queremos ver más datos de una de las misiones más espectaculares de los últimos tiempos. Crucemos los dedos.

Fuente: http://www.tombarclay.com/blog/2014/02/the-first-k2-observation-of-a-transiting-exoplanet/

- http://ow.ly/tmKQh

La Gemini Planetary Imager está en marcha.El espectáculo de fotografiar exoplanetas comienza.

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La visión directa de un mundo situado a centenares de años luz de nosotros es una de las imágenes que más me ha impactado dentro de la astronomía moderna.

Hasta ahora este tipo de instantáneas son muy escasas en número, pero eso va a cambiar. Comienza el periodo de actividades de la Gemini Planetary Imager (GPI). Esta cámara va a capturar la imagen directa de docenas de exoplanetas , y eso puede colapsar de posts este humilde blog.

La cámara GPI está situada en el telescopio Gemini South en Chile. GPI es del tamaño de un coche pequeño y usa su avanzada óptica para retratar jóvenes planetas alrededor de soles distantes. Está diseñada para observar en infrarrojo y esto tiene una explicación lógica.

Los planetas recién formados, con menos de mil millones de años de edad, aún conservan el calor originado en su formación lo que les hace brillar en el espectro infrarrojo, a la vez que sus estrellas no son tan brillantes en esa longitud de onda. Es decir, tenemos una cámara que resalta la imagen de pequeños planetas alrededor de sus gigantescas estrellas, algo impensable hace unos pocos años.

La imagen que abre el post es un ejemplo de lo que hablamos. Muestra el planeta Beta Pictoris b, situado a unos 63 años luz de la Tierra. El exoplaneta orbita a una distancia de 2.000 millones de kilómetros de su astro, la separación de Urano de nuestro Sol. La imagen se ha obtenido disminuyendo artificialmente el brillo de la estrella para resaltar el débil calor interno que desprende Beta Pictoris b.

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La GPI también es capaz de fotografiar mundos de nuestro propio sistema solar, la foto de arriba compara la imagen tomada por una sonda con la tomada por la nueva cámara. Tiene menos detalle pero va a ser muy útil en una época donde la exploración del sistema solar exterior está bajo mínimos.

Otra de las características que hace especial esta cámara es su habilidad para capturar el espectro de los planetas que fotografïa. Una mina de datos que se pueden traducir en detalles sobre la composición de su atmósfera, temperatura y patrones climatológicos.

Hasta ahora solo poseemos una docena de fotos directas de mundos situados fuera de las fronteras de nuestro sistema solar. Esto va a cambiar drásticamente con la nueva cámara que va a escrutar al menos 600 estrellas búscando los preciados tesoros que orbitan alrededor suyo.

Hace unos pocos años apenas conocíamos de su existencia, ahora nos preparamos para fotografiarlos a millones de años luz y de manera rutinaria. Impresionante.

Fuente: http://www.gemini.edu/node/12113

Cinco nuevos exoplanetas rocosos descubiertos por la sonda Kepler. Los mini-Neptunos dominan la galaxia

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Los datos pendientes de revisar que dejó la sonda Kepler antes de parar sus actividades van dando grandes resultados.

Cinco nuevos planetas rocosos están entre la nueva remesa de exoplanetas descubiertos. El tamaño de estos nuevos cuerpos oscila entre un 10% y un 80% más que nuestro planeta.

Entre los cinco exoplanetas destacan Kepler-99b y Kepler-406b, los dos son solo un 40% más grandes que la Tierra y una densidad similar a la del plomo. Aún siendo rocosos y de tamaño no muy alejado de nuestro mundo, la vida lo tiene muy difícil para surgir en su superficie.

Su órbita cada 5 días y su mínima distancia a su sol los convierten en planetas extremadamente calurosos para albergar vida tal como la conocemos.

Los hallazgos han sido presentados por Geoff Marcy, uno de los más célebres pioneros en la búsqueda exoplanetaria. Se han liberado los datos de hasta un total de 16 nuevos exoplanetas con sus masas y densidades.

A medida que vamos teniendo más datos de la sonda las conclusiones que se obtienen son cada vez más sorprendentes.

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Más del 75% de los planetas candidatos tienen tamaños comprendidos entre los de la Tierra y los de Neptuno, que es aproximádamente cuatro veces superior al terrestre. Estos exoplanetas, conocidos como mini-Neptunos,dominan el censo galáctico encontrado por Kepler aun no estando representados en nuestro propio Sistema Solar. Los astrónomos no saben como se forman o si están hechos de roca, agua o gas. Tampoco está claro porqué el tipo de planeta más frecuente en nuestra galaxia no está presente en nuestro sistema.

Las mediciones realizadas por el Keck Observatory en Hawaii han permitido determinar las masas de estos 16 objetos. Una vez tenemos el diámetro (dado por Kepler) y la masa, se puede obtener la densidad del planeta, que da una pista sobre si el planeta es gaseoso, rocoso o una mezcla de ambos.

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Las densidades encontradas sugieren que los mini-Neptunos tienen un núcleo rocoso, pero las proporciones de hidrógeno y helio de la envoltura que rodea ese núcleo varían dramáticamente, con algunos que no tienen envoltura en absoluto.

Uno de los objetivos del malogrado telescopio espacial Kepler era encontrar planetas del tamaño terrestre orbitando dentro de la zona de habitabilidad de sus estrellas, es decir, buscar planetas capaces de albergar vida basándonos en el único ejemplo que poseemos.

A raiz de los datos que van apareciendo quizás debiéramos considerar estos mini-Neptunos como módelo de cuerpo rocoso más frecuente, centrándonos en estudiar las posibilidades de que sean habitables.

Puede que lo importante ya no resida en establecer la fracción de estrellas con planetas de tamaño similar al terrestre en una órbita que permita la vida, la clave puede estar en identificar la fracción de estrellas con planetas rocosos potencialmente habitables.

Una vez más el modelo a seguir no lo marcamos nosotros.

Fuentes:

- http://www.space.com/24180-rocky-planets-mini-neptunes-aas223.html?utm_medium=referral&utm_source=t.co

- http://www.jpl.nasa.gov/m/news/news.php?release=2014-004&utm_medium=referral&utm_source=t.co#.UswlqXm9LCT

Descubierta la primera candidata a exoluna

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Se acaba de dar otro gran paso en el campo de los exoplanetas. Por primera vez tenemos una candidata a exoluna orbitando un planeta fuera de nuestro sistema solar.

El sistema exoplaneta-exoluna ha sido bautizado como MOA-2011-BLG-262, y ha sido descubierto a través del sistema de microlentes.

El planeta principal tiene una masa cuatro veces la de nuestro Júpiter, mientras que su luna posee una masa menor que la Tierra.

El método de detección por microlentes se confirma útil para detectar las múltiples lunas que orbitan a los cientos de exoplanetas confirmados.

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En nuestro Sistema Solar las mayores esperanzas de encontrar vida fuera de nuestro planeta se centran en Europa, Titán o Encelado, lunas que orbitan planetas gigantes fuera de la zona de habitabilidad tal como la entendemos.

La detección de estos cuerpos puede ser crucial para la identificación de vida fuera de nuestro planeta. Ya hemos dado un primer paso.

Fuente: http://arxiv.org/abs/1312.3951