Opportunity se dirige hacia un barranco excavado por el agua

Posición actual de Opportunity vista desde la órbita, al sur el barranco que quiere investigar en su misión extendida

Acaban de aprobar la misión extendida de un robot que lleva 12 años en la superficie marciana. Opportunity tendrá dos años más para salir del Marathon Valley y dirigirse hacia un destino apasionante, ningún ingenio construido por el hombre se ha acercado jamás al objetivo que le han asignado, un barranco horadado por una sustancia líquida, un “gully” marciano creado hace millones de años por una corriente de agua…

Nadie se explica como Oppy sigue en funcionamiento todavía, ha resistido duros inviernos marcianos resguardándose en pedientes donde pudiera aprovechar al máximo los escasos rayos de sol que alimentan sus instrumentos, ha escapado de peligrosas trampas de arena (su gemelo Spirit yace en una de ellas desde hace muchos años), ha aprovechado los fuertes vientos del planeta rojo para limpiar sus paneles solares del corrosivo y pegajoso polvo rojo que domina Marte, ha sobrevivido al intento del congreso estadounidense de dejar de financiar la misión,… por ahora nada ha podido detener al pequeño explorador…

Tiene sus achaques, su memoria ya no le permite recordar los impresionantes paisajes que ha visitado el día anterior. La memoria flash se resetea cada noche, esto quiere decir que debe mandar a Tierra todos los datos acumulados a lo largo del día, de lo contrario se perderían. 

Vista desde la parte sur del cráter Endeavour (NASA/JPL)

La nueva misión que le han asignado es una de las más importantes desde aquel lejano 7 de julio de 2003 en el que llegó a la parte este del ya legendario cráter Endeavour. 

Por primera vez en la historia de la exploración marciana Oppy se va a dirigir hacia un barranco excavado, con muchas probabilidades, por el agua. Estos barrancos o “gullies” marcianos han sido avistados en diferentes puntos del planeta rojo desde las sondas situadas en órbita, incluso algunos de ellos están activos en la actualidad. 

El barranco está situado a poco menos de un kilómetro de la posición actual del rover, se desliza de oeste a este a lo largo del borde de Endeavour y tiene una longitud de unos dos campos de fútbol. 

El equipo científico quiere saber cómo se han formado estos barrancos, quiere conocer si su formación se debe a escombros y arena, o por el contrario, han sido horadados por enormes corrientes de agua, agua que fluía por la superficie hace millones de años o que, mezclada con sales y otras sustancias, brota del subsuelo en otras localizaciones en la actualidad. 


Opportunity quiere pasearse por el lecho fluvial de un barranco, su ambición no tiene límites, es la sonda que más distancia ha recorrido fuera de la Tierra, es un superviviente…

Fuente: Nasa news

Actualización: esto es lo que mandaba Oppy hace escasamente 10 horas. 

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El rover Opportunity sobrepasa la distancia de una maratón desde que llegó a Marte



Después de 11 años y 2 meses Oppy acaba de sobrepasar los 42,195 kilómetros que conforman el recorrido de una maratón. 

Ningún otro artefacto mandado por el hombre a la superficie de otro planeta había logrado este hito con anterioridad. Son 11 años repletos de descubrimientos y situaciones adversas que el rover ha sabido solventar con éxito. Pase lo que pase esta misión se considera un éxito sin precedentes de la ingeniería humana. 



Además Opportunity llega a esta marca habiendo superado uno de los problemas más graves a los que ha tenido que hacer frente. Un problema en la memoria a corto plazo del robot tenía limitada la actividad científica sobre la superficie marciana, el acumular más datos de los que se podían enviar a la Tierra tras una jornada de trabajo implicaba la posibilidad de que se perdieran. Todo esto se ha solucionado con la instalación de un nuevo software que ha permitido recuperar 6 de los 7 módulos de memoria flash del robot. 

El rover se dirige hacia Marathon Valley, un lugar de alto contenido en arcillas supuestamente formadas en presencia de agua líquida. Oppy se encuentra en plena forma, las duras condiciones adversas del planeta rojo no han minado ni un ápice su capacidad de investigar. Esperemos que lo que no han logrado enormes tormentas de arena, oscuros inviernos donde la producción de energía solar por parte de los paneles solares bajaba a mínimos o trampas en forma de dunas no lo consiga el congreso de los Estados Unidos que sigue sin aportar un sólo céntimo para la misión a partir de 2016… No pueden parar unas de las misiones más productivas de la historia de la exploración espacial, no sería un final justo para Oppy. 

Fuente: Jpl nasa

Opportunity encuentra un tipo de roca nunca visto antes en Marte



El viejo rover Opportunity, sentenciado a muerte por la administración americana,  acaba de realizar un hallazgo sin precedentes en la corta historia de la exploración marciana. 

Recién llegado al punto más alto de las colinas que rodean el “Marathon Valley” lo primero que ha conseguido es examinar un bloque de color gris oscuro que ha resultado tener una composición nunca vista en el planeta rojo. 

La roca ha recibido el nombre de “Jean-Baptiste Charbonneau” y tras su análisis con el espectrómetro de partículas alfa ha resultado tener una alta concentración de aluminio y silicio, siendo la primera vez que se constata este tipo de roca en Marte. 



La roca encontrada por Oppy en 3D



El sitio ha sido elegido como objetivo científico tras comprobarse desde la órbita un alto contenido en arcillas. 

El rover está usando un nuevo tipo de software después de un obligado reformateo de su memoria flash. Después de la jornada de ayer Opportunity lleva recorridos 42’067 kilómetros desde que llegó a Marte en Enero de 2004, eso le situa solo a 128 metros de cubrir la distancia de una maratón. Aún así el gobierno americano ha decidido no asignarle ningún presupuesto para el año 2016, esto es, ha decidido apagarlo si continua molestando con sus exploraciones desde el planeta vecino. Aprovechemos estos meses, pronto Cassini arderá en la atmósfera superior de Saturno, Oppy será apagado, Curiosity comienza a tener fallos eléctricos,… y excepto la sonda JUNO y la New Horizons que hará un rápido sobrevuelo por Plutón no hay nada más, el ser humano se queda sin exploradores planetarios. No hemos invertido en futuro, esto se acaba…

Impresionante panorámica enviada desde Marte por el rover Opportunity

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Tras 11 años de travesía por el planeta rojo, Opportunity acaba de mandar una de las más impresionantes panorámicas obtenidas en Marte (click para agrandar la imagen).

La foto está realizada desde lo alto de “Cape Tribulation” una sección elevada situada en el borde del cráter Endeavour. La panorámica abarca los 22 kilómetros de ancho que mide el cráter y se extiende hacia el borde de otro cráter situado a lo lejos.

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Esta sería la situación del rover y de los distintos cráteres que le rodean desde la perspectiva de la órbita marciana.

Aquí está el enlace donde podéis acceder a todas las versiones de la panorámica en alta resolución. La vista es abrumadora…

Opportunity vuelve a hacer historia. La primera foto de un cometa desde Marte.

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Todos esperando las primeras fotos del paso del cometa Siding Spring a casi un tercio de la distancia Tierra-Luna.

Media comunidad científica esperando una instantánea de cualquiera de las sondas que orbitan Marte, o una captura del Curiosity desde el cráter Gale con alguna de sus potentes cámaras.

¿Pero quién ha sido al final el que ha fotografiado por primera vez un cometa desde otro planeta? Si, el de siempre, el que lleva diez años recorriendo sin parar los fríos y duros terrenos marcianos. Quien iba a ser si no, Opportunity.

Oppy alzó ayer su mirada para tomar la foto que abre el post. Una muesca pequeña y débil en el centro indica que ha conseguido su objetivo. No es nada espectacular y apenas se distingue del fondo de estrellas. Pero ahí está. El Siding Spring acariciando Marte…

Ya están llegando muchas otras de sondas como la MRO y alguna del Curiosity, seguro irán llegando más. Pero la primera es de Oppy.

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El núcleo del cometa parece ser mucho menor de lo esperado, aproximadamente medio kilómetro. Lo que podría explicar la poca vistosidad de las fotos. Comparado con el 67p que visita ahora mismo la sonda Rosetta es minúsculo. Por lo que la proeza de Oppy es aún mayor.

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El misterio de la roca marciana “Pinnacle Island” resuelto

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Hace unas semanas una misteriosa roca aparecía de la nada al lado del rover Opportunity en Marte. Varias posibilidades sobre el origen de la bautizada roca “Pinnacle Island” saltaban a la palestra.

La repercusión sobre el origen de la roca fue tal que hasta un famoso ufólogo norteamericano denunció a la NASA por no investigar el supuesto origen extraterrestre del objeto, dando por supuesto que se ocultaban pruebas sobre un probable ser vivo que había “crecido” al lado del rover.

Pero como siempre la ciencia sigue su curso, y al fin tenemos una explicación.

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Según el equipo científico del Opportunity “Pinnacle Island” proviene de una roca que el rover rompió y trasladó con una de sus ruedas en Enero. En imágenes posteriores tomadas desde el propio rover se puede observar de la roca donde procede el “misterioso” objeto.

Nada de un trozo de meteorito caído en las inmediaciones del robot, y por supuesto nada de otros “orígenes” (a ver que hace este señor ahora con la demanda).

Oppy sigue su camino una vez dejado atrás el fragmento de piedra. Sigamos explorando…

Aparece una roca al lado del rover Opportunity

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Comparación entre dos fotografías tomadas en sol 3528 y sol 3540

Coincidiendo con las celebraciones por los diez años que lleva el rover Opportunity en Marte una nueva imagen ha llamado poderosamente la atención entre los científicos de la misión.

La parte izquierda de la imagen muestra una toma de la cámara panorámica del robot en Sol 3528 ( un Sol es un día marciano), en ella solo se observa un desnudo lecho de roca. Pero la sorpresa viene en la parte derecha de la imagen, 12 días marcianos después, donde aparece una roca del tamaño de un puño que, simplemente, no estaba antes.

La roca ha sido bautizada con el nombre de “Pinnacle Island” y en estos mismos momentos está siendo analizada y fotografiada por el brazo robótico de Opportunity.

Dos son las teorías que se están manejando, la más probable es que sea un objeto que ha ido arrastrando alguna de las ruedas del robot y que en alguna maniobra ha salido despedido hasta la posición actual donde se encuentra. La segunda posibilidad (mucho menos posible) es que haya aterrizado allí, justo delante del rover, producto del impacto de un meteorito en las cercanías.

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En ciencia nunca se debe perder una oportunidad de investigar y menos si tienes un experto geólogo en un planeta que no es el nuestro. Lo más lógico es que sea una roca arrastrada desde hace días por el propio robot pero es inevitable para Oppy acercarse y “echar un vistazo”, de hecho lleva ya 10 largos años haciéndolo sin descanso desde que llegó en Enero de 2004 al planeta rojo.

Varias páginas ya están, como siempre, atribuyendo un origen “distinto” al que se le supone a una roca marciana. Marte siempre ha llamado poderosamente la atención del ser humano y también ha despertado su imaginación…

Actualización: las últimas noticias sobre el análisis de la pequeña roca muestran, según palabras de Steve Squyres (uno de los directores de la misión), una composición nunca vista antes en Marte, con niveles altos de azufre y manganeso.

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En los próximos días aparecerán más datos y fotografías del objeto que nos aclararán de dónde proviene Pinnacle Island.

Fuente: http://news.discovery.com/space/mystery-rock-appears-in-front-of-mars-rover-140117.htm

Actualización: Primera imagen microscópica de Pinnacle Island.

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Hace 10 años que lanzamos el Opportunity

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Hoy, 7 de Julio de 2013, se cumplen 10 años del lanzamiento del cohete Delta II Heavy desde Cabo Cañaveral con el segundo de los MER a bordo, el rover Opportunity.

Desde entonces “Oppy” se ha convertido en una leyenda de la exploración espacial. Su duración ha sobrepasado todas las expectativas imaginables. Tras su aterrizaje el 24 de Enero de 2004 en el Meridiani Planum el equipo técnico solo garantizaba 90 días de vida útil. Hoy el incansable rover lleva 3360 días marcianos sin parar de explorar, 37 veces más de lo esperado.

Además se encuentra en una de las partes más interesantes de su misión, explorando uno de los más antiguos depositos geológicos desde que está en Marte, un lugar llamado Solander Point, una elevación justo al lado del enorme cráter Endeavour.

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Mapa del recorrido de Oppy desde 2004 a 2013.

Siguiendo el anillo que marca el borde del cráter Endeavour, Opportunity deja atrás 22 meses de exploración en “Cape York” y se dirige hacia el próximo destino situado a 2 kilómetros de distancia (Solander Point), para ello deberá atravesar una pequeña porción de terrreno llano llamado “Botany Bay“.

Se espera que llegue a su destino en Agosto, justo antes del incio del invierno marciano en el hemisferio sur, el sexto que sufre desde su llegada al planeta rojo.

En estos momentos se discute acerca de como “escalar” Solander, aunque probablemente el rover aproveche la rampa de la cara norte del montículo para intentar recoger el máximo de rayos solares e intentar sobrevivir a la dura estación que comienza.

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Foto del 2 de Julio de 2013 (Sol 3355), en primer plano el terreno conocido como “Botany Bay” y al fondo el objetivo “Solander Point”

El robot se encuentra en excelente estado de salud, y acaba de superar la distancia de 37 kilómetros de conducción desde que llegó. Mandando más de 181.000 imágenes. Algunas de ellas verdaderamente hermosas.

Desde aquí nuestra admiración al pequeño explorador.

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Espectacular panorámica con “Solander Point” al fondo de la imagen, donde quizás se hallan minerales arcillosos que puedan dar pistas sobre su pasada habitabilidad (click para ampliar)

Página oficial del Opportunity

Opportunity cumple 9 años en Marte

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Un 24 de Enero pero de 2004 aterrizaba en Marte un robot con alma de explorador. Opportunity caía envuelto en airbags en la zona de Meridiani Planum para iniciar una misión que pasará a los anales de la historia.

Aunque llegaba para funcionar solo 3 meses y atravesar unos 600 metros de superficie marciana, su instinto de supervivencia le ha llevado a comenzar su décimo año de exploración y a recorrer, por ahora, 35 kilómetros y 46 metros, convirtiéndolo en el tercer emisario de la humanidad que más distancia ha recorrido fuera de nuestro mundo (y si nada se tuerce pronto será el primero)

Sobreviviendo a los duros inviernos marcianos un año tras otro, cesando toda actividad hasta que llegaran días más cálidos. Aguantando tormentas de arena que ocupan todo un planeta y que acumulaban polvo y suciedad en sus robustos paneles solares, lo que hacía disminuir su producción de energía hasta mínimos preocupantes. Colocándose frente al viento de otro planeta para limpiar de suciedad esos mismos paneles y poder continuar su épico viaje.

Rastreando, fotografiando, analizando cada palmo de su trayecto. Ya apenas se acuerda de aquel día, lejano en el tiempo, en el que abandonó su planeta natal a bordo de un cohete Delta II. Intuye que algo pasa con su hermano gemelo Spirit, quizás algún invierno pudo con él, quizás alguna duna traicionera…

Sabe que cumplió con creces sus objetivos, ha demostrado en numerosas ocasiones que el agua corrió por la superficie marciana en algún momento de su historia, ha enviado datos sobre los materiales que le han rodeado, fotos de estratos, formaciones rocosas, panorámicas impresionantes… su legado es increíble.

Y este mes sigue con su misión. Sus cámaras e instrumentos investigan extraños afloramientos en el borde del crater Endeavour. La zona llamada “Matijevic Hill” está dando pistas de un ambiente pasado más húmedo, menos ácido, más propicio para la aparición de vida.

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Quizás es una buena noche para pasarse por su página oficial y recordar, o descubrir, algunas de sus gestas. Este robot es un habitante de marte. Se lo ha ganado a pulso.

Actualización: la imagen que puse ayer sobre Matijevic Hill es la APOD de hoy día 25/1/2013. Si quieres verla en todo su esplendor aquí dejo el enlace.

– A través de twitter el gran @Tokaidin acaba de dejarnos el enlace a esa mágica noche de hace 9 años cuando Oppy llegó a Marte. Yo prefiero ver a la humanidad unirse para hacer este tipo de cosas y no poner el telediario y… llamadme friki…