Imágenes que acarician el alma

Es tarde, casi las cuatro de la mañana, acaba de marcharse otro paciente de una guardia en urgencias que ya se hace demasiado larga, los ojos demasiado cansados para fijar la mirada en un sitio concreto, el pensamiento en el último tratamiento puesto, las dosis, las alergias, no hay margen de error en estas cosas,… de repente suena una notificación en el móvil, uno de los muchos filtros que he colocado para que me avise sólo de lo que realmente me interesa, puede ser interesante,…

Bajo el brillo del teléfono, es demasiado molesto para la hora que es, ahora mismo la sala de urgencias está vacia, las noches de verano suelen ser más tranquilas, las patologías que llenan los hospitales en invierno nos dan un respiro en estos meses de altas temperaturas. Abro la notificación, miro la imagen que me muestra, sonrio y apago la pantalla, es lo que necesitaba, un soplo de aire fresco directo al ALMA. En apenas cuatro horas podré leer un poco más, pero por ahora es suficiente para mí…

La imagen de mayor resolución jamás obtenida por un telescopio de la superficie de una estrella (ALMA)

Mi admiración por ALMA (Atacama Large Milimeter/submilimeter Array) viene de lejos, algunas de las instantáneas más hermosas que he visto las ha tomado esta maravilla de instrumento. La captura pertenece a la imagen de mayor resolución jamás captada de la superficie de una estrella, es Beltegeuse, la supergigante roja fácilmente localizable en la constelación de Orión, un verdadero monstruo estelar 1.400 veces más grande que nuestro sol, un diámetro que en nuestro Sistema Solar abarcaría más allá de la órbita de Júpiter, imaginaros solo por un momento lo que eso puede significar,… 

Comparación del tamaño de Beltegeuse con respecto a nuestro Sistema Solar.

Su forma irregular es testigo de su convulsa naturaleza. Sólo tiene 8 millones de años de edad y ya está a punto de terminar sus días como supernova. La gigantesca explosión de la estrella puede haber ocurrido ya (recordemos que está a 600 años luz de nosotros) y lo que estaríamos observando es algo que ya, simplemente, no existe. De haber explotado el 28 de junio de 1417, según nuestro calendario, esta noche veríamos uno de los espectáculos más hermosos e impresionantes que el cielo nos puede ofrecer, la estrella pasaría a ser el objeto más luminoso de la bóveda celeste siendo visible hasta de día…

El interés científico de Beltegeuse es enorme, estamos estudiando los últimos momentos de vida de una supergigante roja, monitorizando los cambios de su superficie y atmósfera antes de explotar en forma de supernova. La estrella está perdiendo material al espacio, se han captado llamaradas del tamaño de nuestro sistema solar, se ha comprobado su naturaleza no esférica,… no solo ALMA, una legión de telescopios miran hacia Beltegeuse sabiendo que es una oportunidad única para estudiar uno de los fenómenos más espectaculares y hermosos que nos puede ofrecer el cosmos. 

Beltegeuse, localizada en la constelación de Orión.


La próxima vez que miréis hacia Orión fijaros en la estrella más roja y brillante de su constelación, recordar que mirar al cielo es mirar al pasado, hay una posibilidad de que lo que estéis viendo ya no exista, en su lugar, una supernova extendiendo hacia todas las direcciones del universo elementos pesados como el carbono, el oxígeno o el hierro (entre muchos otros), una supernova extendiendo hacia el cosmos los elementos químicos en los que se basa la vida tal como la conocemos,… quizás ahora entendáis mejor porque hay imágenes que pueden acariciar el alma…

Fuente: ESO web

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Alerta de observación de la estrella Tabby. Ahora mismo está bajando su brillo


Esta misma mañana saltaba una alerta desde la propia descubridora de la ya famosa estrella KIC 8462852 o estrella de Tabby. 

La curva de luz ha empezado a disminuir a primeras horas de hoy y eso ha causado un revuelo entre observatorios alrededor de todo el mundo. 


A las 16 horas de la tarde (UTC) la disminución de brillo rondaba un 2% y la tendencia de la curva parecía ir en aumento. 

Se piden mediciones de brillo y espectro de los máximos observatorios posibles, incluso hay muchos astrónomos aficionados que pueden ayudar con sus mediciones. 

En algunos eventos anteriores la curva de luz de la estrella ha disminuido hasta un 20%, una bajada imposible de explicar por el paso de un planeta entre la estrella y nuestro punto de observación. Otros eventos, como un enjambre de cometas gigantesco también han sido descartados, y ya ni hablar de mediáticas esferas de Dyson fabricadas por civilizaciones alienígenas (afirmaciones extraordinarias requieren evidencias extraordinarias). 

Necesitamos más observaciones para filiar un interesante fenómeno estelar y ahora mismo se está produciendo un evento de disminución de brillo. 

Iremos colocando las tablas de la curva de luz según vayan llegando. ¿Hasta dónde bajará el brillo esta vez? 

Aquí van las coordenadas y la situación en el cielo de KIC 8462852


A observar, es lo único que podemos hacer de forma racional,… 

Actualización: por cierto todo parece que empezó con unas observaciones realizadas desde el espectrógrafo HERMES situado en Tenerife. Implicados nuestros amigos del podcast “Señal y ruido” que tiene 7 noches más de observación por delante. Ánimo!!

20/5/17 0:37h 

El telescopio Swift se ha unido a las observaciones. 

Listado actualizado de los observatorios que ahora mismo están observando a Tabby. 

20/5/17 22:30h

La disminución del brillo de la estrella de Tabby no ha influido en un cambio del espectro de la estrella. Este dato no se había podido conseguir anteriormente ya que el telescopio espacial Kepler no tiene espectrógrafo y solo mide la disminución de la luz visible. 

Primeras imágenes del Grand Finale de la sonda Cassini

Primeras imágenes sin procesar del primer paso de la sonda Cassini entre la atmósfera de Saturno y sus anillos (Nasa/JPL/Cassini)

Las primeras imágenes, sin procesar, que llegan de la sonda Cassini después de adentrarse entre el espacio inexplorado que hay entre la atmósfera de Saturno y la parte interna de los anillos son, sencillamente, espectaculares. 

Se han recibido esta mañana a través de la red de antenas de espacio profundo, a estas horas siguen recibiendo datos a unos 66 kbs (lento pero seguro), es decir, a lo largo del día irán apareciendo más imágenes de uno de los finales más grandiosos que recuerdo de una sonda espacial,… totalmente en concordancia con lo que ha sido su misión. 

Capturas de la sonda Cassini recibidas esta mañana por la red de antenas de espacio profundo (NASA/JPL/Cassini)

Formaciones de nubes de la atmósfera de Saturno captadas a sólo 3.000 kilómetros (NASA/JPL/Cassini)

Detalle de un gran huracán en la parte superior de la atmósfera de Saturno (NASA/JPL/Cassini)


Para sacar las imágenes con mayor resolución de las capas altas de la atmósfera de Saturno la sonda ha tenido que pasar a sólo 3.000 kilómetros de las nubes del gigante anillado y a unos escalofriantes 300 kilómetros de la parte más interna de los anillos. Miles de pequeñas rocas a unos pocos kilómetros de la Cassini supone un riesgo que hasta ahora era inasumible, por eso esta mañana la sala de control ha explotado en un enorme aplauso cuando han visto que llegaban los primeros datos, la sonda había sobrevivido a su primer envite hasta que acabe ardiendo en la atmósfera del planeta que ha sido su hogar en la última década. 

Pensarlo bien, los técnicos de la misión están haciendo pasar a la sonda a través del plano de los anillos, el espacio entre lo que creemos que es la parte más interna del sistema de anillos y la atmósfera es de unos 2.000 kilómetros, Cassini la cruza 124.000 km/h,… a ésta velocidad cualquier pequeña mota de polvo es un proyectil que puede destrozarla en mil pedazos. La única medida de protección que se ha tomado es la de colocar su antena de comunicaciones a modo de escudo orientándola hacia donde se supone que pueden venir la lluvia de partículas. 

El próximo combate es el 2 de Mayo. Aprovechad porque esto se acaba y va a pasar muchísimo tiempo antes de que un emisario nuestro vuelva al rincón mas hermoso de nuestro sistema solar,… muchísimo…

Disfrutad del Grand Finale

FuenteNasa

Es madrugada, casi nadie va a ver esta actualización, da igual, las imágenes que siguen llegando de la Cassini son de una belleza indescriptible….

Tenemos trabajo. Encélado puede tener zonas de habitabilidad en su polo sur. 

El polo sur de Encelado fotografiado por la sonda Cassini. Enormes jets de agua y sustancias orgánicas salen despedidos al espacio exterior desde el océano subterráneo del satélite. (NASA/Cassini/JPL)

Después del anuncio de esta tarde de la agencia espacial norteamericana tenemos dos opciones… una es la de siempre, seguir mirando hacia otro lado, ignorar que la sonda Cassini en su último sobrevuelo al polo sur de Encélado ha encontrado un aumento significativo de la cantidad de hidrógeno presente en los jets que emanan del polo sur de la helada luna de Saturno, ignorar que esas inmensas columnas de agua y sustancias orgánicas provienen del océano subterráneo existente en Encélado y que son fiel reflejo de lo que está pasando debajo de la gruesa capa de hielo del satélite. Podemos ignorar que ese aumento de hidrógeno significa que no se está generando una cantidad constante del mismo, podemos ignorar que hay un desequilibrio en el binomio formación-destrucción de esa molécula, podemos imaginar que ese desequilibrio proviene de supuestas corrientes hidrotermales presentes en un océano alienígena de agua líquida protegido de la fuerte radiación de Saturno por una gruesa capa de hielo, un proceso indicativo de la existencia de probables zonas de habitabilidad en el océano de Encélado,… podemos ignorar un dato que llevamos buscando décadas… metano, agua, dióxido de carbono, hidrógeno, fuentes hidrotermales de calor, un océano de agua líquida,… todo lo que la vida necesita para aparecer,… el paraíso de cualquier astrobiólogo,…

Estructura interna de Encelado con una gruesa capa de hielo y un océano subterráneo en el polo sur del que emanan chorros de agua y sustancias orgánicas.

En la primera frase mencioné que teníamos dos opciones, en la misma que estamos nombrando también se incluye en seguir haciendo bonitos bocetos de mundos habitables situados a 40 años luz de nosotros o seguir incrementando la lista de exoplanetas potencialmente habitables hasta que su número tenga que ser escrito de forma exponencial… aunque hay una segunda opción…

Esquema de las probables corrientes hidrotermales presentes en Encélado (Nasa/Cassini/jpl)


En el patio trasero de nuestro sistema solar tenemos un satélite que está, literalmente, arrojando al espacio exterior pruebas de lo que está pasando en su océano subterráneo. No tenemos que organizar una compleja misión para posarnos en su superficie, no tenemos que perforar una gruesa capa de hielo para llegar al sitio donde se están produciendo fascinantes procesos hidrotermales (de origen biológico o no)… sólo tenemos que colocar una sonda en órbita, desplegar unos cuantos instrumentos y zambullirnos hasta la saciedad en los enormes jets que la sonda Cassini nos ha señalado. 

Tenemos el santo grial de la astrobiología al alcance de nuestros dedos, un sistema en desequilibrio, una masa de agua líquida con fuentes de calor en su interior que está generando un exceso de moléculas de hidrógeno, unas moléculas de hidrógeno que forman parte de elementos orgánicos como el metano, una metanogenésis cuyo origen puede ser biológico o no,… algo que si hubiéramos descubierto en Marte estaría la portada de las noticias de medio mundo, algo que llevábamos esperando mucho tiempo… 

Una especie en decadencia y enferma mirará hacia otro lado, seguirá autoaniquilándose a fuego lento, con sus odios, con sus prejuicios alimentados bajo la llama de la religión y el fascismo… pero una especie de exploradores no se comportará así, no debería seguir ese patrón, al menos si quiere sobrevivir…

Algunos de los microorganismos presentes en nuestro planeta capaces de sintentizar metano

En nuestro planeta hay numerosos microorganismos capaces de producir metano a partir del dióxido de carbono y el hidrógeno (CO2+4H2 –> CH4+2H20), aunque también puede producirse debido a reacciones químicas que no tienen nada que ver con la vida

Antes de que termine este mes la sonda Cassini arderá en las capas superiores de la atmósfera de Saturno, nuestros ojos y oídos se apagarán junto con la desaparición de la nave. Tal como está planteada la exploración planetaria del sistema solar exterior van a pasar décadas antes de volver al reino del planeta anillado, un lujo que no nos podemos permitir, y menos ahora que tenemos una localización donde podría existir vida. 

Si todo transcurre según las líneas marcadas para los próximos años vamos a saber más de la atmósfera de algún exoplaneta que orbita el sistema TRAPPIST que de un aumento no explicado de hidrógeno en el polo sur de Encélado. Científicamente hablando es una aberración, un crimen contra nuestras profundas ansias de entender el cosmos que nos rodea, de saber de dónde venimos, de entender y estudiar una posible segunda génesis de vida en nuestro sistema solar…

De fondo veo en la pantalla del televisor una flota de portaaviones que se dirigen hacia Corea y otra que se prepara para volver a arrasar Siria, también cuentan algo de extremistas que se lanzan contra multitudes en nombre de un dios,… todavía no consigo entender muchas cosas…

Actualización: los jets del polo sur de Encélado fotografiados por la Cassini durante una aproximación en 2012. 

La conferencia de esta tarde…

Fuente: Nasa news

SpaceX ha hecho historia. El Falcon 9 reutilizado ya está en casa

El 30 de Marzo de 2017 pasará a la historia de la exploración espacial. Un cohete Falcon 9 de SpaceX se elevaba por segunda vez en menos de 1 año para colocar en órbita geoestacionaria el satélite de comunicaciones SES 10

La primera etapa del lanzamiento de ayer ya se había usado para lanzar una cápsula Dragon hacia la Estación Espacial unos meses antes, fue la primera en ser recuperada con éxito y ayer volvió a aterrizar majestuosamente sobre la barcaza Of Course I Still Love You

Uno de los requisitos fundamentales para que el hombre se aventure más allá de la orbita baja es abaratar los costes de los lanzamientos. La reutilización de la primera fase de un Falcon 9 reduce los costes entre un 60% y un 70%, ahora entendéis la importancia de lo que ocurrió ayer. 

La recuperación de la primera fase de un cohete que desciende a gran velocidad desde la órbita terrestre no ha sido fácil, ha costado muchos intentos previos y mucha inversión en tecnología, reacondicionar ese cohete para volver a ser capaz de volar no es una empresa fácil (ni mucho menos) y conseguir que vuelva a tierra de nuevo ya es una hazaña inimaginable hace unos años…

En el vídeo están los 7 primeros minutos de la misión, incluida la aparición fugaz que hizo Elon Musk después de ver que la primera fase se volvía a posar sobre la barcaza… es para verlo entero sin pestañear, esto es lo que hace al ser humano diferente, aquí está nuestra esencia…

Os dejo el descenso de la primera etapa del Falcon 9 de ayer… es puro arte…

A lomos de un transbordador 

Hubo un tiempo en que los hombres viajábamos a la órbita baja de nuestro planeta en una de las más bellas naves que ha surcado nuestros cielos. 

Cada despegue de un transbordador era uno de los espectáculos más hermosos que podían contemplar nuestros ávidos ojos de aventura. Una nave que despegaba como un cohete y tras varios días orbitando nuestro planeta (o con destinos como la estación espacial o la MIR) volvía aterrizando como un avión. 

El vídeo que encabeza el post es una reliquia digna de ser vista desde el principio hasta el final. Una cámara colocada en uno de los dos cohetes reutilizables que el shuttle usaba para llegar a su objetivo. Una nueva mezcla liberada por la NASA que va desde el despegue hasta que el cohete vuelve al océano. 

Pronto puede que un Falcon Heavy o el SLS de la NASA vuelva a poner humanos fuera de nuestra atmósfera, pero estos vuelos eran demasiado hermosos,…

Había vida en la Tierra hace 3.770 millones de años. Acercándonos a LUCA

Túbulos producidos por microorganismos en rocas sedimentarias de Quebec (Nature)


Acaba de salir en Nature una nueva investigación que retrasa, aún más, la edad en la que apareció la vida en nuestro planeta. 

Un equipo internacional de científicos han encontrado unos pequeños filamentos y tubos de hematita en formaciones de cuarzo creados por bacterias que vivían en el hierro. El sitio donde se han encontrado los restos más antiguos de vida de los que tenemos conocimiento es el cinturón de Nuvvuagittuq, un lugar situado en Quebec (Canadá), un emplazamiento de culto entre los geólogos ya que está formado por rocas sedimentarias datadas entre 3.770 y 4.300 millones de años, una zona que pertenecía a un sistema de fuentes hidrotermales oceánicas repleto de hierro. 

Restos de oxidación de materia orgánica hallados por los investigadores en la zona de Nuvvuagittuq (Nature)


La Tierra se formó hace 4.600 millones de años, estamos hablando de microorganismos que dejan su huella en rocas que aparecen apenas 300 millones de años después. Si tenemos en cuenta el tiempo que le costó a nuestro planeta enfriarse mínimamente, la disminución de impactos en su superficie proveniente de la época conocida como el “Gran Bombardeo”, la aparición de algo parecido a una atmósfera primigenia,… estamos hablando, en tiempos geológicos, de una aparición casi instantánea de la vida en nuestro mundo, la existencia de vida en el primer momento que fisica, química y biológicamente pudo ser,… algo que da mucho que pensar. 

De ser cierto este temprano despertar de la vida sólo estamos delante de dos hipótesis, o la vida tuvo un génesis fuera de nuestro planeta y de alguna manera llegó (y arraigó) en un planeta recién formado pero con las características suficientes para permitir su continuidad, o la vida surge a la primera oportunidad que tiene…

En la primera opción hablamos de panspermia, un tránsito de vida desde un cercano mundo que ha tenido una génesis primaria o no, hablamos de hace 4.000 millones de años, con un Marte en el máximo punto de su habitabilidad, con océanos de agua líquida en superficie y temperaturas más templadas. 

En la segunda opción hablamos de química orgánica cuya evolución natural tiende a formar vida casi instantáneamente, unas temperaturas no demasiado extremas, nutrientes, una fuente de calor como pudieron ser las fuentes hidrotermales oceánicas, una mínima protección con una atmósfera y un campo magnético generado por un núcleo metálico,… 

Las consecuencias pueden ser inimaginables, vida microscópica en incontables localizaciones a lo largo de nuestro sistema solar y nuestra galaxia. Si  encontramos estos mismos fósiles en estratos marcianos de hace 4.000 millones de años tendremos una respuesta de donde venimos, al menos en un primer paso. 

La vida compleja, eucariota, organizada, diversificada,… eso es otro tema, le costó mucho aparecer, requirió demasiados factores para aparecer, quizás demasiados,.. 

Fuente: Nature

Actualización: cada vez nos vamos acercando a LUCA cada vez más, quizás cuando estemos a punto de tocarlo con los dedos nos demos cuenta que nunca estuvo aquí. 

Elon Musk quiere poner dos hombres alrededor de la luna en 2018


Esta noche, hora peninsular, Elon Musk y SpaceX han soltado el bombazo del año. Todos esperábamos la presentación del nuevo cohete Falcon Heavy, los nuevos diseños de los trajes espaciales que llevarán los tripulantes de la Dragon o algún anuncio sobre la misión a Marte…

Pues no, se ha saltado todos esos pasos y ha ido directo al grano… SpaceX mandará una cápsula Dragon 2 a lomos de un Falcon Heavy con dos astronautas a bordo alrededor de la luna en 2018. Los dos astronautas, de los que no se sabe la identidad, costearán parte del viaje y no se sabe aún si viajarán solos o con alguien más (si costean parte del viaje son turistas espaciales no astronautas profesionales). 

A primera vista se me ocurren muchas cosas que pueden salir mal y que retrasen la fecha del viaje. El Falcon Heavy aún no se ha probado (se hará en verano), la cápsula Dragon con los sistemas necesarios para mantener viva a una tripulación ni la hemos visto ni ha recibido el permiso de nadie para ir tripulada (un proceso altamente complicado y costoso), este año ha habido serios problemas con el Falcon 9 (en uno de ellos explotó en la misma rampa de lanzamiento)…

La cápsula Dragon 2 el día de su presentación (SpaceX)


Pero si alguien ha sido capaz de asombrar a medio mundo con sus hazañas, ese ha sido Elon Musk. Todavia nos quedamos con la boca abierta cuando vemos como aterriza la primera fase del Falcon 9 sobre una barcaza en medio del océano o cuando presenta, casi sin inmutarse, un plan para llevar cientos de colonos a Marte. 

49 años después de pisar la superficie lunar puede que el hombre vuelva a ver un amanecer de nuestro planeta sobre su satélite, puede que las razones por las que se produzca tal viaje sean muy parecidas a las que lo motivó en 1969, puede que sea solo una demostración de poder,… la historia juzgará…

Por ahora lo que queremos es que el hombre vuelva a abandonar la órbita baja de la Tierra de una vez, y que ésta sea la definitiva, nada de volver a dar pasos atrás, el sistema solar no se va a explorar solo…