La sonda New Horizons ya tiene un nuevo destino

 

Representación artística del nuevo objetivo de la sonda New Horizons

 
Apenas un mes y medio después de sobrevolar Plutón la sonda New Horizons ya tiene un nuevo mundo como objetivo. 

El destino es un pequeño objeto del cinturón de Kuiper (KBO) llamado 2014 MU69 que orbita a miles de millones de kilómetros de Plutón. 

Este objeto es uno de los dos que estaban preseleccionados por la misión debido a que no suponía grandes cambios de trayectoria para la sonda y el correspondiente ahorro de combustible. 

Las maniobras para acercarse al siguiente objetivo deberían empezar a finales de Octubre o principios de Noviembre. La velocidad de la sonda es demasiado elevada como para dudar mucho tiempo hacia donde ir. 

2014 MU69 sería un gran objetivo para explorar, es un objeto muy antiguo del cinturón de Kuiper, formado justo en la región donde orbita en la actualidad. Eso indicaría que ha sufrido muy pocos cambios desde que se creó, justo cuando lo hizo nuestro sistema solar, un cuerpo que nos puede contar la historia del nacimiento de nuestro vecindario. 

 

Trayectoria que llevará a la sonda a PT1

 
El llamado PT1 (potencial target 1) podría tener unos 45 kilómetros de diámetro, según el telescopio espacial Hubble, solo un 1% del tamaño de Plutón pero formado con los mismos bloques que constituyeron nuestro sistema solar hace 4.600 millones de años. 

La sonda New Horizons aún no ha terminado su trabajo. Todavía quedan muchos datos por enviar a la Tierra de su sobrevuelo a Plutón y ahora esto…

Fuente: Nasa news

La sonda Rosetta capta otra gran explosión en el cometa 67P

Explosión en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

Otra gran explosión captada el 22 de agosto cuando la sonda estaba a 336 kilómetros del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. 

Esta vez la intensidad ha sido tan elevada que los parámetros de brillo han tenido que ser atenuados para poder ver el cometa. 

La imagen está tomada solo nueve días después del perihelio, el máximo acercamiento del cometa al Sol, se espera que durante las próximas semanas la actividad se mantenga alta y podamos ver más de estos súbitos jets de material del cometa calentado por el sol hacia el espacio. 

Estamos viendo en directo el día a día de un cometa, pronto se alejará hacia la parte interior de nuestro sistema solar, ahí los paneles solares de la Rosetta no recibirán luz suficiente como para mantener con vida a la sonda. Estos momentos son únicos…

Fuente: Esa news

Por cierto si queréis saber como se ve desde nuestro planeta el cometa mejor estudiado de la historia ahí va una captura de un tweet. Es una foto tomada el mismo día en el que la Rosetta capturaba la enorme explosión que abre el post. Las diferencias saltan a la vista… necesitamos explorar para conocer…

 

Por si queréis intentar divisarlo este esta es la trayectoria que seguirá hasta el 20 de septiembre, es difícil y se necesitan cielos oscuros, además de un buen telescopio. Pero no imposible. 

   

La belleza de un solo pixel (el exoplaneta más pequeño captado por observación directa)

imagen directa del sistema 51 Eridani

De vez en cuando mis retinas, cada vez más cansadas, alzan la vista al monitor y ven algo que les hace detenerse durante unos largos y preciosos minutos. 

Una imagen puede ser bella por muchos y variados motivos. No hay un canon establecido, cada uno marca el suyo…

En la imagen que abre el post hay un diminuto punto marcado con la letra b, unos pocos píxeles en la parte inferior de la foto. Ese pequeño punto amarillento es 51 Eridani b, y es el planeta de menor tamaño jamás captado por observación directa. 

Los exoplanetas detectados por observación directa son muy pocos, el brillo de su estrella suele ocultar cualquier rastro que puedan dejar en nuestros más potentes telescopios. Pero, de vez en cuando, planetas de tamaños muy superiores a nuestro Júpiter y que se encuentran en órbitas muy alejadas son descubiertos mediante esta técnica. 

  

51 Eridani b
posee el doble de la masa de Júpiter y orbita a su estrella unas 13 veces más lejos de lo que lo hace nuestro planeta del sol, más o menos el equivalente de orbitar entre Saturno y Urano. 

La cámara GPI del observatorio Gemini ha pulverizado varios récords con este hallazgo, no solo es el planeta detectado por imagen directa con más parecido a alguno de los que se encuentran en nuestro sistema solar, también estamos ante la detección más elevada de metano en la atmósfera de un planeta fuera de nuestro vecindario, concretamente a 100 años luz de nuestro sol. 

La cámara GPI está demostrando una impresionante capacidad para analizar la luz procedente de otros exoplanetas, la misión recibe el nombre de GPI Exoplanet Survey (GPIES) y está diseñada para analizar 600 estrellas en los próximos años. 

Aún queda muy lejos para nuestra tecnología el poder detectar, de manera directa, un exoplaneta de masa terrestre y órbita cercana a su sol, pero vamos dando pequeños pasos. Las imágenes y los datos espectroscópicos de 51 Eridani b nos hablan de un planeta joven (su estrella solo tiene 20 millones de años de edad), en plena formación y con una atmósfera relativamente fría para ser un planeta joviano (unos 430 grados celsius). Todos estos datos servirán para entender mejor como se formaron nuestros propios gigantes gaseosos, de hecho, estas imágenes no solo sirven para formular teorías… estamos viendo como se forman…

Fuente: Gemini news

Un sistema solar puede llevar el nombre de Cervantes. ¡Ya podemos votar!

  

Hoy acaba de empezar el plazo para nombrar a 20 nuevos sistemas planetarios, la Unión Astronómica Internacional quiere dar nombre a  20 estrellas con sus respectivos planetas y para ello ha habilitado un proceso de votaciones abierto a todo el mundo. 

Entre esas 20 estrellas una puede llevar nombre español, la estrella Cervantes, con sus cuatro exoplanetas conocidos hasta la fecha y de cuyo nombre no quiero acordarme… bueno si quiero, son Dulcinea, Rocinante, Quijote y Sancho

El Planetario de Pamplona, con el apoyo de la Sociedad española de astronomía (SEA) y el Instituto Cervantes, ha impulsado una campaña para dar nombre a la estrella µ (mu) Arae y a sus cuatro planetas con el nombre de Cervantes y los de los principales personajes de su más famosa novela. 

Este es el enlace para votar a nuestra estrella Cervantes. Además esta la web oficial donde puedes consultar más detalles sobre la ilusionante propuesta de llevar nuestra cultura a las estrellas. 

El hastag en twitter va a ser #YoEstrellaCervantes y el plazo es hasta el 31 de Octubre de este año. 

Desde milesdemillones apoyamos esta iniciativa y deseamos que pronto podamos alzar la vista para buscar a nuestra estrella Cervantes. ¡Necesitamos vuestro apoyo!

La sonda Rosetta fotografía la mayor explosión en la superficie de un cometa

 

Secuencia de la explosión de polvo y gas producida sobre 67P/Churyumov-Gerasimenko

 
Solo quedan dos días para el perihelio del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, el momento en el que realizará su máxima aproximación al Sol, y el espectáculo ya ha comenzado. 

Todos estos meses la superficie se ha ido calentando a medida que la distancia a nuestro astro era menor, el hielo escondido bajo una pequeña capa de polvo está convirtiéndose en gas, el cuál está escapando al espacio junto con partículas de polvo. 

 

Disminución del campo magnético del cometa durante la explosión

 
Pero el 29 de julio las cámaras, y varios instrumentos, de la sonda Rosetta registraron un espectacular evento. Es la primera vez que una sonda fotografía y estudia una verdadera explosión de gas y polvo producida en la superficie de un cometa. 

La explosión fue de tal magnitud que Rosetta detectó un cambio estructural en la coma que rodea al cometa y un incremento en el número de impactos con partículas de polvo. A la vez se observó una disminución en la fuerza del campo magnético que rodea al cometa, esto se debió a que la fuerza del jet fue capaz de expulsar el viento solar de la superficie del cometa. 

Las cantidades de dióxido de carbono captadas por el espectrómetro se doblaron y las de metano llegaron a ser casi cuatro veces mayores. 

La secuencia de imágenes que abre el post está tomada en un intervalo de 18 minutos, se estima que el jet alcanzó una velocidad superior a 10 metros por segundo. 

 

Orbita y fechas de la aproximación al sol

 
Estamos a solo 48 horas del máximo acercamiento del cometa a nuestra estrella después de un viaje de 6 años y medio. Estamos acompañando a un cometa en su eterno viaje alrededor de nuestro sol… la exploración espacial a veces puede ser muy hermosa… 

Fuente: Esa news

Nuevas imágenes y vídeo de las manchas de Ceres y de la “pirámide”

Cráter Occator con las famosas manchas brillantes en su interior

Órbita tras órbita la sonda Dawn se acerca cada vez más a la superficie del planeta enano Ceres. Esto se traduce en imágenes con mayor detalle y resolución de la variada geografía de Ceres. 

Con todos estos datos se ha podido generar una animación en 3D que simula un sobrevuelo sobre algunos de los puntos más interesantes. La imagen que abre el post está sacada de ese vídeo, es el cráter Occator, donde descansan los famosos puntos brillantes de Ceres. Las inclinación de las imágenes está forzada para poder observar con más detalle las características del terreno. 

Se ha examinado el brillo de las manchas en diferentes longitudes de onda, y no parece que sea hielo, el albedo (la luz reflejada) es mucho menor que el que correspondería a una superficie helada. Parece que se acerca más al que correspondería con algún tipo de sal, pero se esperará a nuevas mediciones cuando la sonda esté más cerca para emitir una hipótesis definitiva. 

 

Elevación con forma piramidal de unos 6.000 metros de altitud


 
Otro sitio de interés es la impresionante elevación con forma piramidal y bandas brillantes de más de 6.000 metros de altura. La elevación tiene fascinados a los técnicos de la misión, una montaña en medio de la nada no relacionada con un cráter ni con ninguna otra estructura que pudiera dar pistas sobre su origen. 

La animación viene a continuación, como siempre coger la pantalla más grande que tengáis a mano y disfrutar de las hermosas vistas que la exploración espacial nos está dando este año… 

Fuente: Nasa Dawn Site

Primer mapa de Plutón con nombres

 

Mapa de Plutón con nombres. clik para ampliar

 
Ya tenemos el primer mapa con los nombres provisionales de la superficie de Plutón

Cada planicie, elevación o accidente geográfico está recibiendo muchas propuestas dentro y fuera de la comunidad científica, pero estos parece que serán los definitivos. 

  

Los nombres responden a misiones espaciales o naves, científicos e ingenieros, exploradores y nombres del inframundo. 

Entre todos ellos los más nombrados están en la zona del “corazón” de Plutón. Tombaugh Regio, en honor al descubridor de Plutón es la primera, o la Sputnik Planum, que recibe el nombre de el primer satélite que orbitó la Tierra, son algunos de ellos. 

Las cordilleras heladas de Norgay y Hillary, en honor a los primeros escaladores en llegar al Everest o la región oscura de Cthulhu son nombres que van a quedar asociados al planeta enano para siempre. 

A medida que lleguen fotos de mayor resolución se irán sumando nombres a esta extensa colección. 

La progresión de nuestro conocimiento en torno a este planeta ha sido asombrosa…

progresión de nuestra visión de Plutón desde su descubrimiento hasta hoy (@mars_stu)

Por cierto aquí va el primero de Caronte

 

mapa de Caronte con nombres

 
Fuente: Seti news

“He visto bloques de hielo flotar en el corazón de Plutón…”

Zona de la Sputnik Planum donde se observan bloques de hielo flotando entre obstáculos y depresiones

Este mundo es sencillamente impresionante… Es asombroso el nivel de complejidad que nos está mostrando, una complejidad que va aumentando con cada día que pasa, con cada dato nuevo que recibimos.

En las regiones del noroeste de la Sputnik Planum (el noroeste del corazón de Plutón) aparecen unos patrones claroscuros que nos indican la existencia de hielo de nitrógeno flotando de un modo parecido a como lo hacen los icebergs terrestres. 

imagen en alta resolución de la Sputnik Planum. Al noroeste los flujos de hielo

imagen en color realzado de la Tombaugh Regio

Es uno de los pocos mundos que presentan este tipo de actividad geológica, y digo mundo porque denominarlo planeta enano empieza a hacérseme muy difícil. 

Mosaico de imágenes procedentes de los instrumentos LORRI y RALPH

Las imágenes en color del instrumento RALPH están permitiendo detectar diferencias en la composición y textura de la superficie de Plutón. Los terrenos más oscuros aparecen en la zona del ecuador, esa tonalidad se va aclarando a medida que nos vamos a zonas más al norte hasta llegar a los tonos brillantes del helado polo norte. Una interpretación de estos cambios podría ser un transporte de hielo desde desde el ecuador hacia el norte del planeta (enano). Todos estos patrones que hemos descrito se rompen totalmente en la zona del corazón, Tombaugh Regio no responde a nada de lo que conocemos en el sistema solar, el centro del corazón puede ser como un reservorio de hielo y sus dos lóbulos zonas de expansión de este hielo de nitrógeno. 

El centro de la Sputnik Planum está compuesto de nitrógeno, monóxido de carbono y metano helados. 

  
Al sur del corazón aparece una zona de terreno mucho más antiguo y oscuro nombrado “Cthulhu Regio”, este terreno parece ser invadido por los hielos brillantes de la Sputnik Planum. 

 

Imagen de la atmósfera de Plutón. Con dos capas diferenciadas una a 50 kilómetros de altura y otra a 80.

 
Por último decir que la atmósfera llega mucho más lejos de lo que se creía en un principio. Se han descubierto capas de neblina hasta 130 kilómetros por encima de la superficie, esta bruma se forma cuando la luz ultravioleta del Sol rompe las partículas de metano de la atmósfera de Plutón, creando otros compuestos orgánicos, como etileno y acetileno, que al final acaban depositándose en la superficie en forma de tolinas, y todo esto en un cuerpo del cinturón de Kuiper…

Un mundo realmente fascinante y complejo de explicar, en la página oficial de la misión encontraréis más datos e imágenes. Yo solo voy a dejar esta imagen del lado oscuro de Plutón tomada por la New Horizons mientras se alejaba. Es una imagen bestial, un mundo iluminado por un sol muy distante con una atmósfera que resalta sobre la oscuridad…

  

Kepler descubre el exoplaneta más parecido a la Tierra, Kepler 452-b (o no ver actualización)

  

Comparativa entre nuestro planeta y Kepler 452-b

 
El telescopio espacial Kepler ha descubierto el exoplaneta más parecido a nuestra a Tierra de todos los encontrados hasta la fecha. 

Kepler 452-b es una supertierra que orbita la zona habitable de una estrella tipo G2, el mismo tipo que nuestro sol. Su diámetro es un 60% mayor que nuestra Tierra y su año dura 385 días ya que está un 5% más alejado de su sol que nosotros. 

Su masa y composición se desconocen debido al método que utiliza Kepler para descubrir exoplanetas, pero por mediciones previas se cree que puede ser rocoso.

 

Zonas habitables de nuestro sistema solar y el de Kepler 452

 
Su estrella es Kepler-452 y tiene una edad de 6.000 millones de años, unos 1.500 millones de años más que nuestro Sol. Está situada a 1.400 años-luz de distancia, en la constelación del Cisne. La temperatura de Kepler-452 es muy similar a la del Sol, por eso está clasificada como G2, el brillo es un 20% mayor y el diámetro un 10%. 

El nuevo planeta descubierto es un “primo” mayor de la Tierra. Es la mayor aproximación a nuestro mundo encontrada hasta la fecha, pero no es la Tierra 2.0 aún. 

Esquema de número y tamaño de todos los exioplanetas candidatos descubiertos hasta la fecha

Además del descubrimiento de Kepler 452-b la nota de prensa de ayer dejó el número de candidatos a exoplanetas en 4696, un número exageradamente alto sabiendo que hablamos de una sola misión que ha escaneado una pequeñísima porción del cielo y de la que todavía quedan datos por estudiar. 

 

Las doce exotierras descubiertas hasta la fecha con sus respectivos soles

 
El diagrama de las doce exotierras encontradas entre una pléyade de mundos de todos los tamaños y composiciones, es un logro tecnológico de nuestra especie. 

Creo que lo importante no es si realmente hemos encontrado un gemelo de la Tierra, porque seguramente no lo hemos hecho, aquí la idea fundamental es que existen sistemas planetarios miremos donde miremos, que hay planetas de tamaño y composición similar a nuestro planeta orbitando en las zonas habitables de sus estrellas donde la vida puede haber encontrado un camino para surgir y establecerse, y que tenemos la tecnología suficiente para poder estudiar, en unos años, los posibles biomarcadores que la existencia de la vida deja en el planeta donde se asienta. 

Estamos marcando las “equis” en el mapa, ahora toca descubrir que tesoros esconden…
 

Fuente: Nasa news

Actualización: en el blog de Francisco Villatoro hay una entrada muy interesante sobre este nuevo descubrimiento, lo que se podría haber descubierto, hasta con un 60% de probabilidades, es un minineptuno y no una supertierra, con una núcleo rocoso muy pequeño, lo que podría dar resultado a un planeta muy diferente al que se podría pensar en un principio. La ciencia es así…

Nueva cadena montañosa descubierta en el corazón de Plutón 

 

Nueva cadena montañosa descubierta por la New Horizons

 
Los datos e imágenes van llegando poco a poco, la espera es larga pero merece la pena. 

Las nuevas imágenes revelan una nueva cadena montañosa en el margen suroeste de la Tombaugh Regio (el conocido corazón de Plutón). 

La imagen fue tomada por la cámara LORRI el 14 de Julio a unos 77.000 kilómetros de distancia de la superficie. Esta vez las montañas que vemos tienen entre 1.000-1.500 metros de altitud y parecen estar en un terreno bastante más antiguo que el de las primeras imagenes en la Sputnik Planum. Ahora si que podemos apreciar cráteres que podrían hacer suponer una edad de miles de millones de años. 
Hay un gran contraste entre la superficie joven del este del corazón de Plutón y la del oeste con zonas de material oscuro mucho más antiguo que el material brillante. 

Localización de la nueva cadena montañosa

  

En una imagen del blog de Emily Lakdawalla podemos ver ambas zonas montañosas descubiertas por la New Horizons. Las diferencias entre el borde este y el oeste del corazón de Plutón son evidentes, la zona este es mucho más reciente que el borde oeste. 

  
Mattias Malmer acaba de sacar esta imagen en 3d para los que tengan las famosas gafas azules y rojas. Esta misión también se está caracterizando por la participación de mucha gente ajena a la NASA. 

  
Además tenemos nuevas imágenes de Nix e Hydra, dos de los satélites de Plutón. La imagen en color de Nix revela una zona coloreada en su zona central cuyo origen es desconocido. 

Fuente: Nasa news