Un océano en los confines del Sistema Solar. Plutón está vivo…

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El corazón de Plutón. Sputnik Planitia en todo su esplendor (click para ampliar)(NASA/New Horizons)

Este planeta enano es demasiado bonito para ser verdad. Desde que vimos las primeras imágenes, mientras se acercaba la sonda New Horizons a sus dominios, nos hemos enamorado profundamente de él.

Estaba claro que la enorme planicie en forma de corazón nos estaba diciendo algo a gritos, una hermosa llanura limpia de cráteres formada por nitrógeno y metano helado, montañas de agua helada de 3 kilómetros de altura deslizándose a modo de iceberg en las zonas más periféricas, el acusado contraste con el resto de la superficie del pequeño mundo,… tres días después del sobrevuelo por aquí lo escribimos… “este mundo está vivo”.

Y vaya si lo está…

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Esquema del posible océano existente en el subsuelo de Plutón

Ya se sospechaba que tenía que existir, pero ahora empiezan a llegar las pruebas con datos que lo respalden. Plutón debe tener un océano líquido en su subsuelo, es la mejor explicación para todos los datos que se obtuvieron durante el sobrevuelo, y sobretodo es la mejor explicación que existe para justificar la existencia de Sputnik Planitia, la hermosa explanada que forma uno de los lados del enorme corazón de Plutón.

La planicie del Sputnik está sospechosamente alineada con el eje de rotación de Plutón, sin ninguna causa externa las probabilidades de que esto sucediera serían de casi un 5%, algo más debe explicarlo. La alineación sugiere que una masa extra situada en la planicie está interaccionando con las fuerzas gravitatorias existentes entre Plutón y Caronte para reorientar el planeta enano, colocando a Sputnik Planitia en la cara opuesta a la que se enfrenta a Caronte.

Dos nuevos estudios, uno del profesor Francis Nimmo y otro de James Keane, dan las claves para explicar que pudo pasar en una de las zonas más hermosas y enigmáticas de todo el sistema solar.

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Esquema de lo que debe estar sucediendo en estos momentos debajo de la enorme capa de nitrógeno helado de la Sputnik Planitia

Sputnik Planitia debió ser creada por el impacto de un enorme meteorito que desalojó una enorme cantidad de material de la helada superficie de Plutón. La enorme cuenca formada se fue rellenando de hielo de nitrógeno, metano y dióxido de carbono, esta enorme cantidad de material (capaz de reorientar el eje entero de todo un planeta) solo pudo tener un origen… una enorme masa de agua localizada debajo de Sputnik Planitia, un enorme océano líquido situado a 5.000 millones de kilómetros de nuestro planeta,…

Las estimaciones de los estudios indican que puede ser un océano de agua líquida y algún tipo de sustancia anticongelante como el amoniaco, situado bajo una capa de casi 40 kilómetros de nitrógeno helado. La existencia de una enorme masa de agua líquida en el subsuelo de Plutón explicaría, además, las fracturas observadas en la superficie y los deslizamientos del material helado observados en algunos puntos de Sputnik Planitia.

Todo esto necesita de un orbitador para ser confirmado, ya estamos tardando en enviar otra sonda a uno de los emplazamientos más fascinantes de nuestro sistema solar.

Fuente: Astrobiology

 

 

 

 

Nuevas observaciones refuerzan la existencia de un océano de agua líquida en Encélado

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La gravedad de Saturno afecta a los “jets” que se despiden desde Encelado

La sonda Cassini, actualmente orbitando Saturno, ha realizado un nuevo descubrimiento sobre una de las lunas más interesantes del gigante gaseoso, Encélado.

Según imágenes tomadas en diferentes momentos del año, la intensidad de los “chorros” de agua helada y partículas orgánicas que despide Encélado depende de la proximidad a Saturno.

Estos nuevos hallazgos refuerzan la teoría de la existencia de un oceano en el subsuelo de la pequeña luna. Esta es la primera vez que se observa claramente las fluctuaciones en las emanaciones desde el polo sur, incluso creen que podrían llegar a predecirlas.

Según los autores del estudio las eyecciones son casi nulas cuando la luna se encuentra en su punto más cercano al planeta, y aumentan a medida que se va alejando. Es como si al liberarse de la intensa gravedad del anillado planeta el interior del subsuelo tuviera más facilidad en salir al exterior.

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En la imagen de la izquierda se observa el aumento de intensidad de las emanaciones de agua y partículas orgánicas cuando Encelado se aproxima a Saturno

La forma en que los chorros responden a la intensIdad de la gravedad sugiere que pueden provenir de una gran masa de agua líquida. La clave de este hallazgo ha estado en el espectrómetro que lleva a bordo la Cassini, capaz de analizar en el rango de infrarrojos y en el de la luz visible. El VIMS (que así se llama) ha estado coleccionando más de 200 imágenes desde 2005 de los chorros de Encélado. Los datos han demostrado que la diferencia de intensidad entre el punto más cercano de la órbita y el más alejado llegaba a ser de hasta tres o cuatro veces mayor. Esto prueba que la fuerza gravitacional del enorme planeta puede disminuir las aperturas por donde escapa el material del subsuelo de Encélado, un enorme océano de agua helada y materia orgánica puede estar esperando a futuras misiones.

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Eyecciones de agua helada y materia orgánica en el polo sur de Encelado

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