La sonda Dawn manda nuevas fotos de Ceres, las de mayor resolución hasta la fecha

  

Tras más de un mes en la parte oculta de Ceres volvemos a tener nuevas imágenes del planeta enano. 

Son instantáneas del polo norte a una distancia de apenas 33.000 kilómetros. En ellas se observa con gran nitidez la parcheada superficie de Ceres. Están tomadas el 10 de Abril y en este enlace  tenemos una animación completa de la rotación del polo norte. 

El 23 de Abril empezará la misión científica de la sonda, la resolución de las imágenes solo va a ir a mejor.  

Fuente: Solar system news

 

El telescopio Spitzer descubre un exoplaneta a 13.000 años luz de la Tierra

Localización del nuevo exoplaneta

El observatorio  espacial de la Nasa ha descubierto uno de los exoplanetas más lejanos conocidos hasta la fecha. Está situado cerca del centro de nuestra galaxia a casi 13.000 años luz de nuestro Sol. 

Para detectarlo ha usado una técnica conocida como “microlente”, una estrella pasa por delante de otra situada mucho más lejos, la primera actua como una lente para magnificar el brillo de la segunda, si la más lejana tiene un planeta orbitando a su alrededor podemos ser capaces de ver la disminución que provoca su tránsito. 

Los astrónomos están utilizando este método como única manera de localizar planetas a decenas de miles de años luz, planetas de estrellas cercanas al núcleo de la vía láctea donde la mayor densidad estelar permite que estos efectos de microlente sean mucho más comunes. 

Gráfico sobre como encuentra planetas el telescopio Spitzer

Este tipo de hallazgos ayudará a conocer si la formación de planetas es común en las zonas centrales de la galaxia o si bien es un fenómeno más predominante de estrellas que residen en la periferia como nuestro sol. Por lo que vamos descubriendo (ya se acercan a 30 los exoplanetas cercanos al centro galáctico) parece que los sistemas planetarios son también frecuentes incluso en lugares donde la densidad estelar podría evitar su formación. 

Fuente: Nasa news

 

Nuevo mapa a color de Ceres. 

 

mapa a color de Ceres.

El primer mapa a color de la superficie de Ceres ha sido presentado hoy. Fue tomado a principios de Marzo por la sonda Dawn en su acercamiento al primer asteroide descubierto por el hombre. 

La amplia gama de colores y la textura de la superficie nos indica que fue un planeta geológicamente activo en un pasado. La cuestión que surge es si sigue siéndolo en el presente. 

La fase de exploración científica comenzará el día 23 de Abril cuando la sonda esté orbitando a unos 13.500 kilómetros de Ceres. 

Mientras lo más reseñable siguen siendo los dos puntos brillantes observados desde el principio de la misión. 

mapa que relaciona la geología de superficie con la temperatura de los dos puntos brillantes

Las mediciones preliminares la temperatura en superficie muestran que una de las manchas es más fría que el resto de la superficie, mientras que la otra se mantiene en la misma temperatura. El misterio continua y seguramente no se desvele hasta que comience la campaña intensiva de observación en apenas unas semanas. 

Fuente: Nasa news

La vida busca más vida. Agua y compuestos orgánicos por todo el Universo

Hubo un tiempo en el que el ser humano pensó que la Tierra era el centro del Universo, hubo un tiempo en el que la humanidad creyó que el cosmos entero estaba fabricado para ella, hubo una época en la que creímos que la vida sólo apareció en nuestro planeta…

compuestos orgánicos en el disco protoplanetario de MWC 480

Las noticias se suceden, una detrás de otra. A las claras intenciones de la NASA, de considerar como prioridad los océanos subterráneos de nuestro sistema solar en la búsqueda de vida, se suma hoy el anuncio del descubrimiento de moléculas orgánicas complejas por parte del telescopio ALMA en un sistema protoplanetario. 

El disco de polvo y gas, a partir del cual se forman los planetas, que rodea a una estrella joven llamada MWC 480 contiene grandes cantidades de cianuro de metilo (CH3CN), una molécula compleja basada en el carbono. También se ha encontrado ácido cianhídrico (HCN) otro representante de los compuestos orgánicos. 

Moléculas idénticas a las que dieron lugar a la vida en nuestro planeta en las partes más  exteriores del disco protoplanetario de MWC 480, cianuros ricos en enlaces carbono-nitrógeno, la base de los aminoácidos y las proteínas situados a 455 años luz de nuestro sistema, orgánicos en la zona equivalente a nuestro cinturón de Kuiper densamente poblado por cometas y planetesimales  esperando pacientemente una oportunidad para sembrar con los bloques de la vida los planetas que se vayan formando en el interior del sistema… una relato que quizás se esté repitiendo a lo largo y ancho de nuestro universo una y otra vez. 

ALMA nos habla de discos protoplanetarios eficaces a la hora de formar compuestos orgánicos, y no solo eso, eficientes a la hora de protegerlos y de permitir su evolución a moléculas cada vez más complejas. Nos cuenta que los mismos procesos químicos que se dieron en nuestro entorno se dan en otros lugares de nuestro cosmos. 

Pensar que ninguna de estas combinaciones de tiempo y reaccciones químicas ha dado lugar a algo parecido a lo que conocemos como vida empieza a ser difícil de aceptar. La próxima década será fundamental para pasar dejar atrás todas estas hipótesis. Estamos en el buen camino, agua y compuestos orgánicos allá donde miremos, quizás sea una sonda dirigida a un océano de Europa o Encelado, quizás el telescopio espacial James Webb apuntando a la atmósfera de un exoplaneta cercano, quizás una muestra del subsuelo marciano,… me pregunto que soluciones habrá tomado la evolución en ambientes radicalmente diferentes al nuestro. 

El hecho de imaginar un universo sin un solo microorganismo fuera de nuestra atmósfera roza lo absurdo, Sagan lo explicó mejor que yo “a veces creo que hay vida en otros planetas, y a veces creo que no. En cualquiera de los dos casos la conclusión es asombrosa.”

Fuente: Eso news

Rosetta empieza a tener problemas con el aumento de la actividad del cometa 67P

  

Aumento de actividad en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

 

La sonda europea Rosetta se vió obligada a entrar en modo seguro la semana pasada tras una serie de problemas derivados con el aumento de la actividad del cometa al que orbita, el 67P/Churyumov-Gerasimenko. 

Ambos se encuentran cada vez más cerca del Sol lo que está provocando un aumento de temperatura en la superficie del cometa. Las partículas de polvo y gas que rodean al núcleo son cada vez más numerosas, algo que no beneficia a la sonda. 

Además de los lógicos problemas que puedan surgir producto de la colisión con alguna de estas partículas los problemas han comenzado de otra manera… Rosetta necesita orientarse con las estrellas de fondo para poder apuntar su antena hacia la Tierra y enviar los datos recogidos. El aumento en número y tamaño del polvo que rodea al cometa provocó que la sonda tomara como estrellas algunas de estas partículas perdiendo la conexión con las antenas de espacio profundo terrestres, no hace falta decir que esa falta de orientación no solo hace peligrar la recogida de datos, la sonda podría perder su rumbo y terminar el delicado baile que ejecuta junto a 67P/Churyumov-Gerasimenko desde hace unos meses. 

El equipo científico se vió obligado a mantener la sonda en “modo seguro” durante dos días después al último máximo acercamiento. Ahora se encuentra en una órbita a casi 200 kilómetros de la superficie en una zona más segura, pero la misión debe continuar y están planeados acercamientos en pocas semanas, el riesgo existe, pero la información que está obteniendo Rosetta de cómo se comporta un cometa a medida que se acerca al sol es demasiado valiosa. 

Al objetivo de encontrar y resucitar al pequeño Philae se suma ahora el sobrevivir al acercamiento y seguir transmitiendo datos e imágenes. Nadie dijo que iba a ser fácil…

El rover Opportunity sobrepasa la distancia de una maratón desde que llegó a Marte



Después de 11 años y 2 meses Oppy acaba de sobrepasar los 42,195 kilómetros que conforman el recorrido de una maratón. 

Ningún otro artefacto mandado por el hombre a la superficie de otro planeta había logrado este hito con anterioridad. Son 11 años repletos de descubrimientos y situaciones adversas que el rover ha sabido solventar con éxito. Pase lo que pase esta misión se considera un éxito sin precedentes de la ingeniería humana. 



Además Opportunity llega a esta marca habiendo superado uno de los problemas más graves a los que ha tenido que hacer frente. Un problema en la memoria a corto plazo del robot tenía limitada la actividad científica sobre la superficie marciana, el acumular más datos de los que se podían enviar a la Tierra tras una jornada de trabajo implicaba la posibilidad de que se perdieran. Todo esto se ha solucionado con la instalación de un nuevo software que ha permitido recuperar 6 de los 7 módulos de memoria flash del robot. 

El rover se dirige hacia Marathon Valley, un lugar de alto contenido en arcillas supuestamente formadas en presencia de agua líquida. Oppy se encuentra en plena forma, las duras condiciones adversas del planeta rojo no han minado ni un ápice su capacidad de investigar. Esperemos que lo que no han logrado enormes tormentas de arena, oscuros inviernos donde la producción de energía solar por parte de los paneles solares bajaba a mínimos o trampas en forma de dunas no lo consiga el congreso de los Estados Unidos que sigue sin aportar un sólo céntimo para la misión a partir de 2016… No pueden parar unas de las misiones más productivas de la historia de la exploración espacial, no sería un final justo para Oppy. 

Fuente: Jpl nasa

El telescopio SOFIA encuentra vínculos entre las supernovas y la formación planetaria

 

Las líneas blancas muestran el polvo superviviente dentro del remanente de la supernova Sagitario A

 

Un reciente estudio publicado en Science muestra los datos recogidos por el observatorio estratosférico SOFIA. La investigación concluye que la nube formada tras la explosión de la supernova Sagitario A, hace 10.000 años, contiene el suficiente material como para formar 7.000 planetas parecidos al nuestro.

Las enormes cantidades de material estelar expulsadas por la explosión de una supernova son capaces de sobrevivir intactas a las duras condiciones a las que son expuestas durante el suficiente tiempo como para formar nuevas estrellas y discos protoplanetarios.

 

Polvo interestelar producido por la explosión de la supernova en color naranja

 

Que las supernovas emitían grandes cantidades de material necesario para la formación de nuevos sistemas estelares ya era conocido, faltaba probar si el valioso contenido que se eyectaba a grandes velocidades al espacio interestelar era capaz de sobrevivir a las enormes presiones a las que era sometido por las diferentes ondas de choque generadas en la explosión y la interacción con el material ya existente alrededor de la supernova.

El instrumento SOFIA, capaz de tomar mediciones en el espectro infrarrojo a bordo de un Boeing 747 modificado, nos vuelve a recordar lo que ya decía Sagan en uno de los episodios de Cosmos, pero esta vez con datos.

The nitrogen in our DNA, the calcium in our teeth, the iron in our blood, the carbon in our apple pies were made in the interiors of collapsing stars… We are made of starstuff”

Y si, el hidrógeno es el elemento más común del universo y se originó en el Big Bang al igual que el helio, pero la vida ha necesitado imperiosamente de otros materiales para aparecer, materiales forjados durante millones de años en el interior de estrellas que tras agotar su ciclo vital han sembrado el cosmos de elementos pesados, el verdadero génesis de la vida tal como la conocemos… 

Fuente: Nasa press note

La última frontera 

No has visto la llegada del hombre a la luna (no te preocupes yo te la enseñaré, yo tampoco la vi), no sabes que hemos logrado posar varios emisarios en Marte ni que hemos aterrizado en un cometa… Tampoco creo que te des cuenta que en unos meses nuestra especie logrará sobrevolar un planeta enano en los límites del sistema solar…

Quizás en dos o tres décadas seas tú quién tenga que contarme que unos señores se posaron en Marte y lograron establecer una colonia, o que todas esas pequeñas lunas heladas que orbitan más allá del cinturón de asteroides guardaban en su interior océanos repletos de vida.

Mientras tanto unos cuantos intentamos mejorar, aunque sea solo un poco, el mundo en el que vives. Feliz primera vuelta alrededor del sol…

Ganímedes podría tener un océano de agua salada en su interior

Estructura interna de Ganímedes



El mayor de los satélites de Júpiter alberga una sorpresa debajo de su helada superficie. Según observaciones realizadas por el telescopio espacial Hubble en su interior podria existir un océano global de agua salada, estamos hablando de más agua que la existente en toda la superficie de nuestro planeta. 

Ganímedes es la única luna con su propio campo magnético, el cuál genera auroras en las proximidades de ambos polos del satélite. Pero ahora debemos tener en cuenta que Ganímedes atraviesa el enorme campo magnético de Júpiter algo que debería alterar esas auroras de las que hablábamos significativamente. 



Auroras captadas por el Hubble superpuestas sobre una captura de Ganímedes

Las observaciones en el espectro ultravioleta del Hubble nos muestran que la influencia del campo magnético de Júpiter existe, pero no es tan grande como se esperaba, algo lo atenua… Un océano salado en el interior del satélite disminuiría de 6 a 2 grados las variaciones de las auroras, un océano salado de unos 100 kilómetros de grosor, 10 veces más profundo que cualquiera existente en la Tierra. 

Ayer conocíamos la presencia de fuentes hidrotermales en Encelado, un satélite de Saturno, hoy vemos que puede haber un enorme océano salado en Ganímedes, tenemos otro en Europa y un mundo con una atmósfera y mares repletos de compuestos orgánicos como es Titán… Tenemos al alcance todo un elenco de lunas con posibilidades de albergar vida a pocos años de viaje de nuestro planeta, lunas heladas con sustancias orgánicas, agua líquida y fuentes de calor… justo lo que dió origen a la vida en nuestro planeta. No sé que más argumentos necesitamos para lanzarnos como posesos a estudiarlas, ¿qué más pruebas hacen falta para comenzar a investigar lo que sería el mayor descubrimiento jamás realizado por nuestra especie?

Fuente: Hubble site

El primer intento de contactar con la sonda Philae será mañana 

 

Recreación de Philae sobre 67P/Churyumov-Gerasimenko

Mañana comienza el primer intento de comunicarse con el módulo Philae que permanece en hibernación en la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko desde su accidentado aterrizaje el 12 de noviembre del año pasado.

Según el equipo de la misión Rosetta existe la posibilidad de que ya reciba la suficiente energía del sol como para haber salido del modo hibernación pero no tanta como para comunicarse con el orbitador.

Ahora mismo los paneles de Philae están recibiendo el doble de luz solar que hace cuatro meses, la distancia del cometa al sol es de 300 millones de kilómetros y a medida que se vaya acercando la energía que puedan obtener los paneles solares será mayor.

 

Philae fotografiada por la sonda Rosetta mientras rebotaba sobre el cometa

 

El equipo de la ESA reconoce que hay pocas posibilidades de conseguir contactar en este primer intento, las temperaturas en la zona donde se cree que descansa el módulo aún pueden estar por debajo de los 45 grados bajo cero que necesita para despertar.

Rosetta estará enviando señales hasta el 20 de marzo. Después de esa fecha la posición de la sonda dificultaría el recibir una señal de respuesta. Habrá otros muchos intentos de aquí hasta el perihelio del cometa y una vez se logre contactar con Philae se le mandarán órdenes precisas de reiniciar su actividad científica en medio de un cometa mucho más activo del que exploró unas cuantas horas hace ya unos meses.

El intento comienza a las 6 a.m. de mañana, estaremos a la escucha…