La Nasa vuelve a detectar oxígeno en la atmósfera de Marte 40 años después

Espectro del oxígeno encontrado por el telescopio SOFIA superpuesto a una imagen de Marte tomada por la sonda Viking 1 (NASA/SOFIA)

Espectro del oxígeno encontrado por el telescopio SOFIA superpuesto a una imagen de Marte tomada por la sonda Viking 1 (NASA/SOFIA)

Hace 40 años que no se obtenía una medición similar como la que ha conseguido el telescopio SOFIA hace unos pocos días.

Solo las especiales condiciones de SOFIA han permitido que se vuelva a detectar oxígeno atómico en la atmósfera marciana. Recordemos que es un telescopio que observa en el espectro del infrarrojo a bordo de un Boeing 747SP que vuela a 13.7 kilómetros de altitud, evitando así la mayor parte de la contaminación producida por nuestra atmósfera.

Los átomos de oxígeno fueron encontrados en la mesosfera marciana (una de las partes más altas de la atmósfera marciana), la última vez que se midió oxígeno en Marte fue en la década de los 70, hace más de 40 años, durante las misiones Viking y Mariner.

La concentración de oxígeno encontrada es mucho menor de la que se esperaba en un comienzo, la razón puede estar en condiciones locales de la zona que se ha estudiado por lo que habrá que esperar a nuevas mediciones para tener una concentración real. También puede darse el caso de que no sea una simple anomalía y que el oxígeno se esté escapando hacia el espacio exterior como demostró con otros gases la sonda MAVEN hace escasos meses.

Terraformar Marte va a ser más dificil de lo que algunos piensan…

-Fuente:

http://www.nasa.gov/feature/ames/sofia/flying-observatory-detects-atomic-oxygen-in-martian-atmosphere

 

El telescopio espacial Kepler dobla el número de exoplanetas confirmados

Nuevos exoplanetas cercanos a la zona habitable de su estrella (Nasa/Kepler)

Nuestra galaxia está repleta de mundos orbitando toda clase de estrellas. Es un hecho innegable y hoy los nuevos resultados del telescopio espacial Kepler lo han vuelto a corroborar. 

En la rueda de prensa de esta tarde se han verificado 1.284 nuevos planetas, la mayor remesa jamás anunciada de una sola vez. De ellos 550 podrían ser de tipo rocoso, y de esa fracción de planetas rocosos 9 orbitan dentro de la zona habitable de su estrella, la zona donde las temperaturas en superficie podrían permitir la existencia de agua líquida. 

Con estos nueve planetas ya ascienden a 21 los planetas rocosos que hemos identificado en la zona habitable de su estrella. 21 mundos que tendrán que ser analizados en profundidad por el James Webb en solo un par de años. Lo que buscamos… un biomarcador, una señal de  que pueda estar habitado. 

Porción del cielo estudiada por el telescopio espacial Kepler (Nasa/Kepler)

 En solo cuatro años Kepler ha monitorizado 150.000 estrellas de una pequeña porción de cielo. Esta histórica misión ha encontrado 5.000 candidatos a planetas, de los que 3.200 ya han sido verificados (es decir la probabilidad de que sean planetas es del 99%). 

Una misión que ha cambiado nuestra visión del cosmos que nos rodea, un telescopio que nos ha localizado miles de mundos en nuestra galaxia. 

Fuente: Nasa news

Actualización:

Así es como Kepler descubre planetas, mediante el método del tránsito. El planeta pasa por delante de su estrella disminuyendo la cantidad de fotones que llegan a los receptores del telescopio. Ahora pensar en el tránsito del pasado lunes de Mercurio por delante del Sol. Pensar en lo que pudo disminuir el brillo de nuestra estrella… ya sé que los planetas descubiertos por Kepler son bastante mayores que Mercurio y que el brillo de algunas estrellas estudiadas es bastante menor que nuestro sol… aún así imaginad lo sumamente complicado que puede ser el cuantificar esa disminución de brillo en estrellas situadas a decenas o cientos de años luz. Para mí es algo impresionante. 

… Imaginad cuando venga el equipo de un tal telescopio James Webb y nos hable de las atmósferas de esos planetas, de los componentes de las mismas, de la posibilidad de albergar algun tipo de vida en alguno de esos lejanos mundos,… 

Las manchas brillantes de Ceres a color y gran resolución 

Mancha central del cráter Occator (NASA/JPL/UCLA)

Al fin podemos observar en todo su esplendor las famosas manchas brillantes del cráter Occator

Mientras nuestra especie pone todo su empeño en autodestruirse (ya sean europeos, árabes o lo que se tercie) una pequeña sonda orbita un pequeño mundo y nos envía imágenes tan bellas como la que abre el post.

Es la hermosa mancha central del cráter Occator, de un precioso color blanco brillante y con cambios de tonalidad en su parte central, depósitos de sales según los últimos datos de la Nasa, pero con un origen aún incierto. Lo que sea que lo forma aún está activo, se ha comprobado que los materiales que la forman se volatilizan al estar bajo la luz del sol y la mancha no decrece por lo que existe una tasa de recuperación. (Muchos vemos la imagen y lo primero que pensamos es vaya pedazo de criovolcán tenemos delante)

Manchas brillantes alojadas en el lecho del cráter Occator (NASA/JPL/UCLA)

La mancha principal tiene un diámetro de nueve kilómetros y está conectada por un sistema de grietas con el resto de manchas de menor tamaño presentes en el lecho del cráter. Se desconoce el origen de las grietas pero es fácil pensar que comunican, de alguna manera, el interior del planeta con la superficie, estando íntimamente relacionadas con la presencia de las manchas. 

Mapa global de Ceres obtenido por la sonda Dawn (NASA/JPL/UCLA)

La sonda Dawn ya se encuentra en su órbita más cercana a la superficie del planeta enano a sólo 385 kilómetros de altura. Desde allí sigue mandando datos sobre un mundo que ha fascinado a los astrónomos. La imagen superior es un mapa global de Ceres, y en ella se han exagerado la tonalidad de los colores para poder diferenciar las distintas composiciones minerales. Si nos fijamos bien podemos ver sitios donde predomina el color azul, esos terrenos son candidatos a estar compuestos por hielo de agua, algo que el espectrómetro de la nave ya ha confirmado que existe en el cráter Oxo

Imagen del cráter Oxo. La flecha señala la concentración de hielo de agua (NASA/JPL/UCLA)

Poco a poco nos irán llegando más datos de Ceres que permitirán que entendamos más otro de los planetas enanos que han resultado ser más complejos de lo esperado. 

Fuente:    http://www.nasa.gov/feature/jpl/bright-spots-and-color-differences-revealed-on-ceres

Impresionantes nuevas imágenes en color y en alta resolución de Caronte

Caronte justo después del sobrevuelo del día 14 de julio.

Acaban de ser publicadas por la agencia espacial norteamericana, y son realmente impresionantes. 

Caronte, la mayor luna de Plutón, en color y en alta resolución. Todo un espectáculo que habla de un pasado complejo y violento. 

La imagen muestra detalles de solo 2.9 kilómetros por pixel, destacando el intenso color rojizo de la zona norte del satélite, la correspondiente a la región llamada Mordor Macula

  

Un cinturón de fracturas y cañones justo al norte del ecuador de Caronte parece dividirlo en dos. Este enorme sistema de cañones se extiende unos 1.600 kilómetros a lo largo de su superficie, dejando al sur un territorio de grandes llanuras que ha recibido el nombre de Vulcan Planum, esta planicie tiene muchos menos cráteres que la zona situada al norte del cinturón de cañones, lo que indica que es una región mucho más joven.

Además los terrenos del sur presentan una superficie con accidentes geológicos menos escarpados y abruptos de lo que se podría esperar, una teoría que barajan los técnicos de la misión es que en un pasado Caronte pudo tener criovolcanes… 

Si la historia que nos están contando las imágenes que recibimos de Plutón es apasionante, la de Caronte empieza a ser muy prometedora. Es increíble lo que el sistema solar nos tenía reservado…

Composición de Plutón y Caronte con el mismo albedo ,color y brillo. Resaltando las enormes diferencias entre ambos mundos.

Fuente: Nasa news

Las nuevas imágenes de Plutón muestran paisajes realmente increíbles

Vista desde la cámara MVIC justo 15 minutos después de la máxima aproximación de la sonda a Plutón

Acaban de ser publicadas una nueva tanda de imágenes provenientes del sobrevuelo de la sonda New Horizons sobre Plutón, decir espectaculares me parece poco, son relamente gloriosas,… Es lo más parecido al ártico terrestre que hemos visto en todo el sistema solar, son bestiales…

Han sido tomadas por la Ralph/Multispectral Visual Imaging Camera (MVIC) el día 14 de Julio y han llegado a la Tierra el 13 de Septiembre. La vista que ofrecen abarca unos 1.250 kilómetros de ancho y nos muestran unas imponentes vistas de montañas heladas y hermosas planicies de nitrógeno. Son simplemente alucinantes…

En la imagen que abre el post estamos viendo en la parte derecha la Planicie del Sputnik, y en primer plano los Norgay Montes escoltados al fondo por montañas de hielo puro de hasta 3.500 metros de altitud conocidas como Hillary Montes.

Los detalles de los glaciares, las montañas y de las llanuras son realmente espectaculares, a eso hay que añadir los datos que aporta sobre la atmósfera esta nueva vista oblicua de la cámara MVIC.

bancos de niebla iluminados por un sol muy lejano

Las imagenes distinguen más de doce capas de neblinas de más de 100 kilómetros de altitud dentro de la tenue atmósfera de nitrógeno del planeta enano.  

En la imagen justo de arriba podemos ver un sorprendente y hermoso paisaje de bancos de niebla iluminados por un muy lejano sol, con las sombras que forman las cercanas montañas de nitrógeno helado, es realmente impresionante…

Las imágenes parecen dar a entender que existe algo parecido al ciclo hidrológico de nuestro planeta pero compuesto de nitrógeno helado y otros hielos de composición exótica. Si se comparan con otras imágenes estas nieblas cambian de día en día, es un planeta vivo…

la parte del corazon de Plutón de donde proceden las nuevas imagenes

versión en color de una de las imagenes de la camara MVIc

Otra versión coloreada de la Tombaugh Regio

Fuente: Nasa news

En el fantástico blog de Dani acabo de ver un vídeo que realiza un sobrevuelo a través de Tombaugh Regio. Señores, se está escribiendo una de las páginas mas hermosas de la exploración espacial, y aún quedan muchas imágenes por llegar…


 

La sonda Cassini encuentra un océano subterráneo en Encelado, una luna de Saturno. 

esquema de Encelado tras el hallazgo de un oceáno subterráneo

Un artículo recién publicado en la revista Icarus confirma el hallazgo. La luna helada de Saturno, Encelado, un océano líquido que englobaría toda la superficie del satélite existiría por debajo de la gruesa capa de hielo que nos muestra la sonda Cassini

Los datos recogidos a lo largo de numerosos sobrevuelos confirman una mínima oscilación en el movimiento de la luna que solo puede ser explicado si existe un enorme océano líquido subterráneo. 

Desde que se observaron los enormes “jets” de agua y partículas en el polo sur se sospechaba la existencia de esta gran masa liquida, pero había que demostrarlo y esa no era una tarea fácil. Se han necesitado el análisis de múltiples datos recolectados a lo largo de siete años, datos sobre la gravedad en el satélite, cientos de fotografías con la posición exacta de diversos cráteres y sus cambios a lo largo de los años, la órbita de Encelado alrededor de Saturno… todo encaja si existe una capa líquida que separe el núcleo de la corteza helada del exterior. 

Lo que aún queda por aclarar es porqué esa capa liquida no se congela, los mecanismos de fuerzas gravitatorias que ejerce Saturno sobre Encelado deben ser mayores de lo que suponíamos hasta ahora, aunque puede haber otras explicaciones que no conocemos en estos momentos. 

Las lunas heladas de los gigantes gaseosos están dando demasiadas sorpresas a medida que vamos estudiándolas en profundidad, lástima que la misión Cassini esté llegando a su final, y no tenemos ningún proyecto para sustituirla, ni siquiera a largo plazo…

Fuente: Nasa news

Nuevas imágenes de Plutón, un mundo de una complejidad inesperada. 

Perspectiva de las regiones conocidas como Sputnik Planum y Cthulhu Regio a 1800 kilómetros de distancia

La nueva hornada de imágenes que está enviando la sonda New Horizons no dejan lugar a dudas, Plutón es uno de los mundos más extraños y variados del sistema solar.

 Algunas de las nuevas imágenes llegan hasta 400 metros por pixel de resolución y muestran algunos accidentes no esperados en un planeta enano situado en los confines del sistema solar. Dunas, bloques de nitrógeno helado que se deslizan desde las regiones montañosas hasta las planicies, redes de valles posiblemente talladas por material que fluye por la superficie de Plutón,… una locura para los geólogos, un mundo de ensueño para la exploración espacial. 

  
Las multiples formaciones montañosas podrían ser enormes bloques de hielo flotante dentro de un depósito enorme, más denso, más suave de nitrógeno congelado dentro de la región conocida como Sputnik Planum

La vorágine de datos convertidos en imágenes que nos envía la sonda desde las profundidades del cinturón de Kuiper nos están mostrando los cráteres más antiguos vistos hasta la fecha, justo al lado de terrenos totalmente libres de ellos, terrenos mucho más jóvenes. Pero es que se pueden avistar formaciones más oscuras entre ambos terrenos que pueden ser compatibles con dunas… dunas en un mundo sin apenas atmósfera que pueda generar viento, dunas que pueden haber sido formadas por cualquier otro proceso que en estos momentos no podemos ni imaginar…

Crateres antiguos, terreno joven sin cráteres, dunas… una complejidad inusitada para un mundo tan pequeño.

La rueda de prensa será mañana, las fotos se están procesando, los datos también, esto es el comienzo de la exploración de un mundo apasionante… A medida que pase la noche intentaré actualizar con nuevos datos aunque la mayor parte de los datos se estarán reservando para la rueda de prensa de mañana. 

Fuente: Nasa news

La mancha brillante de Ceres a gran resolución 

 

El cráter Occator fotografiado por la sonda Dawn a 1470 kilómetros de distancia

 
En su nueva órbita a sólo 1.470 kilómetros de la superficie, la sonda Dawn nos manda una nueva imagen del cráter Occator, lugar donde se localizan las manchas brillantes más famosas de todo el planeta enano. 

La nueva instantánea tiene una resolución de 140 metros por píxel, y revela con mayor precisión los barrancos del cráter y los límites irregulares de los puntos brillantes. 

Aún desconocemos la verdadera naturaleza de las manchas, su brillo está sobrexpuesto en casi todas las imágenes que recibimos ya que la superficie de Ceres es muy oscura. Los datos que vamos recibiendo han revelado que el fondo del cráter está formado por numerosas fracturas, lo que indica que lo que haya formado las manchas es un proceso muy reciente y posiblemente activo en estos mismos momentos. 

 

Ampliación del fondo del cráter con el conjunto de manchas brillantes sobre su lecho

 
Los nuevos datos han permitido realizar un mapa topográfico y en 3D del cráter y sus alrededores. En la nueva animación se puede observar como los bordes del cráter son casi verticales, así como la profundidad de Occator que algunos puntos llega a casi 6 kilómetros. 

Además las once órbitas que la sonda Dawn lleva realizadas desde su nueva ubicación han permitido tomar imágenes ligeramente diferentes de ciertos accidentes del planeta enano, lo que se ha traducido en maravillosas vistas 3D como las que ha realizado Emily Lakdawalla en su blog (coger las gafas de azul y rojas). 

 

Cráter Haulani, de 32 kilómetros de diámetro. Sede de la mancha número 1

  

Cráter Urvara. uno de los más recientes de Ceres

 

Cada órbita nueva de la sonda Dawn promete ser más interesante que la anterior. Esperamos los nuevos datos para esclarecer la historia de este apasionante mundo. 

Fuente: Nasa News

Nuevas imágenes y vídeo de las manchas de Ceres y de la “pirámide”

Cráter Occator con las famosas manchas brillantes en su interior

Órbita tras órbita la sonda Dawn se acerca cada vez más a la superficie del planeta enano Ceres. Esto se traduce en imágenes con mayor detalle y resolución de la variada geografía de Ceres. 

Con todos estos datos se ha podido generar una animación en 3D que simula un sobrevuelo sobre algunos de los puntos más interesantes. La imagen que abre el post está sacada de ese vídeo, es el cráter Occator, donde descansan los famosos puntos brillantes de Ceres. Las inclinación de las imágenes está forzada para poder observar con más detalle las características del terreno. 

Se ha examinado el brillo de las manchas en diferentes longitudes de onda, y no parece que sea hielo, el albedo (la luz reflejada) es mucho menor que el que correspondería a una superficie helada. Parece que se acerca más al que correspondería con algún tipo de sal, pero se esperará a nuevas mediciones cuando la sonda esté más cerca para emitir una hipótesis definitiva. 

 

Elevación con forma piramidal de unos 6.000 metros de altitud


 
Otro sitio de interés es la impresionante elevación con forma piramidal y bandas brillantes de más de 6.000 metros de altura. La elevación tiene fascinados a los técnicos de la misión, una montaña en medio de la nada no relacionada con un cráter ni con ninguna otra estructura que pudiera dar pistas sobre su origen. 

La animación viene a continuación, como siempre coger la pantalla más grande que tengáis a mano y disfrutar de las hermosas vistas que la exploración espacial nos está dando este año… 

Fuente: Nasa Dawn Site

Kepler descubre el exoplaneta más parecido a la Tierra, Kepler 452-b (o no ver actualización)

  

Comparativa entre nuestro planeta y Kepler 452-b

 
El telescopio espacial Kepler ha descubierto el exoplaneta más parecido a nuestra a Tierra de todos los encontrados hasta la fecha. 

Kepler 452-b es una supertierra que orbita la zona habitable de una estrella tipo G2, el mismo tipo que nuestro sol. Su diámetro es un 60% mayor que nuestra Tierra y su año dura 385 días ya que está un 5% más alejado de su sol que nosotros. 

Su masa y composición se desconocen debido al método que utiliza Kepler para descubrir exoplanetas, pero por mediciones previas se cree que puede ser rocoso.

 

Zonas habitables de nuestro sistema solar y el de Kepler 452

 
Su estrella es Kepler-452 y tiene una edad de 6.000 millones de años, unos 1.500 millones de años más que nuestro Sol. Está situada a 1.400 años-luz de distancia, en la constelación del Cisne. La temperatura de Kepler-452 es muy similar a la del Sol, por eso está clasificada como G2, el brillo es un 20% mayor y el diámetro un 10%. 

El nuevo planeta descubierto es un “primo” mayor de la Tierra. Es la mayor aproximación a nuestro mundo encontrada hasta la fecha, pero no es la Tierra 2.0 aún. 

Esquema de número y tamaño de todos los exioplanetas candidatos descubiertos hasta la fecha

Además del descubrimiento de Kepler 452-b la nota de prensa de ayer dejó el número de candidatos a exoplanetas en 4696, un número exageradamente alto sabiendo que hablamos de una sola misión que ha escaneado una pequeñísima porción del cielo y de la que todavía quedan datos por estudiar. 

 

Las doce exotierras descubiertas hasta la fecha con sus respectivos soles

 
El diagrama de las doce exotierras encontradas entre una pléyade de mundos de todos los tamaños y composiciones, es un logro tecnológico de nuestra especie. 

Creo que lo importante no es si realmente hemos encontrado un gemelo de la Tierra, porque seguramente no lo hemos hecho, aquí la idea fundamental es que existen sistemas planetarios miremos donde miremos, que hay planetas de tamaño y composición similar a nuestro planeta orbitando en las zonas habitables de sus estrellas donde la vida puede haber encontrado un camino para surgir y establecerse, y que tenemos la tecnología suficiente para poder estudiar, en unos años, los posibles biomarcadores que la existencia de la vida deja en el planeta donde se asienta. 

Estamos marcando las “equis” en el mapa, ahora toca descubrir que tesoros esconden…
 

Fuente: Nasa news

Actualización: en el blog de Francisco Villatoro hay una entrada muy interesante sobre este nuevo descubrimiento, lo que se podría haber descubierto, hasta con un 60% de probabilidades, es un minineptuno y no una supertierra, con una núcleo rocoso muy pequeño, lo que podría dar resultado a un planeta muy diferente al que se podría pensar en un principio. La ciencia es así…