Opportunity vuelve a hacer historia. La primera foto de un cometa desde Marte.

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Todos esperando las primeras fotos del paso del cometa Siding Spring a casi un tercio de la distancia Tierra-Luna.

Media comunidad científica esperando una instantánea de cualquiera de las sondas que orbitan Marte, o una captura del Curiosity desde el cráter Gale con alguna de sus potentes cámaras.

¿Pero quién ha sido al final el que ha fotografiado por primera vez un cometa desde otro planeta? Si, el de siempre, el que lleva diez años recorriendo sin parar los fríos y duros terrenos marcianos. Quien iba a ser si no, Opportunity.

Oppy alzó ayer su mirada para tomar la foto que abre el post. Una muesca pequeña y débil en el centro indica que ha conseguido su objetivo. No es nada espectacular y apenas se distingue del fondo de estrellas. Pero ahí está. El Siding Spring acariciando Marte…

Ya están llegando muchas otras de sondas como la MRO y alguna del Curiosity, seguro irán llegando más. Pero la primera es de Oppy.

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El núcleo del cometa parece ser mucho menor de lo esperado, aproximadamente medio kilómetro. Lo que podría explicar la poca vistosidad de las fotos. Comparado con el 67p que visita ahora mismo la sonda Rosetta es minúsculo. Por lo que la proeza de Oppy es aún mayor.

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La sonda Maven acaba de entrar en la órbita marciana

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La sonda de la NASA Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) acaba de entrar con éxito en la órbita marciana hace apenas unos minutos, a las 4:24 hora española del 22 de septiembre.

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Empieza así el estudio de las capas altas de la atmósfera marciana con una precisión sin precedentes. Esto permitirá conocer que pudo pasar al planeta rojo para que pasase de un mundo con oceános, rios y quizás vida al desierto inhabitado que conocemos en la actualidad.

La información que mande servirá para crear un mapa climático que ayudará a las futuras misiones tripuladas.

En las próximas seis semanas la sonda se dedicará a ajustar su órbita y empezará a mandar los primeros datos.

Ya tenemos seis emisarios activos en Marte. ¡Enhorabuena!

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Fuente: Nasa

Hace 45 años nuestra especie pudo soñar

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Hoy, hace 45 años, el módulo lunar Eagle se posó con suavidad en el Mar de la Tranquilidad.

Por primera vez desde que la vida surgió en nuestro planeta uno de sus representantes lograba pisar otro mundo. La humanidad iniciaba un camino tan esperanzador e ilusionante como corto y breve en el tiempo.

Casi medio siglo después somos incapaces de alejarnos apenas unos cuantos kilómetros de la superficie de nuestro planeta. Hemos desmantelado de tal manera toda la maquinaria y tecnología que nos llevó a la luna, que aunque pusiéramos todos nuestros esfuerzos en volver hoy mismo, tardaríamos varios años o décadas en hacerlo.

Pensamos que nuestro próximo objetivo es Marte o algún asteroide cercano, pero la realidad es cruelmente distinta. Lo más cercano proyectado es el lanzador SLS de la NASA y la cápsula Orion, un lanzador del que apenas existen algo más que planos y proyectos propiedad de una agencia agobiada por continuos recortes en su presupuesto, obligada a pagar grandes cantidades de dinero a Rusia para poder subir sus astronautas a la Estación Espacial Internacional.

Mientras grandes porcentajes de los presupuestos de nuestros gobiernos están actualmente centrados en cómo aniquilar a unos niños en las playas de Gaza o en cómo poder derribar aviones con decenas de expertos en la lucha mundial contra el SIDA sobre los cielos de Ucrania, pequeñas olas de metano y otros compuestos orgánicos se elevan unos pocos centímetros sobre los océanos de Titán (una luna de Saturno), geiseres de agua y elementos que constituyen la vida en la Tierra son expulsados a cientos de kilómetros de Encelado y una luna de Júpiter, llamada Europa, nos muestra unas grietas en su helada superficie que comunican con un enorme y espectacular océano subterráneo de agua líquida que contiene todos los elementos necesarios para formar vida…

Nuestras sondas y robots nos mandan fotos y datos de verdaderas maravillas en nuestro Sistema Solar, lugares que piden a gritos ser explorados por los seres inteligentes que las crearon.

Lamentablemente nuestras prioridades son otras en estos momentos. No nos interesa conocer si la vida es capaz de abrirse paso en lugares donde impera una radiación extrema, o en ambientes totalmente carentes de oxígeno. No queremos saber las soluciones que ha ideado la evolución en todos estos sitios, ni siquiera si ha tenido éxito o no.

Hace 45 años que el odio entre dos naciones nos llevó a la luna, y eso fue todo para la exploración humana del sistema solar. En 2016 la sonda Cassini se desintegrará en las capas altas de la atmósfera de Saturno, el rover Opportunity que explora en estos momentos Marte ha superado en casi 10 años su esperanza de vida (y si dura mucho más lo desconectarán por falta de presupuesto), Curiosity ya ha superado la mitad de sus dos años de supervivencia estimada (con algunos fallos en el software y enormes agujeros en sus ruedas),… y de las grandes misiones proyectadas apenas nos queda JUNO en ruta hacia Júpiter y la New Horizons hacia Plutón,… Y poco más… la exploración planetaria ha sido la más castigada por los recortes.

Hace 45 años tuvimos un sueño del que ya no queda nada.

La épica y última fase de la sonda Cassini se llamará “Grand Finale”

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La NASA ya tiene nombre para la dramática fase final de la sonda Cassini, todo un icono de la exploración espacial tras 10 años orbitando Saturno y sus lunas, una misión que ha cambiado nuestra forma de entender uno de los lugares más hermosos del Sistema Solar.

Tras una votación pública se ha decidido llamar “Cassini Grand Finale” a las 22 órbitas suicidas que realizará entre el planeta Saturno y la parte más interna de su sistema de anillos. 22 sobrevuelos que comenzarán a finales de 2016 y terminarán en Septiembre de 2017 con la destrucción de la sonda en la atmósfera del gigante gaseoso.

Durante ese último año se estudiará en profundidad la gravedad y los campos magnéticos de Saturno, tomará imágenes increíblemente cercanas de su atmósfera y de sus anillos. Si estos 10 años han sido grandiosos, el final no va a ser mucho menos.

La destrucción de la sonda en las capas superiores de Saturno evitará que contamine lunas como Titán o Encelado, a las cuales ha estudiado en profundidad y elevado a la categoría de grandes candidatos para encontrar vida entre sus mares y océanos (superficiales o subterráneos).

No sabemos cuándo la humanidad tendrá la oportunidad de volver a visitar las proximidades de este increíble planeta. Solo sabemos que nos quedamos sin observadores de lunas repletas de oceános con material orgánico y densas atmósferas (Titán), satélites que emiten chorros de vapor de agua y otros materiales esenciales para la vida desde su subterráneo oceáno líquido (Encelado) o simplemente vistas de enormes sistemas de anillos alrededor de uno de los planetas más hermosos que nuestro sistema solar ha formado.

Y mientras la siguiente misión a Titán es un velero dibujado sobre un trozo de papel…

Pd: hace 10 años ocurrió esto…

Encontrada una candidata a exoluna orbitando un planeta errante

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Investigadores de la NASA han localizado las que podrían ser primeras señales de una exoluna, un satélite orbitando a un planeta fuera de nuestro Sistema Solar.

El descubrimiento fue realizado usando una red de telescopios localizada entre Nueva Zelanda y Tasmania. El método usado ha sido el de microlentes gravitacionales que aprovecha el alineamiento entre estrellas. Cuando una estrella pasa entre nosotros y un astro más distante, la estrella más cercana puede actuar como una lente amplificadora de la luz que nos llega del astro en segundo plano. Estos eventos pueden durar aproximadamente un mes, lo que convierte la observación en única e imposible de reproducir una vez que ya no existe la lente gravitacional.

Si la estrella observada en primer plano (o lente) tiene un planeta orbitando alrededor suya, actuará como una segunda lente que acentuará o disminuirá la luz del astro en segundo plano incluso más. Con estos datos relativos al brillo podemos averiguar la masa de la estrella en primer plano en relación al planeta que la orbita.

Ahora bien, imaginemos que no es una estrella lo que se interpone entre nosotros y otro astro, en algunos casos (como el que nos ocupa) es un planeta huérfano o un mundo sin estrella el que actúa como lente. En este caso lo que medimos sería la masa relativa del planeta con respecto a algo que lo orbita, su luna.

En el estudio presentado el ratio del planeta con respecto a su pequeño acompañante fue de 2.000 a 1. Esto deja varias interrogantes en el aire. La pareja podría ser un planeta más masivo que Júpiter acompañado de una luna con menos masa que la Tierra, o una pequeña y débil estrella orbitada por un planeta 18 veces más masivo que nuestro planeta. En la actualidad no tenemos la precisión suficiente para saber en cuál de los dos escenarios nos encontramos.

“La posibilidad de que sean un planeta y su luna sería un espectacular descubrimiento de un nuevo tipo de sistema” según palabras de Wes Traub, el director científico del programa de exploración exoplanetaria de la NASA.

La respuesta a si es o no una exoluna reside en saber la distancia a la que se encuentra. Una pareja mundo-luna produciría la misma disminución de brillo que si fueran un astro y su planeta a mucha más distancia de nosotros.

En un futuro podremos conocer la distancia de los objetos que actúan como lente, para ello necesitaremos dos telescopios en órbita con el fin de poder usar la técnica de paralaje.

La técinca de microlentes gravitacionales puede ser de gran utilidad a la hora de descubrir nuevos planetas y lunas fuera de nuestro sistema solar. Aunque debido a su naturaleza solo tendremos una oportunidad.

Fuente: nasa news

La sección de exploración planetaria de la NASA agoniza

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Un niño de 6 años acaba de enviar una petición al gobierno de los Estados Unidos de América con el siguiente encabezado “Increase NASA funding. So we can discover new worlds, protect us from danger and to make dreams come true. CJ, Age: 6.5″

“Incrementen los fondos de la NASA. Así podremos descubrir nuevos mundos, protegernos de amenazas y hacer los sueños realidad. CJ, edad: 6.5″. Esto es lo que viene a decir la petición online que ha iniciado Connor Johnson. Está dirigida directamente a la Casa Blanca y necesita 100.000 firmas para que la administración de Obama tenga la obligación de contestarle.

El gobierno de Obama está aniquilando a la agencia espacial lentamente, la NASA está agonizando sin grandes titulares en la prensa ni en medios especializados. Los recortes al presupuesto hacen que su supervivencia sea totalmente inviable.

Un comunicado de la NASA emitido el 3 de Diciembre resume la gravedad de la situación. En el mismo se confirma que no se ofertarán becas de análisis e investigación para el año 2014. Es decir, la agencia no necesita investigadores ni trabajadores dedicados a analizar los datos que provienen de las múltiples misiones en funcionamiento y tampoco necesita (y esto es más grave aún) personal para el diseño de futuros proyectos… Resumido más todavía, esto se acaba.

A corto plazo la sección más amenazada es la dedicada a la exploración planetaria. En estos momentos nuestro sistema solar está repleto de sondas que están explorando por nosotros nuestro pequeño rincón del Universo en que vivimos.

Hay orbitadores y rovers mandando valiosos datos y hermosas imágenes desde nuestro vecino Marte, intentando comprender la complejidad de un mundo que en un pasado albergaba enormes oceános y ríos, un mundo donde quizás surgió la vida y donde puede que aún resista a pesar de las condiciones extremas actuales.

La sonda Cassini lleva años explorando Saturno y sus lunas, mandado ingentes cantidades de megabytes que hablan sobre uno de los lugares más bellos de nuestro Sistema Solar. Estos datos nos cuentan historias sobre pequeñas lunas repletas de materiales orgánicos (sustancias precursoras de vida), mundos salpicados por mares y ríos rodeados de densas atmósferas, otros con superficies heladas que quizás encierren oceános de agua líquida subterráneos y de los que escapan enormes geíseres con materia orgánica.

Sondas establecidas en Mercurio y en nuestro satélite natural. Sondas en ruta hacia Júpiter y Plutón. Decenas de telescopios como el Hubble escaneando todo el universo observable y obteniendo las imágenes más hermosas que los humanos hemos visto hasta la fecha del Cosmos (no hablamos del conocimiento aportado a la astronomía porque no cabría en este post). Sondas como SOHO y STEREO que monitorizan nuestra estrella madre las 24 horas del día. Una Estación Espacial continuamente habitada los 365 días del año que está sirviendo como enorme punto de partida para que el ser humano colonice otros mundos diferentes al que le vió nacer…

Un enorme despliegue de lo que significa la ciencia y el progreso humano que llega a su fin. Con estos presupuestos, por ejemplo, en el año 2015 tendremos que decidir si apagar al Curiosity o a la sonda Cassini, y se tendrá que tomar una decisión porque no hay dinero para mantener las dos misiones a la vez.

De aquí al 2020 solo están programadas tres grandes misiones, entre las que se encuentra un rover gemelo al Curiosity que irá al planeta rojo con casi la misma tecnología y piezas duplicadas del primero.

Y a partir del 2020, silencio. El más absurdo y vergonzoso apagado tecnológico. No hay dinero para mantener una enorme estación orbital, no hay presupuesto para el monstruoso lanzador SLS (y aunque se construyera no tiene donde ir, no hay ningún objetivo actúal, y no digáis lo de recoger el asteroide), la cápsula tripulada Orion con grandes retrasos en su construcción y con el único objetivo de dar una vuelta por la cara oculta de la Luna y volver rápidamente a casa…

Y más allá del cinturón de asteroides que separa Marte de Júpiter no tenemos nada proyectado, y cuando digo nada significa nada, y aunque se diseñara no hay combustible en forma de plutonio para resistir las duras condiciones del sistema solar exterior.

Seguid soñando con hombres pisando la superficie marciana en 2030, o con encontrar los primeros signos de vida fuera de nuestro planeta en lunas como Europa o Titán. En unos pocos años miraremos en una pantalla de ordenador enormes fotos panorámicas del cráter Gale y sentiremos vergüenza.

Yo por lo menos si.

Links:
http://www.slate.com/blogs/bad_astronomy/2013/12/08/planetary_exploration_bill_nye_s_open_letter_to_president_obama.html

- http://www.whatsupthespaceplace.com/2013/12/thank-you-nasa.html?m=1

- http://www.scientificamerican.com/article.cfm?id=nasa-funding-shuffle-alarms-planetary-scientists&WT.mc_id=SA_sharetool_Twitter

Pd: lo del niño está puesto porque es la única iniciativa que conozco dirigida a la administración Obama. Si hay más ponedlo en los comentarios. Gracias.

El cometa ISON ha muerto. Actualización: una parte ha sobrevivido

Imagen que delata la total desintegración del cometa ISON tomada a las 18:40 hora española desde la cámara C2 de la sonda STEREO.

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No ha podido ser…

No hay rastro del cometa en las imágenes del SDO. No hay cometa. Una pena.

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Van llegando más pruebas de la total evaporación del cometa.

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Imagen de las 19:33 horas. No hay rastro del cometa ISON. Desintegración minutos antes del perihelio.

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Actualización 21:43 horas: Luego dicen que la astronomía no es apasionante. El cometa se ha desintegrado por completo según todos los expertos que están siguiendo el perihelio. Pero ¿cómo explicamos esta imagen de las 21:24 horas?

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Sería increíble que hubiera resucitado de entre la corona solar. No me lo puedo creer.

Imagen de las 22:24h, la noche va a ser larga…

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El cometa como tal ya no existe. Los restos son partículas de polvo. No hay núcleo.

- Nueva captura a las 00:30 horas, en ciencia siempre tenemos que tener un pensamiento crítico y saber rectificar si las pruebas así nos lo indican. Yo admito que esta captura me hace dudar de todo lo que se dice acerca de que no hay cometa. Veremos mañana como amanece ISON. (El título del post lo dejo como está por no cambiarlo por enésima vez)

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- Imagen de las 6:30 hora española donde se puede observar con total nitidez una cola de polvo detrás de el cometa y una cola iónica apuntando en dirección contraria al Sol.

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Está vivo… (Nota a las 11:00 del día 29/11/13)

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Hoy es el día. El cometa ISON tiene una cita

Esta tarde a las 18:45 UTC un cometa va a intentar que en el mes de Diciembre tengamos una razón más para mirar al cielo.

Lo tiene dificil, en unas horas va a aproximarse a nuestro Sol a apenas un millón de kilómetros. Su dañado núcleo de hielo y polvo (si aún existe) va a sufrir unas temperaturas cercanas a 5000 grados Fahrenheit.

Ahora mismo el mejor observador que tenemos es la sonda SOHO. Está filmando cada paso del acercamiento del cometa, y por fin, hay una buena noticia, el brillo del cometa ha aumentado en las últimas horas, hay gente que lo sitúa en -0,5. En el vídeo que resume los días 27 y 28 de noviembre (hasta hace unas horas) vemos como llega a equipararse en brillo a la estrella Antares en la parte inferior izquierda de la imagen.

Si os fijáis se ha producido una eyección de masa coronal o CME del Sol, este es otro de los eventos que iba a restar posibilidades de supervivencia al cometa, y ahí lo tenemos…

Durante las horas próximas al perihelio será el Solar Dynamics Observatory (SDO) el que va a tomar fotos en alta resolución del paso a través de la atmósfera del Sol.

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Empieza el día del cometa en milesdemillones intentaré actualizar la entrada a medida que surjan nuevas noticias.

Lo tienes difícil, casi imposible, pero queremos verte al otro lado del Sol. ¡Vamos ISON!

Actualización: imagen del SOHO a las 7:18 UTC

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- Imagen del SOHO a las 9:18 UTC

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– Distancia al Sol, velocidad, tiempo para el perihelio y otros parámetros a las 12:09 hora española.

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Ultimas imágenes actualizadas del cometa ISON

Actualización 16:12h: Varios observadores están hablando de una gran disminución en el brillo del cometa. Podría haber pasado de -2 a una magnitud 0 en pocas horas. De confirmarse no serían buenas noticias para el cometa. Otros defienden que sigue intacto. La última imagen tomada es de las 15:30 hora española.

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Para ver el cometa a través del SDO cruzando la atmósfera solar Página del SDO, debería aparecer a las 19:10 horas aproximadamente

- vídeo de las 18:40h con la aproximació captada por el SOHO

ULTIMA HORA: ISON ha muerto

La NASA da un no a Inspiration Mars

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Este mismo año el millonario Dennis Tito anunció sus planes para realizar en 2018 un viaje de ida y vuelta a la órbita marciana tripulado por un matrimonio.

Ayer mismo sacó a la luz pública como pretendía llegar al planeta rojo, dando más detalles del proyecto Inspiration Mars. El viaje se basa en la especial conjunción entre nuestro planeta y Marte dentro de 5 años la cual permitiría realizar la ida y vuelta en solo 501 días, reduciendo considerablemente los costes y la exposición a la radiación de la tripulación.

Todo muy bien pensado y plasmado en unos gráficos muy bonitos… hasta que llega la realidad. Para tal colosal misión Tito necesitaría el mayor lanzador jamás construido por el hombre, el SLS de la NASA, un lanzador que simplemente a día de hoy, no existe. Tiene programado el primer vuelo de prueba para finales de 2017, aunque esto solo es en teoría porque la dificil situación económica por la que pasa la agencia norteamericana impide asegurar ningún plazo.

Para rematar el proyecto de Inspiration Mars, la NASA ha enviado un comunicado hoy mismo que paso a reproducir textualmente:

“NASA is facilitating the success of the U.S. commercial space industry, opening up new markets and supporting the creation of good-paying American jobs — all on a path to send humans to Mars. The agency is developing its most powerful rocket to date, getting ready for a test flight of a crew capsule that will take astronauts farther into space than ever before and planning an ambitious mission to capture, redirect and explore an asteroid. We have a robust Mars exploration program with important science missions, such as Curiosity and MAVEN, to help us better understand the Red Planet. Every one of these activities is laying the groundwork for future human missions.

At the same time, the American commercial space industry is on the rise, with multiple firms competing to explore space and create economic growth opportunities here on Earth. Two American companies have started cargo resupply operations to the International Space Station, and NASA has issued a ground-breaking request for proposals to certify private U.S. companies to fly astronauts to the space station.

NASA has had conversations with Inspiration Mars to learn about their efforts and will continue discussions with them to see how the agency might collaborate on mutually-beneficial activities that could complement NASA’s human spaceflight, space technology and Mars exploration plans. Inspiration Mars’ proposed schedule is a significant challenge due to life support systems, space radiation response, habitats, and the human psychology of being in a small spacecraft for over 500 days. The agency is willing to share technical and programmatic expertise with Inspiration Mars, but is unable to commit to sharing expenses with them. However, we remain open to further collaboration as their proposal and plans for a later mission develop.”

Lo que resumido al idioma de Cervantes viene a decir que no hay dinero para colaborar con ellos y que en un futuro ya veremos.

En el blog ya hemos hablado de este tipo de proyectos que han aparecido de la nada auspiciados por grandes fortunas. Otro ejemplo es el de Mars One que pretende colocar toda una colonia en Marte en las próximas décadas. Todos estos proyectos no tienen fundamento científico alguno. No se han solucionado, aún, muchos problemas relacionados con el viaje. No tenemos lanzador, no tenemos nave, no podemos proteger a la tripulación de la intensa radiación cósmica, el soporte vital no estaría asegurado… Queremos ir a Marte pero no se está invirtiendo dinero para que sea un viaje viable en los próximos 20 años.El resto son cantos de sirena…

Nuevo récord de transferencia de datos a una sonda espacial

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Recreación de la sonda LADEE

La NASA acaba de pulverizar todos los registros previos en transferencia de datos con una sonda espacial.

La agencia ha usado el Lunar Laser Communication (LLCD), a bordo de la recién lanzada sonda lunar LADEE, para transferir datos a una tasa de 20 Mbps y recibirlos a 622 megabits por segundo (Mbps). Este es el primer sistema de comunicaciones bidireccional que usa el láser en vez de ondas de radio.

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Captura del momento en el que se alcanzaron los 622 Mbps de descarga de datos desde la sonda

El desarrollo de esta tecnología va a suponer un cambio drástico en la forma de comunicarse con futuras misiones espaciales. Permitirá un aumento en la resolución de las imágenes recibidas desde las sondas así como el envío de vídeos en 3D desde los sitios más remotos de nuestro sistema solar.

El anterior récord de tasa de transferencia de datos, usando tecnología laser, estaba fijado en 300 bites por segundo, esta diferencia de velocidad con la actual marca puede hacernos una idea aproximada de las innumerables oportunidades que se abren a futuras misiones, límitadas seriamente a la hora de mandarnos los datos que recogían o recibir nuevos comandos desde la Tierra.

El LLCD es solo el precursor de un instrumento de comunicaciones llamado Laser Communications Relay Demonstration (LCRD) que será lanzado en 2017.