La cápsula Orión no nos va a llevar a Marte

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Empiezo a escribir este post días después del primer test de vuelo de la cápsula Orión. En el primer intento el viento reinante en la zona de despegue, un barco que invadió la zona de seguridad del lanzamiento y un problema con el sellado de unas válvulas impidieron que se relizara el primer, y quizás, último vuelo de la nave espacial. Al día siguiente todo marchó según lo esperado. La cápsula se alejó a una distancia de 5790 kilómetros de nuestro planeta, algo que una nave pensada para ser tripulada por humanos no hacía desde la época de las misiones Apolo. Posteriormente reentró en nuestra atmósfera 4 horas y 13 minutos después, a una velocidad de 8,9 km/s para terminar amerizando cerca de la costa californiana.

En todos los medios veo que se vende este lanzamiento como el primer paso hacia la llegada del hombre a Marte, que es el primero de una serie de lanzamientos y misiones que nos llevarán a explorar más allá de la órbita baja terrestre… y esto no es así.

Los que seguis el blog conocéis mi entusiasmo por la exploración espacial, incluso este vuelo es seguido con interés y con ganas de que resulte un éxito, pero la realidad es otra.

Se ha invertido mucho en la construcción de la cápsula, Estados Unidos necesita dar un puñetazo en la mesa para volver al panorama espacial. Rusia es la única nación capaz de llevar seres humanos a la Estación Espacial y China lleva un crecimiento exponencial en su programa espacial asombroso, tanto que ya están planeando sus primeras colonias en la luna y algún rover para la superficie marciana.

Pero volvamos al tema de la Orión y la NASA. Me sorprende como en apenas unos meses la situación ha cambiado drásticamente. De unos informes catastróficos sobre el futuro de la agencia, de no tener un duro para ni siquiera mantener dos misiones como la sonda Cassini o el legendario Opportunity, a esto…

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Es la hoja de ruta que nos va a llevar, en 2030, a poner un pie sobre la superficie marciana… Hay de todo, los dos SLS (Space Launch System), viajes a asteroides acercados con anterioridad por otra sonda de la que solo se sabe el nombre, rutas a las lunas de Marte y una flecha que apunta a la roja y árida corteza marciana como objetivo final.

Mi deseo es que todo este gráfico se cumpla, deseo estar equivocado en mis planteamientos, y espero volver a este post en unos 16 años y tener que tragarme una por una las frases que en él he puesto.

Pero la realidad es otra.

El superlanzador de la NASA, el SLS, la versión gigante del Saturno V que nos llevó a la Luna, simplemente no existe. En ninguna de sus dos versiones, no existe. El próximo vuelo de la cápsula Orion será en 2017 o en 2018, ya no utilizará el Delta IV- Heavy, lo hará en el Space Launch System, si tal cohete existe por esas fechas.

Además hay otros datos que invitan a no confiar mucho en toda esta ola de optimismo. El Curiosity lo ha dejado bien claro, el viaje a Marte es una trampa mortal para un organismo tan frágil como el ser humano. ¿Dónde están las inversiones en las nuevas tecnologías que nos protegerán de la radiación equivalente a un scanner completo diario sólo durante el viaje? ¿Dónde los nuevos sistemas de propulsión que acorten la duración de la expedición para reducir la exposición? ¿La investigación en los sistemas de habitabilidad que se usarán en la superficie marciana? ¿Los mecanismos para reducir el impacto de la microgravedad en nuestros huesos o nuestros corazones? ¿O acaso el mayor viaje de descubrimiento y exploración en la historia de la humanidad va a ser simplemente montar a cuatro seres humanos en un cajón acolchado y lanzarlos a ver qué pasa?

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Quizás no debería publicar este post. Es un esfuerzo mal dirigido y sin apenas viabilidad el que ha iniciado la NASA, pero también es el único que, por ahora, existe (no Mars One no existe), pero ver en pleno siglo XXI como una versión vitaminada de la cápsula Apolo descendía lentamente sobre el océano con el único freno de unos bonitos y elegantes paracaídas, tal como las imágenes de los años 70 nos mostraban, ha podido conmigo.

Deseo estar equivocado, como ya he dicho antes, y que en tres años la Orion parta a bordo del SLS a darse una vuelta por las cercanías del sistema Tierra-Luna, y aún más deseo que en el 2030 aterrice sobre no se cual océano marciano (digo yo que no se atreverán a descender con paracaídas sobre las duras rocas marcianas cual Sojourner). Pero es que el futuro no era esto…

Pd: que dicen en foros y demás mentideros que el Universo no está hecho a escala del ser humano. Quizás, pero el Sistema Solar si. Y si aún permanecemos en la órbita baja de nuestro planeta (y con esfuerzo) es porque no hay voluntad de ir a ningún otro sitio. Como ya he comentado por ahí, cuando el ser humano decida realmente explorar e investigar su vecindario no habrá rincón del Sistema Solar que escape a su alcance. Con la voluntad política y social actual no saldremos jamás de nuestra órbita, incluso si mañana una Soyuz explota… ni eso…

Hoy el cometa Siding Spring rozará Marte (actualizado)

Hoy día 19 de octubre a las 20:27 hora española, el cometa C2103 A1 Siding Spring alcanzará su máximo acercamiento al planeta rojo.

Pasará a unos 139.500 kilómetros, menos de la mitad de la distancia que separa nuestro planeta de la Luna… y eso es un margen extremadamente pequeño en términos astronómicos, jamás el ser humano ha observado el paso tan cercano de un cometa a un planeta rocoso.

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La de hoy va a ser una jornada ajetreada para todos los integrantes de la flotilla de emisarios que la humanidad tiene en Marte. Opportunity y Curiosity han pasado las últimas semanas afinando sus cámaras para intentar captar el paso del cometa. La débil atmósfera marciana les proteje de posibles impactos con alguna partícula de la enorme cola del cometa. No pasa lo mismo con los orbitadores.

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Las sondas Mars Reconnaissance Orbiter, Mars Odyssey, MAVEN, Mars Express y Mangalyaan han ajustado sus órbitas para que el paso de la cola del cometa, con restos de hielo y polvo a una velocidad de más de 56 kilómetros por segundo, les coja justo en la cara opuesta del planeta. Marte actuará como escudo de nuestros frágiles robots. Aún así se intentará tomar todas las mediciones y fotos posibles del paso del cometa y de la interacción de su cola con la atmósfera marciana, sobretodo por parte de la recién llegada MAVEN.

Esperemos que las maniobras efectuadas durante las semanas previas sean suficientes para evitar cualquier daño en ninguno de los orbitadores. No andamos sobrados de presupuesto y la desaparición de cualquiera de las sondas sería un duro revés para futuros proyectos en Marte.

Estaremos pendientes de los datos que vayan llegando y de la cobertura que va a realizar la Nasa en directo. Todo lo que recibamos será un “extra” desde el punto científico. Nadie había planeado a las sondas y rovers para esto… pero hay que aprovechar la oportunidad.

Actualización: algunos enlaces para seguir el evento.

- Streaming de la ESA

- Broadcast desde Slooh

- Web en la Nasa sobre el cometa

-Así lucía el cometa Siding Spring hace unas horas, Marte va a atravesar la cola que vemos de lleno.

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- El cometa unas horas antes del encuentro con Marte arriba a la derecha.

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- Foto de hoy mismo. Siding Spring se dirige hacia Marte.

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- Representación de los tamaños y las distancias relativas de Marte y Siding Spring.

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- Actualización (20/10/14): por supuesto ha tenido que ser Opportunity el que envíe una de las primeras fotos. En el centro se puede ver el cometa un día antes del máximo acercamiento.

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Por cierto, todas las sondas parecen estar en perfecto estado de salud.

Nota: el blog se presenta a los premios bitácoras, si te ha gustado el post puedes votar al blog en este enlace http://bitacoras.com/premios14/votar te identificas con tu login de facebook y buscas seccion ciencia, pones milesdemillones.com y votar :) Gracias

La sonda Maven acaba de entrar en la órbita marciana

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La sonda de la NASA Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) acaba de entrar con éxito en la órbita marciana hace apenas unos minutos, a las 4:24 hora española del 22 de septiembre.

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Empieza así el estudio de las capas altas de la atmósfera marciana con una precisión sin precedentes. Esto permitirá conocer que pudo pasar al planeta rojo para que pasase de un mundo con oceános, rios y quizás vida al desierto inhabitado que conocemos en la actualidad.

La información que mande servirá para crear un mapa climático que ayudará a las futuras misiones tripuladas.

En las próximas seis semanas la sonda se dedicará a ajustar su órbita y empezará a mandar los primeros datos.

Ya tenemos seis emisarios activos en Marte. ¡Enhorabuena!

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Fuente: Nasa

Nuevo tránsito de Fobos captado por Curiosity desde Marte

NASA / JPL / MSSS / TAMU / Emily Lakdawalla Tránsito de Fobos captado en sol 713

NASA / JPL / MSSS / TAMU / Emily Lakdawalla
Tránsito de Fobos captado en sol 713

El 8 de Agosto el robot Curiosity volvió a captar otro fascinante paso de uno de los satélites de Marte por delante del Sol. La animación está formada a partir de 84 fotos y muestran a Fobos ocultando parte del disco solar.

La velocidad de paso está aumentada (el verdadero paso tarda casi un minuto en producirse) en la compilación que ha realizado Emily Lakdawalla para su blog.

El anterior paso que teníamos databa de sol 369 y está aumentado unas 10 veces además de estar compilado al revés.

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NASA / JPL / MSSS / TAMU / Emily Lakdawalla

 

Nueva composición de imágenes del meteorito de hierro encontrado por Curiosity

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La NASA ya tiene una nueva imagen del meteorito Lebanon, encontrado por el Curiosity en Marte a mitad de camino hacia las faldas del monte Sharp.

La composición de imágenes muestra mayores detalles del meteorito de hierro (click para ampliar la imagen que encabeza el post) , muy similar en forma y composición que los hallados anteriormente por los rover Spirit y Opportunity.

Lebanon tiene unos dos metros de ancho y está acompañado por una pieza más pequeña llamada Lebanon B.

La cámara de alta resolución del Curiosity muestra una roca con formas afiladas y numerosas cavidades en su superficie. Una de las explicaciones puede ser la intensa erosión de los vientos marcianos, aunque otra puede ser que las cavidades estuvieran rellenas de cristales de olivina, material muy común en meteoritos férricos encontrados en la Tierra.

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En nuestro planeta los meteoritos compuestos por hierro son menos frecuentes que las condritas u otros tipos de rocas. En Marte, por ahora, predominan por amplia mayoría. Cosas del azar, y de la erosión…

Fuente: nasa web

Primer tránsito de un planeta por delante del Sol captado desde la superficie de Marte

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El rover Curiosity ha tomado imágenes del planeta Mercurio pasando por delante del Sol en lo que es el primer tránsito de un planeta captado fuera de nuestro planeta.

El planeta ocupa solo una sexta parte de un pixel debido a la gran distancia que separa Marte de Mercurio, la definición de las cámaras del Curiosity no consigue definir la forma esférica del planeta.

Las observaciones fueron realizadas el 3 de Junio, además de Mercurio se pueden observar dos manchas solares que se mueven a mucha menos velocidad que el planeta.

A continuación el vídeo compuesto a partir de diferentes tomas del tránsito.

Fuente: phys.org

Selfie del rover Curiosity en plena faena

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Último autorretrato del Curiosity en Sol 613 (entre el 27 y el 28 de Abril) con el Monte Aeolis como fondo, cada vez más cerca, y estudiando un afloramiento rocoso.

A destacar la importante capa de polvo que cubre la superficie del robot. Dando un clic en la imagen podemos observar detalles increíbles tanto del robot como del planeta rojo.

Una gozada.

Fuente: http://www.db-prods.net/marsroversimages/curiosity-2014.html#81

Actualización: para los que preguntan como se ha hecho. Composición de las diferentes fotografías tomadas por la cámara MAHLI.

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Curiosity está conduciendo marcha atrás para proteger sus ruedas

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Aunque el terreno que está atravesando el rover en estos momentos es menos exigente (en la imagen se puede observar la localización actual y el trayecto previsto), los científicos de la misión han optado por iniciar una nueva estrategia para proteger las dañadas ruedas del rover marciano.

El martes 18 de Febrero Curiosity cubrió 100 metros en su trayecto hacia la base de la Mons Aeolis, pero marcha atrás.

Este tipo de avanzar ha sido ampliamente probado con anterioridad y parece que desgasta menos las ruedas, sobre todo en terrenos con rocas afiladas.

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A finales de 2013 se detectaron daños en la estructura de las ruedas del rover en forma de agujeros y fisuras. Esto obligó al equipo a establecer nuevas estrategias. La primera fue monitorizar con las cámaras del robot el estado de las ruedas con mayor frecuencia.

Luego, y tomando como base las imágenes de las sondas que orbitan Marte en estos momentos, se optó por cambiar el recorrido inicial por otro con características más favorables en cuanto a terreno. Para ello se tuvo que atravesar la duna de 1 metro de alto conocida como Dingo Gap (como ya comentamos hace unos días).

La tercera medida es la de usar más a menudo la conducción marcha atrás. Todo esto disminuirá el desgaste que estaba sufriendo el robot en una de sus partes más importantes.

El rover debe llegar a su destino en buenas condiciones de maniobrabilidad. Le espera mucho trabajo aún.

Fuente: nasa news

-Actualización:: algunos agujeros comienzan a ser preocupantes…

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El misterio de la roca marciana “Pinnacle Island” resuelto

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Hace unas semanas una misteriosa roca aparecía de la nada al lado del rover Opportunity en Marte. Varias posibilidades sobre el origen de la bautizada roca “Pinnacle Island” saltaban a la palestra.

La repercusión sobre el origen de la roca fue tal que hasta un famoso ufólogo norteamericano denunció a la NASA por no investigar el supuesto origen extraterrestre del objeto, dando por supuesto que se ocultaban pruebas sobre un probable ser vivo que había “crecido” al lado del rover.

Pero como siempre la ciencia sigue su curso, y al fin tenemos una explicación.

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Según el equipo científico del Opportunity “Pinnacle Island” proviene de una roca que el rover rompió y trasladó con una de sus ruedas en Enero. En imágenes posteriores tomadas desde el propio rover se puede observar de la roca donde procede el “misterioso” objeto.

Nada de un trozo de meteorito caído en las inmediaciones del robot, y por supuesto nada de otros “orígenes” (a ver que hace este señor ahora con la demanda).

Oppy sigue su camino una vez dejado atrás el fragmento de piedra. Sigamos explorando…

La Mars Orbiter encuentra indicios de probable agua líquida en la superficie marciana

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La sonda de la Nasa Mars Orbiter, actualmente en la órbita de Marte, ha mandado unas imágenes que se han convertido en la más sólida pista que tenemos, hasta la fecha, de la existencia de agua líquida fluyendo por la superficie marciana.

En las imágenes se ven marcas oscuras y alargadas que avanzan pendiente abajo cuando la temperatura del planeta aumenta.

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Captura que combina la imagen de la Mars Orbiter con las mediciones del espectrómetro de la sonda encargado de mapear la composición mineral

Las nuevas indicaciones también incluyen cambios en los minerales de hierro que se encuentran en esa misma pendiente inducidos por las diferentes estaciones marcianas. Este sulfato de hierro podría actuar como “anticongelante”.

Los investigadores han bautizado a estas marcas como RSL ( recurring slope lineae). Existen varias hipótesis aún para dar explicación a las RSL, pero la que más aceptación tiene es la presencia de agua líquida mezclada con sales que disminuiría el punto de congelación correspondiente al agua pura.

Según Richard Zurek “el descubrimiento de agua fluyendo por la superficie marciana sería un gran impacto, podría indicar la existencia de potenciales habitats para la vida en Marte en nuestros días”.

Hasta la fecha se han confirmado 13 localizaciones en la superficie marciana donde existen RSL. Las marcas son más claras dependiendo de la estación del año en que se observen y también varían de un año a otro.

Fuente: comunicado de la NASA