La atmósfera marciana sigue activa

Aun estando en fase de reposo por la alineación Marte-Sol-Tierra que dificulta las comunicaciones con el rover, Curiosity sigue dando noticias.

La nota de prensa de hoy de la NASA indica hallazgos que muestran una ligera actividad en la atmósfera marciana, incluso después de haber perdido la mayor parte de su densidad original.

La semana pasada, un instrumento a bordo del Curiosity llamado SAM (Sample Analysis at Mars) analizó una muestra de atmósfera usando un procedimiento que concentra cierto tipo de gases. El resultado obtenido es la medición más precisa jamás hecha de isótopos de argón en Marte. Estos isótopos son variantes del mismo elemento con diferentes pesos atómicos, lo que da muchas pistas acerca de la evolución de la atmósfera marciana y de su importante pérdida a lo largo de millones de años.

SAM ha encontrado que la atmósfera marciana posee hasta cuatro veces más cantidad de argón-36 (un isótopo ligero del argón) comparado con su forma más pesada a cargo del argón-38. El ratio entre ambos isótopos es mucho más bajo que el encontrado en otras zonas del sistema solar, lo que lleva a pensar que Marte favorece la perdida del isótopo más ligero sobre el más pesado.

distintas medidas del ratio de argon6/argon8

distintas medidas del ratio de argon-36/argon-38

España ha aportado su granito de arena con la estación meteorológica REMS a la hora de comprobar la actividad de la atmósfera marciana en la actualidad. Las mediciones indican un leve aumento de la temperatura del aire desde que empezaron hace ya 8 meses, sin importar la localización del robot. La humedad, sin embargo, si parece variar con la posición del Curiosity. A esto le podemos sumar las mediciones indirectas que demostrarían la existencia en el cráter Gale de los famosos “dust devils” detectados visualmente por otras misiones y que consisten en pequeños torbellinos que duran apenas segundos, dejando en el REMS una oscilación brusca de la presión, la temperatura y el viento. No lo vemos pero lo intuimos.

Variaciones detectadas por el REMS

Variaciones detectadas por el REMS

Todos estos cambios sumados a una posible interacción entre moléculas de agua de la atmósfera y la superficie que está siendo estudiada por el DAN (Dynamic Albedo of Neutrons) ruso, indica que la atmósfera marciana aún sigue viva, muy lejos de lo que fue en un pasado, pero su actividad no ha cesado.

Fuente: JPL web oficial

Una cámara del Curiosity aprende a ver minerales hidratados

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El equipo del Curiosity ha encontrado un nuevo uso a la Mastcam.

Aprovechando los filtros para ver en el espectro infrarrojo cercano, la potente cámara del rover es capaz de identificar la presencia de algunos tipos de minerales hidratados.

Esta técnica ha sido utilizada para rastrear las inmediaciones del terreno donde se tomó la muestra procedente de la primera perforación.

Los distintos niveles de brillo han servido para comprobar un aumento de este tipo de materiales en las vetas que cortan las rocas de “Yellownife Bay”. Estos minerales se diferencian drásticamente de los arcillosos que rodean al rover.

La Mastcam puede usar esta nueva habilidad para rastrear objetivos relacionados con la antigua presencia de agua, optimizando el precioso tiempo de la misión.

Tener una cámara que rastree con antelación los lugares donde la habitabilidad del terreno pudo ser mayor en un pasado es una nueva arma que hay que aprovechar.

La semana pasada se demostró que la zona del cráter Gale fue apta para que la vida tuviera una oportunidad para desarrollarse. Los nuevos datos han sorprendido a los investigadores, la cantidad de materiales hidratados es mucho mayor que el esperado. Esto promete.

Un ejemplo lo podemos ver en las dos imágenes siguientes.

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En la primera podemos ver una imagen sin procesar de la roca “Tintina” que fue rota por el rover al pasar por encima de ella. La segunda imagen muestra la escala de colores asignada a la mayor o menor hidratación de la roca. Vemos que el rojo intenso (mayor hidratación) predomina en el lado de la roca que estuvo expuesto a fenómenos ambientales del lugar.

Así podemos comparar la imagen que abre este post con la siguiente:

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Quedando claro los lugares que eligió el agua para fluir entre la matriz de las rocas.

Fuente: página oficial del JPL

Actualización: no todo son buenas noticias. El rover ha vuelto a entrar en modo seguro por un nuevo fallo en la memoria del ordenador B con el que estaba funcionando después del error en la parte A. Se cree que en un par de días podrá reiniciar sus actividades normales. Lo malo es que se acerca el parón de un mes programado para el 4 de abril. Un parón provocado por la situación del Sol entre la Tierra y Marte, lo que empeorará sensiblemente las comunicaciones.

MARTE FUE HABITABLE

Dos tipos diferentes de ambientes habitables marcianos

Dos tipos diferentes de ambientes habitables marcianos

Ya lo tenemos, la rueda de prensa de hoy ha soltado la noticia que todos esperábamos desde que se inició esta misión. El verdadero objetivo del Curiosity era confirmar la habitabilidad de Marte en un pasado. Y hoy es el día.

El análisis de la muestra tomada por el rover ha desvelado que Marte cumplía las condiciones de habitabilidad para soportar vida microbiana.

Se han identificado azufre, nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, fosfatos y carbono. Un elenco enorme de los ingredientes que forman los ladrillos de la vida. Cuándo pudo estar presente en Marte no lo sabemos, cuánto tiempo tampoco ni si existe hoy en día. Pero el día de hoy es un gran paso para la astrobiología. Por primera vez se confirma que no habría habido impedimento para que formas microbianas (al menos) se desarrollaran en esa parte concreta del cráter Gale. Pudo haber vida.

El área Yellowknife Bay fue el final de un sistema de canales fluviales donde se juntaron condiciones muy propicias para la existencia de vida. Minerales de tipo arcilloso, sulfatos, un ambiente húmedo, no demasiado ácido o salado. Un ph neutro en las aguas que bañaban la zona… agua potable señores, agua potable.

Estos minerales arcillosos son producto de la reacción de agua líquida con materiales como la olivina. La presencia de sulfato de calcio confirma que el medio en el que se formaron tenía un ph neutro.

Las orillas de este antiguo lago también poseían un gradiente de energía química, proveniente de materiales con mayor o menor grado de oxidación. Esto es fundamental para la vida, los microbios tenían una fuente de energía para sobrevivir.

Curiosity permanecerá algún tiempo en su localización actual, donde debe aún recuperarse de su fallo en la memoria de uno de los dos ordenadores. Deberá sacar más muestras que confirmen el hallazgo de hoy, y tomará rumbo hacia la base del Monte Aeolis, el verdadero objetivo de la misión.

La astronomía y la astrobiología atraviesan uno de los momentos más emocionantes de su reciente historia. Allá donde miramos solo nos asalta una idea, la evolución natural del cosmos es crear vida.

Curiosity: nada de componentes orgánicos. Sólo percloratos

rover

Los datos de la rueda de prensa de esta tarde, tan esperados por el revuelo creado por las palabras de Grotzinger, revelan que en las primeras muestras tomadas por el rover en la superfice marciana no hay rastro de componentes orgánicos. Las muestras son muy similares a las obtenidas por las misiones previas. Sigue leyendo

Curiosity podría haber hecho un hallazgo MUY importante (o no)

nota a 22 de noviembre: de todos es sabido la defensa a ultranza que se hace desde este blog a la exploración espacial y, más en concreto, a esta misión. Pero eso no quiere decir que no nos toque ”la moral” (por no decir otra cosa) ciertos comportamientos o estrategias. Sigue leyendo

Curiosity encuentra evidencias de antiguos cauces de agua

roca Hottah

La rueda de prensa de esta tarde nos ha dejado más de una sorpresa. Curiosity ha encontrado evidencias de lo que podría ser un antiguo arroyo en el crater Gale. Más concretamente la roca señalada en la imagen superior, nombrada “Hottah” por el equipo del rover, es lo que los geólogos conocen como un conglomerado, formado de grava transportada por agua. Sigue leyendo

HIstórica foto de Phobos desde Marte

La misión del Curiosity no deja de darnos momentos históricos dentro de la exploración espacial.

Hoy nos sorprende con la primera imagen de una luna de otro planeta tomada desde la superficie de otro planeta. Sigue leyendo

Curiosity sol 42: una roca piramidal de camino a Glenelg (actualizado)

Roca Jake Matijevic

Esto ha sido lo que ha encontrado el Curiosity en su camino a Glenelg, una roca de aspecto piramidal de unos 25 centímetros de alto y 40 centímetros de ancho en su base, un tipo de roca similar a la primera que estudió el Spirit después de su aterrizaje. Sigue leyendo

Curiosity actualización a 8/9/12

Parece mentira que haya pasado ya un mes desde que asistimos a su espectacular descenso al cráter Gale, muchos estuvimos sin despegar los ojos de la pantalla hasta que a las 7:32h del 6 de Agosto tocó tierra marciana suavemente, sin un rasguño. Ahora nos manda este espectacular autorretrato y nos dice que todo va bien, que está preparado para iniciar uno de los mas fascinantes viajes de exploración e investigación que la exploración planetaria recuerde. Sigue leyendo

Curiosity sol 21 (27/8/12) con actualizaciones

Nueva rueda de prensa ayer de la NASA acerca de las últimas novedades del Curiosity. Centrada, sobre todo, en imágenes más detalladas de lo que será el principal destino científico del rover, la base del monte Sharp. Sigue leyendo