No más “Curiositys” ni “Cassinis”. El Plutonio-238 se acaba.

Voyager

Los tres generadores de radioisotopos (RTGs) montados en la Voyager 1 al final del brazo izquierdo

Esta sonda que abre el post os sonará, es la Voyager 1 y después de 36 años de viaje ininterrumpido acaba de entrar en el espacio interestelar. Lo sabemos porque la sonda, después de tantos años, sigue mandando datos, el pequeño viajero sigue vivo. Todo esto sería imposible sin la tres baterías de plutonio-238 que lleva en su interior. Los paneles solares hace mucho tiempo que no tendrían ninguna función y cualquier otra fuente de energía no hubiese aguantado tanto tiempo manteniendo viva la misión.

Todo lo que la humanidad conoce sobre los planetas situados en la parte externa de nuestro sistema solar se lo debemos al plutonio. La Cassini está realizando la exploración más exhaustiva de Saturno y su sistema de satélites que jamás se haya hecho, la sonda Galileo y su mítico viaje a Júpiter, el propio Curiosity en la superficie marciana, la sonda New Horizons que en 2015 llegará a Plutón… todo impensable sin este valioso metal radiactivo. Simplemente no existiría la exploración espacial como la conocemos, ninguna otra fuente de energía es capaz de sustituirla en estos momentos, nada de paneles solares, baterías o sistemas de fisión nuclear (demasiado pesados). Dependemos del plutonio-238 para seguir explorando el cosmos y se está agotando.

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Plutonio-238 usado para las sondas Galileo y Ulysses

La NASA ha emitido un comunicado anunciando que apenas queda material para terminar esta década, y a partir de ahí nada más. El problema no sólo es propiedad de la NASA, las reservas mundiales están prácticamente agotadas.

El stock actual apenas llega a los 16 kg de plutonio, si pensamos que solo el Curiosity necesitó 4,5 kg para su funcionamiento podemos entender la magnitud del problema. Las implicaciones son extremadamente graves, cuando se acaben las reservas no podremos explorar el 99% del sistema solar. 

Para los que puedan alegar problemas con la fabricación de plutonio-238, solo un dato, este material no es capaz de ser usado para la fabricación de armas nucleares, por lo que su producción no es un riesgo para nuestra inconsciente civilización.

Las únicas fuentes naturales de plutonio-238 se formaron varios eones antes de que la Tierra apareciera, hace unos 4.600 millones de años. Su origen está en explosiones de supernovas, el problema (y a la vez su virtud) está en su tiempo de vida media, como otros materiales radiactivos su estructura atómica es inestable, cuando un átomo de su núcleo se descompone emite un tipo de radiación, llamada radiación alfa, toda esta energía puede calentar el material hasta 1260 grados Celsius y esto podemos convertirlo en electricidad, una batería capaz de suplir energía a una sonda durante décadas.

Podemos fabricar plutonio-238, pero los fondos escasean y la situación afecta a todas las sondas planeadas más allá del 2020. En la NASA ya recibe el nombre de “el problema”

Fuentes:
planetary.org

wired.com

isciencetimes.com

npr.org

Y más fuentes http://www.fromquarkstoquasars.com/nasas-plutonium-conundrum-dubbed-the-problem/

http://www.nationalpost.com/m/wp/full-comment/blog.html?b=fullcomment.nationalpost.com/2013/09/23/matt-gurney-nasas-big-problem-not-enough-plutonium

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Cuatro lugares finalistas para el aterrizaje de InSight, la próxima sonda marciana en 2016

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La NASA ha reducido a cuatro el número de lugares para el aterrizaje de la próxima misión a la superficie marciana, la sonda InSight que en 2016 estudiará el interior del planeta.

InSight será lanzado en Marzo de 2016 y se prevee su llegada a Marte 6 meses después. Tocará superficie en alguno de los cuatro sitios recién seleccionados de un abánico previo de 22 candidatos. Todos los lugares finalistas están localizados alrededor de una planicie situada en el ecuador marciano llamada Elysium Planitia, formando una elipse de 130 kilómetros de este a oeste y 27 kilómetros de norte a sur. En un 99% de probabilidades la sonda aterrizará dentro de estos límites.

Entre los criterios de seleccción han primado la seguridad de la misión y las características del terreno con pocas rocas, poca pendiente y un terreno blando que favorezca el trabajo bajo superficie de la sonda.

La misión intentará arrojar luz sobre los procesos que formaron y modelaron Marte y ayudará a comprender mejor la evolución de los planetas rocosos interiores del sistema solar (entre los que nos encontramos).

La planicie de Elysium asegura las horas de sol necesarias para mantener con suficiente energía a la sonda que llevará paneles solares, su situación en el ecuador del planeta favorece usar esta fuente de energía, además la baja elevación del terreno permite que el proceso de aterrizaje sea más seguro al haber más atmósfera para usar los paracaidas.

InSight también necesita un terreno que no ofrezca mucha resistencia para la perforación para poder liberar la sonda que portará capaz de medir el calor del interior del planeta, también se liberará un sismómetro.

Pronto sabremos el lugar elegido para el próximo reto de la exploración planetaria.

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El metano de Titán no se está renovando

Nuevos lagos en Titán

Nuevos lagos en Titán

El fascinante ciclo activo de metano del que somos testigos en la actualidad en la luna de Titán puede tener fecha de caducidad.

Titán se está quedando sin metano en palabras de Christophe Sotin, encargado del JPL en la medición de los lagos y mares de la luna de Saturno. Un nuevo modelo geológico señala que quizás una gran cantidad de metano fuera liberada hace eones hacia la superficie de Titán, posiblemente tras un fuerte impacto, dando lugar al actual predominio de esta sustancia orgánica tanto en la atmósfera como en la superficie.

El ciclo del metano en Titán se parece mucho al del agua en la Tierra, existe como hielo sólido, como vapor en la atmósfera y como líquido en los lagos y mares.

Todo esto es lo que observa la Cassini hoy en día, pero el metano no se está renovando, lo que implica que, quizás un día se acabe agotando.

Las mediciones de la sonda Cassini indican que los lagos no parecen estar cambiando su tamaño. Esto indica que, o bien su tasa de evaporación es pequeña, o la lluvia está maquillando cualquier proceso de evaporación. Pero según los nuevos estudios las precipitaciones están siendo escasas, así que el líquido que forma los lagos no debe ser muy volátil, indicando que estaría formado en su mayor parte por etano, que no se evapora tan rápido como el metano.

El metano está formado por átomos de carbono y de hidrógeno, al evaporarse llega a las partes altas de la atmósfera donde los tímidos rayos de sol se encargan de su ruptura, escapando el hidrógeno al espacio exterior y dejando un remanente de moléculas de carbono.

Los productos derivados de la destrucción del metano continúan acumulándose en la superficie, dejando un registro fósil de lo que una vez pasó en este mundo.

Pero todo esto son teorías, solo una misión sobre el terreno podría corroborarlas o desestimarlas. Y para eso aún quedan décadas. Mientras tanto disfrutemos con lo que la Cassini nos brinda.

Los nuevos lagos descubiertos en Titán

Los nuevos lagos descubiertos en Titán

La Nasa adelanta el primer vuelo de la cápsula Orion a septiembre de 2014

La cápsula tripulada Orion

La cápsula tripulada Orion

La agencia espacial norteamericana quiere volver a tener la capacidad de poner hombres en el espacio, y la quiere ya. A los últimos anuncios de intentar traer un asteroide a la órbita terrestre se suma un incremento de la actividad alrededor de la cápsula Orión en el Kennedy Space Center.

Septiembre de 2014 se dislumbra como la nueva fecha para el vuelo inaugural no tripulado de la cápsula. El cohete Delta IV Heavy sería el encargado del lanzamiento a falta del nuevo lanzador de la NASA, el SLS.

Según Scott Wilson, en una entrevista para Universe Today, quieren encender por primera vez la Orion este mismo verano, empezando así su cuenta atrás para la prueba de fuego del futuro programa tripulado norteamericano. Del éxito o fracaso del primer test, llamado EFT-1 (Exploration Flight Test-1) depende que se cumplan el resto de plazos anunciados, como el de una eventual misión tripulada a un asteroide cercano en 2021.

Recreación del primer vuelo de la Orion unida a la segunda etapa del cohete Delta IV

Recreación del primer vuelo de la Orion unida a la segunda etapa del cohete Delta IV

Lockheed Martin, el principal contratista de la cápsula, asegura haber aumentado el número de trabajadores encargados del ensamblaje, con dos turnos al día siete días a la semana.

El primer vuelo de la Orion la llevará a realizar dos órbitas alrededor de la Tierra, a una altitud de 5.800 kilómetros de la superficie terrestre, lo más lejos que cualquier nave tripulada ha ido en 40 años.

La reentrada a la atmósfera será a unos 32.000 kilómetros por hora y pondrá a prueba el escudo térmico y el sistema de paracaídas diseñado para la nueva nave.

Esperamos confirmaciones de la propia NASA de las nuevas fechas. Un adelanto supondría un estímulo del que está muy necesitado la agencia espacial en estos tiempos de recortes. La Orion está diseñada para que el ser humano deje la órbita baja terrestre y se aventure, por fin, a otros objetivos, nada menos que la Luna, los asteroides cercanos y Marte.

Crucemos los dedos…

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“TODOS ESTOS MUNDOS SON VUESTROS, EXCEPTO EUROPA. NO INTENTÉIS ATERRIZAR ALLÍ”

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El espíritu humano suele rebelarse contra las prohibiciones desde sus más profundos orígenes.

La frase que encabeza este post es con la que termina la célebre novela de Arthur C. Clarke “2010: Odisea dos”. Una orden clara y tajante. No aterrizar en la helada luna de Júpiter bajo ningún concepto.

Tenemos prohíbido, cual manzana de Adán, el inspeccionar o explorar un mundo con una gruesa capa de hielo bajo el cuál existe un enorme oceano líquido donde pueden darse las condiciones adecuadas para que nos demos de morros con cualquier tipo de vida que nos podamos imaginar. ¡Por favor! ¿Pero en qué estamos pensando?.

Cada nuevo estudio es un alicente más para inundar ese planeta de sondas.

El hallazgo de peróxido de hidrógeno en la superficie intriga a la comunidad científica. El océano que esconde la luna podría transformarlo en oxígeno si asumimos que existe algún tipo de comunicación con la fría corteza helada externa.

Si hay oxigeno tenemos una fuente energética que la vida podría usar para su desarrollo. La disponibillidad de oxidantes fue una parte crítica en el desarrollo de la vida multicelular en la Tierra. Puede estar pasando lo mismo en Europa, la cual ya posee el resto de elementos necesarios para la vida como agua líquida y elementos orgánicos.

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Las nuevas observaciones del telescopio Keck II muestran un peróxido de hidrógeno muy diluido y distribuido por toda la superficie.

Los hemisferios de Europa mantienen la misma orientación con respecto a Júpiter debido a su rotación cada 86 horas. La cara que mira hacia el gigante gaseoso es la más expuesta a la brutal radiación ambiental, y precisamente ahí es donde más peróxido de hidrógeno se ha encontrado (tanto por la sonda Galileo como por el Keck II). También coincide con zonas donde el hielo está menos mezclado con otros componentes, es decir, donde más pura es el agua. Si este oxidante que cubre la superficie tuviera contacto con el océano subyacente se podría confirmar que la radiolisis es clave en los mecanismo químicos necesarios para crear un océano potencialmente habitable, cerrando así un ciclo que no estamos investigando ni existen planes a corto plazo para remediarlo.

Imperdonable.

Y ahora damos fondos para una nueva guerra contra algún país con dictador o difundimos un vídeo de gatos…. Así nos va.

Fuente: Centauri dreams

La atmósfera marciana sigue activa

Aun estando en fase de reposo por la alineación Marte-Sol-Tierra que dificulta las comunicaciones con el rover, Curiosity sigue dando noticias.

La nota de prensa de hoy de la NASA indica hallazgos que muestran una ligera actividad en la atmósfera marciana, incluso después de haber perdido la mayor parte de su densidad original.

La semana pasada, un instrumento a bordo del Curiosity llamado SAM (Sample Analysis at Mars) analizó una muestra de atmósfera usando un procedimiento que concentra cierto tipo de gases. El resultado obtenido es la medición más precisa jamás hecha de isótopos de argón en Marte. Estos isótopos son variantes del mismo elemento con diferentes pesos atómicos, lo que da muchas pistas acerca de la evolución de la atmósfera marciana y de su importante pérdida a lo largo de millones de años.

SAM ha encontrado que la atmósfera marciana posee hasta cuatro veces más cantidad de argón-36 (un isótopo ligero del argón) comparado con su forma más pesada a cargo del argón-38. El ratio entre ambos isótopos es mucho más bajo que el encontrado en otras zonas del sistema solar, lo que lleva a pensar que Marte favorece la perdida del isótopo más ligero sobre el más pesado.

distintas medidas del ratio de argon6/argon8

distintas medidas del ratio de argon-36/argon-38

España ha aportado su granito de arena con la estación meteorológica REMS a la hora de comprobar la actividad de la atmósfera marciana en la actualidad. Las mediciones indican un leve aumento de la temperatura del aire desde que empezaron hace ya 8 meses, sin importar la localización del robot. La humedad, sin embargo, si parece variar con la posición del Curiosity. A esto le podemos sumar las mediciones indirectas que demostrarían la existencia en el cráter Gale de los famosos “dust devils” detectados visualmente por otras misiones y que consisten en pequeños torbellinos que duran apenas segundos, dejando en el REMS una oscilación brusca de la presión, la temperatura y el viento. No lo vemos pero lo intuimos.

Variaciones detectadas por el REMS

Variaciones detectadas por el REMS

Todos estos cambios sumados a una posible interacción entre moléculas de agua de la atmósfera y la superficie que está siendo estudiada por el DAN (Dynamic Albedo of Neutrons) ruso, indica que la atmósfera marciana aún sigue viva, muy lejos de lo que fue en un pasado, pero su actividad no ha cesado.

Fuente: JPL web oficial

La NASA suspende todas sus actividades de divulgación

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En una nota interna la agencia espacial estadounidense ha confirmado que suspende todas las actividades relacionadas con eventos públicos dirigidos a la divulgación de sus actividades, las exposiciones permanentes y temporales, las charlas, presentaciones, los sitios web en desarrollo, las publicaciones externas e internas,…. un desastre vamos.

Todo se debe a la enorme bajada de presupuesto a la que se ve sometido desde hace tiempo y las nuevas amenazas de embargo que se ciernen sobre un futuro no muy lejano.

La decisión se toma para preservar las misiones en curso e intentar finalizar las que están en desarrollo entre las cuáles se encuentran programas tan importantes como el nuevo lanzador de la agencia o el telescopio Webb.

Para mí es una vergüenza el proceso de aniquilación lenta pero segura a la que se está viendo sometida la ciencia de nuestra raza. La labor de divulgación de la NASA siempre ha sido uno de sus puntos fuertes, muchos de los que hoy nos dedicamos a esto de la ciencia lo hacemos porque en algún momento alguien o algo nos abrió la mente a un universo lleno de maravillas y misterios. Con el cese de las actividades ponemos en peligro una nueva generación de astrónomos, ingenieros, físicos…

Es incalculable el impacto sobre un niño que puede tener ver un robot marciano a escala real, una exposición sobre la carrera espacial o una charla acerca de un mundo que orbita un planeta gaseoso y que tiene océanos líquidos.

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Aquí, en nuestras pequeñas blogosferas, se hace lo que se puede, pero jamás se podrá igualar al alcance que tienen otros eventos. Nos estamos cargando el futuro a medio y largo plazo. Quizás llegue un día en que sea raro aquel que se le ocurra mirar hacia arriba y preguntarse que puede haber más allá, y esto ya ha pasado en otras épocas de la historia, y ha sido la propia historia la que se ha encargado de tacharlas como edades oscuras.

Quizás el principio del siglo XXI quede como una mancha en los anales de la humanidad, aquel donde se perseguía con ferocidad el conocimiento y la investigación, se invadían países y se sometían a sus ciudadanos a través de las grandes multinacionales y los bancos o se aniquilaba militarmente países enteros con la aprobación del resto de naciones.

Nos equivocamos.

Fuente: Spaceref.com

¿A cuánto estamos de descubrir vida fuera de nuestro planeta?

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La exploración espacial ha entrado en una fase apasionante desde que se inició hace una pequeña fracción de tiempo dentro de la historia de la humanidad.

No existe el día, en los últimos meses, que no haya una noticia nueva o relacionada con algún hallazgo astronómico o alguno proveniente de las múltiples sondas que pueblan nuestro sistema solar. Sigue leyendo

Curiosity podría haber hecho un hallazgo MUY importante (o no)

nota a 22 de noviembre: de todos es sabido la defensa a ultranza que se hace desde este blog a la exploración espacial y, más en concreto, a esta misión. Pero eso no quiere decir que no nos toque ”la moral” (por no decir otra cosa) ciertos comportamientos o estrategias. Sigue leyendo

La reelección de Obama permite a la Nasa seguir con su exigua hoja de ruta

La victoria hace unas horas de Obama en las elecciones presidenciales de EEUU permite a la NASA seguir, al menos 4 años más, con los programas ya aprobados en la anterior legislatura.

Nos quedaremos con las ganas de saber que hubiera hecho Romney con los presupuestos de la agencia espacial, si hubiera sido a peor (algo difícil pero posible) o a mejor (también poco probable). Sigue leyendo