En unas horas Cassini pasará a través de géiseres provenientes del océano interior de Encelado

la sonda Cassini con los jets de Encelado al fondo

Hoy día 28 de Octubre, a las 17 horas GMT, la sonda Cassini tiene una cita con la historia. 

Va a pasar a solo 49 kilómetros del polo sur de Encelado, una de las lunas heladas de Saturno, y lo que es más importante… se va a zambullir de lleno en los géiseres de vapor de agua y materia orgánica que allí existen. 

Se cree que estos géiseres provienen del recién descubierto océano interior de Encelado. Los chorros de agua y partículas orgánicas se escapan al espacio exterior a través de fracturas en la superficie helada de Encelado y Cassini va a aprovechar esta circunstancia para estudiar, de manera indirecta, la composición de un océano fuera de nuestro planeta. 

 

Estructura interna de Encelado

 

Encelado
se ha convertido, por derecho propio, en un objetivo astrobiológico de primer orden. La sonda Cassini nos ha enseñado, a lo largo de más de una década de sobrevuelos, que Encelado es un mundo geológicamente activo, con un enorme océano global subterráneo de agua líquida que además posee actividad hidrotermal. 

Si a esto le sumamos la presencia de sustancias orgánicas, no hace falta explicar porque es tan importante para la astrobiología este pequeño mundo. 

Cassini no está diseñada para detectar si existe vida o no, pero sí podrá darnos una idea sobre la posible habitabilidad del océano que engloba a la luna. La sonda, entre otras muchas mediciones, intentará cuantificar el hidrógeno molecular existente en los jets que escapan de la superficie de Encelado, lo que dará una pista sobre la actividad hidrotermal que existe en el satélite. 

Los escasos 50 kilómetros que separarán la superficie de la sonda permitirán estudiar en profundidad la composición química de los jets. La poca altura del sobrevuelo permitirá detectar moléculas más complejas y pesadas, entre ellas las orgánicas. También se espera estudiar si son realmente jets individuales (columnas de agua) o erupciones en forma de cortina. 

Todo esto lo sabremos en los próximos días porque las imágenes también prometen ser espectaculares. 

A pocos meses de su destrucción en las capas altas de la atmósfera de Saturno, la sonda Cassini acrecienta su leyenda, una de las sondas más productivas en la historia de la NASA va a hacer esto en una horas…. 

Increíble….

Fuente: Nasa Cassini news

Actualización: el sobrevuelo se ha realizado con éxito a las 11:22 horas EDT. El control de la misión ha tenido contacto con la sonda después de la maniobra, verificando que se encuentra en buen estado de salud. Los datos irán llegando en las próximas horas. 

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¿Orbitador terrestre o marciano?

Sin haberlas visto antes, ni abusar mucho del buscador de google, ¿sabríais decir en que planeta está tomada una u otra foto?

orbitador 1

orbitador 2

El orbitador 1 es el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) con una foto tomada a finales de julio en el polo sur de marte, terminando el verano marciano. La del orbitador 2 es una captura del google earth de los alpes.

Tampoco hay tanta diferencia ¿no?, a medida que nuestras sondas van mandándonos más fotos de distintas partes del sistema solar, nos vamos dando cuenta de que el camino que elige la geología en los planetas terrestres no difiere tanto.

¿acaso la siguiente imagen de lagos de metano en Titán no se puede encontrar en ningún punto de nuestro planeta?

lagos de metano en Titán

¿O estas fracturas en el hielo de Europa nos son tan ajenas?

Europa

Hace no tantos años se dudaba de la existencia de exoplanetas, y ya no digamos de los parecidos a la tierra, y que además orbitaran en las zonas propicias para la vida. Llegaron nuevas maneras de encontrar dichos mundos y nuevos telescopios, y ya nadie duda de que el universo rebosa de sistemas planetarios parecidos al nuestro.

Ahora mismo nos afanamos en buscar trazas de vida en marte, o al menos huellas de que esa vida haya podido existir. Lo hacemos con pequeños robots, cuya función es por ahora más de geólogos que de biólogos (pobre oppy tampoco se le puede pedir más). Estoy seguro que en pocos años nadie dudará del desarrollo de la vida fuera de la tierra (sea basada en carbono o no, sea en marte o no).

Nuestra naturaleza hace que hayamos considerado, desde el principio de los tiempos, al ser humano como centro del universo, a la vez que su obra más sublime. La ciencia nos ha dado nuestra dosis de humildad con cada nuevo descubrimiento, no estamos en el centro del universo, no somos el único planeta que orbita un sol justo a la distancia adecuada para que se forme vida, y (estoy seguro) dentro de poco añadiremos que no somos la única vida que alberga el cosmos.

Una nueva humillación a nuestro ego antropocéntrico está en camino, es cuestión de tiempo y medios…¿No?